Nos enfrentamos a una escasez mundial de helio. ¿Por qué lo utilizamos para los globos?

Helio de Macys

Snoopy y Woodstock del Desfile del Día de Acción de Gracias de Macy's Fuente de la imagen: Macy's

'Cuando se ha ido, lo perdemos para siempre'.



christine collins y walter collins

Eso es lo que la química Andrea Sella de University College London dijo con respecto al helio , el elemento que se utiliza para dar vida a los globos del Desfile del Día de Acción de Gracias de Macy's cada año.



Mientras muchas familias se reúnen junto a sus pantallas de televisión, o, para algunas en la ciudad de Nueva York, en las aceras de Manhattan, este jueves por la mañana, serán testigos de una de las tradiciones navideñas más veneradas de los Estados Unidos. A sabiendas o no, también serán testigos de la realidad de que el deseo humano a menudo triunfa sobre la sabiduría de la moderación. Cuando los globos completen su ruta del 27 de noviembre, se habrán usado más de 300,000 pies cúbicos de helio, el equivalente espacial de dos millones de galones de agua, y por lo tanto no estarán disponibles para uso futuro.



Puede que esto no parezca gran cosa, pero cuando tenemos en cuenta la multitud de usos del helio y el hecho de que el suministro de helio de la Tierra probablemente se agotará en aproximadamente 40 años , los globos de Macy's se vuelven un poco, bueno, pesados.

Qué hace el helio y por qué debería importarle

En primer lugar, una introducción a todo lo que hace el helio, además de darle vida a un Hombre Araña de varios pisos y alegrar el día de un niño de seis años: ¿recuerdas los vehículos espaciales Apolo? El oxígeno líquido y el hidrógeno los impulsaban, y el helio era fundamental para mantener esos elementos fríos. ¿Alguna vez se hizo una resonancia magnética? El helio ayuda a enfriar sus imanes superconductores, que ayudan en la detección de tumores. ¿Has estado en la tienda últimamente? Cada vez que su cajero escanea su caja de Cheerios, lo hace con láseres de gas helio-neón, que escanean códigos de barras y le dicen al cajero el precio apropiado de un artículo determinado. ¿No quiere que los reactores nucleares se calienten demasiado? Adivina qué: querrás helio.



En otras palabras, el helio es un ingrediente clave en múltiples industrias y es vital en la gobernanza de la vida pública. También es algo tan caro de reciclar que una vez que se lanza, hasta recientemente realmente no nos hemos molestado en intentar capturarlo. Asimismo, el helio no se puede producir artificialmente. El elemento más ligero que el aire es un subproducto de la desintegración radiactiva y se acumula en los depósitos de gas natural. Estados Unidos tiene muchos de estos depósitos de gas natural, lo que significa que proporciona la mayor parte del suministro de helio del mundo, rondando el 35 por ciento del mismo, con la mayor parte del suministro global del elemento ubicado en Texas.

Como se puede imaginar, la relativa abundancia de helio en los Estados Unidos se convirtió en un activo clave en tiempos de guerra: el país creó una reserva nacional de helio a principios del siglo XX, que ayudó a suministrar gas a los dirigibles estadounidenses durante la Segunda Guerra Mundial y posteriormente. proporcionó refrigerante para las naves espaciales durante la carrera espacial inducida por la Guerra Fría. Sin embargo, estos esfuerzos demostraron ser un poco costosos, por lo que en la década de 1990, un período en el que se vio una creciente demanda civil de helio y la Oficina de Administración de Tierras (BLM), la agencia federal a cargo de administrar la reserva, enloqueció por ser $ 1.6 mil millones en deuda: el gobierno de los Estados Unidos aprobó la Ley de Privatización de Helio (HPA) de 1996 para manejarlo.

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En el transcurso de aproximadamente una década, esta ley vendería el helio de la reserva en un intento de pagar los costos acumulados de la reserva, estipulando que “la cantidad de helio vendida cada año debe seguir una línea recta con la misma cantidad que se vende cada año , independientemente de la demanda mundial ', El independiente informó. Lo que esto significa es que el valor de mercado del helio ha sido artificialmente bajo, lo que con el tiempo ha tenido el efecto de disuadir a otros de ingresar al mercado de refinación de helio. y alentando su explotación continua para fines literalmente vacíos, uno de ellos son los vastos espacios dentro de los globos de desfile de Macy's.

Macys Paddington

Paddington Bear en el desfile del Día de Acción de Gracias de Macy's Fuente de la imagen: Macy's



En 2013, el BLM estaba legalmente obligado a cerrar el grifo de helio y el valor del elemento no renovable comenzó a asumir su precio de mercado, lo que significa que el helio era más caro para reflejar la realidad de un suministro más corto. Las industrias que utilizan helio experimentaron escasez y pánico concomitante, y los laboratorios más pequeños sufrieron más debido a las volatilidades del mercado, y el gobierno federal nuevamente intervino para evitar lo que algunos han llamado un 'acantilado de helio'. Esta intervención, una subasta competitiva de helio, generó su propio conjunto de problemas políticos, a saber, que el helio restante de BLM fue comprado por solo dos refinadores, fomentando así un control casi monopolístico similar del recurso escaso, pero en diferentes manos y para diferentes fines, como especulación de precios .

Por ahora, los minoristas nacionales como Macy's aparentemente pueden permitirse estos aumentos en el precio del helio; de hecho, este año están agregando otro globo a su configuración. Son las industrias más pequeñas que estan sufriendo y tener que arreglárselas con menos.

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Oleg Kirichek, investigador del Laboratorio Rutherford Appleton del Reino Unido, dijo el guardián , 'Cuesta £ 30,000 al día operar nuestros haces de neutrones, pero durante tres días no tuvimos helio para ejecutar nuestros experimentos con esos haces ... en otras palabras, desperdiciamos £ 90,000 porque no pudimos obtener helio'.

“Sin embargo”, agregó Kiricheck, “ponemos el material en globos de fiesta y los dejamos flotar hacia la atmósfera superior, o lo usamos para hacer que nuestras voces se vuelvan chillonas para reír. Es muy, muy estúpido. Me enoja mucho '.

Por supuesto, el desfile anual y sus globos llenos de helio son más sintomáticos de una falla global para fijar el precio y distribuir adecuadamente el valor de los recursos escasos de lo que son su causa, pero para el químico de la Universidad de Cambridge Peter Wothers, aún vale la pena hablar de ello. 'Sospecho que la cantidad que se usa en los globos de fiesta es bastante pequeña en comparación con los otros usos principales', dijo el Dr. Wothers. 'Pero es un uso bastante trivial de algo que deberíamos valorar un poco más'.