Lo que Stephen Hawking piensa que condenará al mundo y por qué se equivoca

Muchos apuntan a la superpoblación como la fuente obvia de problemas globales, pero ¿tiene algún peso esta teoría?

Sobrepoblación aérea

ROBERTO SCHMIDT / AFP / Getty Images

Cuando recientemente opinó sobre lo que más amenaza a la humanidad, Stephen Hawking se unió a un cuadro de élite de científicos e intelectuales al incluir la superpoblación como una de sus principales preocupaciones.



'Hace seis años, advertí sobre la contaminación y el hacinamiento', dijo el físico teórico en Larry King ahora . “Han empeorado desde entonces. La población ha crecido en 500 millones desde nuestra última entrevista, sin un final a la vista '.



Al citar un planeta superpoblado como quizás la fuente de nuestros problemas mundanos, Hawking implica efectivamente que si el mundo se despojara de una proporción sustancial de sus residentes humanos, o si los países con poblaciones en auge al menos ralentizado sus tasas de crecimiento - cualesquiera que sean los dilemas a los que nos enfrentamos presente y potencialmente, disminuirían, si no desaparecerían.

que es una variable en matematicas

El argumento es tentador, especialmente cuando sale de la boca de mentes tan aclamadas, pero hay un problema: está mal.



La historia intelectual del mito de la superpoblación

Sir_Luke_Fildes_ _The_widower_ _Google_Art_Project

Wikimedia Commons / ATI CompositeThomas Malthus (izquierda).

Si bien Hawking pronunció sus comentarios sobre la superpoblación recientemente, el poder apocalíptico de tales comentarios es en realidad bastante antiguo.

A finales del siglo XVIII y principios del XIX, durante la primera Revolución Industrial, el economista Thomas Malthus observó una tendencia preocupante con respecto a la relación entre la población y el crecimiento de los alimentos.



En su Ensayo sobre el principio de población , Malthus argumentó que las poblaciones humanas, como los conejos, siguen una ruta de crecimiento exponencial, mientras que la comida sigue una aritmética. Claramente, concluyó Malthus, llegaría un punto en el que las poblaciones humanas, por la naturaleza de su biología, se quedarían sin recursos.

La catástrofe era inevitable y, en cierto modo, preferida. Como escribió Malthus, 'El poder de la población es tan superior al poder de la tierra para producir la subsistencia del hombre, que la muerte prematura debe, de una forma u otra, visitar a la raza humana'.

Para Malthus, esta 'muerte prematura' podría incluir cualquier cosa, desde retrasar el matrimonio hasta el hambre: el punto era poner un 'freno' al crecimiento de la población por cualquier medio. Para aquellos que siguieron la lógica maltusiana, durante los siglos venideros estos “controles” incluyeron la eugenesia, el darwinismo social y la esterilización forzada.



Por supuesto, la historia ha demostrado que Malthus estaba equivocado. En primer lugar, la capacidad física no es el destino: el hecho de que las mujeres sean físicamente capaces de tener numerosos hijos no significa que, como predijo Malthus, lo harán.

Por ejemplo, donde Malthus podría anticipar un aumento de las tasas de natalidad en países de bajos ingresos como Omán y Yemen, los datos muestran una disminución. Pero como economista Nicholas Eberstadt escribe “Se estima que Omán ha disminuido en 5,4 nacimientos por mujer, de 7,9 a finales de la década de 1980 a 2,5 en los últimos años. Y hace solo unos años, la 'variante de proyección media' de las Naciones Unidas para Yemen en 2050 superó los 100 millones; ahora ha bajado a 62 millones '.



La población, en otras palabras, no está determinada únicamente por la capacidad anatómica, sino que es producto de una confluencia de elementos cuya complejidad elude la comprensión y la predicción a prueba de errores incluso de las mentes más disciplinadas.

lo que inició la guerra en afganistán

En segundo lugar, y más significativamente, Malthus ignoró el hecho de que la humanidad históricamente ha mirado los recursos escasos con la mirada puesta en la innovación, no en la derrota.

Como geógrafo Erle Ellis escribe en Los New York Times , ante un paisaje que de otro modo proporcionaría menos nutrientes, las personas y sus ancestros genéticos inventaron el fuego y las armas. Antes de la escasez de alimentos en India y Pakistán, y por supuesto, después de la época de Malthus, el biólogo Norman Borlaug desencadenó su 'Revolución Verde'.

De hecho, dice Ellis, la naturaleza y lo que entendemos por sus 'límites' a menudo se definen y amplían mediante cambios en la tecnología. El mundo y sus capacidades de carga son en gran medida lo que hacemos con ellos, y nosotros, como seres humanos, lo hemos estado haciendo durante miles de años.