Este héroe negro de la Primera Guerra Mundial murió en la oscuridad, luego recibió su merecido 86 años después

Soldado del afamado regimiento de Harlem Hellfighters durante la Primera Guerra Mundial, el increíble acto de valentía de Henry Johnson le valió el mayor honor militar de Francia. Sin embargo, su propio país tardó mucho más en hacer lo mismo.

Henry Johnson

ejercítio EE.UUSoldado Henry Johnson de los Harlem Hellfighters.

La vida de Henry Johnson en un ejército segregado

Aunque los afroamericanos habían estado sirviendo en las Fuerzas Armadas de los EE. UU. Desde la Guerra Revolucionaria, aún enfrentaban discriminación y segregación dentro del ejército. Hasta que el presidente Harry Truman integró el ejército en 1948, los soldados de color tenían que servir en unidades 'totalmente negras'.



A pesar de que la segregación todavía estaba en plena vigencia tanto en la vida civil como en la militar cuando Estados Unidos entró en la Primera Guerra Mundial en 1917, miles de estadounidenses negros se apresuró a alistarse . Además de querer hacer su parte para servir a su país, muchos también creían que demostrar su valía en los campos de batalla de Europa demostraría que merecían los mismos derechos en casa.



A pesar del entusiasmo de los soldados negros, los comandantes militares tenían poca fe en sus habilidades de combate.

Las unidades totalmente negras a menudo fueron relegadas a trabajos serviles fuera de las líneas del frente, como transportar suministros o cavar letrinas. Rara vez se les dio suficiente formación. Sin embargo, hacia el final de la guerra, un regimiento totalmente negro ganaría fama como una unidad de combate legendaria.



Hellfighters de Harlem

Wikimedia CommonsThe Harlem Hellfighters en 1919.

Los Hellfighters de Harlem

El 369.º Regimiento de Infantería estaba originalmente atascado con las tareas domésticas normalmente asignadas a los regimientos negros. Pero cuando Estados Unidos entró en la guerra, Francia se estaba quedando desesperadamente escasa de tropas.

Como resultado, el ejército estadounidense prestó el 369 a su aliado. Agotado por años de brutales combates y sin el mismo prejuicio contra los negros que los estadounidenses, el ejército francés dio la bienvenida con entusiasmo a las nuevas tropas, que pronto se conocieron como el Hellfighters de Harlem ya que muchos de los soldados procedían de Harlem en Manhattan.



A pesar de su falta de entrenamiento, las tropas fueron equipado con armas francesas y cascos y directamente enviados al frente cerca del bosque de Argonne.

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Uno de los Hellfighters enviados a esta prueba de fuego fue el soldado Henry Johnson, de 26 años, que había trabajado como mozo de ferrocarril antes de alistarse en el ejército. Johnson, que era de Albany y no de Harlem, pensó personalmente que era 'una locura' enviar soldados no entrenados directamente a la batalla, pero estaba más que ansioso por demostrar su valía y le dijo a su superior que 'haría el trabajo'.

Johnson y otro Hellfighter, Needham Roberts, estaban de guardia una noche cuando, de repente, escucharon un ominoso 'recortando y recortando' en la oscuridad cerca de la valla que los franceses habían establecido como perímetro. Johnson reconoció el ruido como cortadores de alambre y lanzó una granada en la dirección de los sonidos, lo que provocó que los alemanes abrieran fuego.



Roberts pronto fue alcanzado por una granada y poco más pudo hacer que mentir en la trinchera y entregarle municiones a Johnson. Cuando los estadounidenses agotaron su suministro de granadas, Johnson comenzó a devolver el fuego con su propio rifle, pero accidentalmente lo atascó cuando intentó poner un cartucho estadounidense en el arma francesa.

Needham Roberts

Biblioteca del CongresoNeedham Roberts



Henry Johnson se negó a abandonar la pelea solo porque se había quedado sin municiones y ahora estaba completamente rodeado por una fuerza muy superior. El soldado mal entrenado comenzó a golpear a los alemanes con la culata de su rifle hasta que se astilló. Cuando vio que el enemigo estaba intentando tomar prisionero a Roberts, los cargó con su cuchillo bolo y los mantuvo a raya hasta que finalmente llegaron refuerzos.

Johnson y Roberts mantuvieron a raya a los alemanes por su cuenta durante una hora. Nunca abandonaron su puesto e impidieron con éxito que los alemanes rompieran la línea francesa. Johnson había sufrido más de 21 heridas durante los combates.

'No había nada tan bueno en eso, solo luché por mi vida', dijo Johnson. 'Un conejo habría hecho eso'.

Los franceses, sin embargo, no estuvieron de acuerdo y le otorgaron a él y a Roberts la Croix de Guerre, el más alto honor militar del país. Los dos Hellfighters fueron los primeros soldados estadounidenses en recibir el honor y toda la fuerza francesa donde estaban estacionados se alinearon para ver la ceremonia.

Hellfighters en Francia

Wikimedia CommonsLos Hellfighters en Francia.

Henry Johnson y los Hellfighters regresan después de la Primera Guerra Mundial

En casa, sin embargo, el valor de Henry Johnson no fue reconocido oficialmente.

A pesar de haber sido apodado por el ex presidente Theodore Roosevelt como uno de los “cinco estadounidenses más valientes” que sirvieron en toda la guerra y de que su foto estuviera pegada en sellos y carteles del Ejército, Johnson ni siquiera recibió el pago por discapacidad. Cuando los Harlem Hellfighters regresaron a Nueva York en 1919, tuvieron que marchar en un desfile de la victoria por separado por la Quinta Avenida, ya que no se les permitió unirse al desfile oficial y marchar junto a los soldados blancos.

Esto no impidió que miles de personas se alinearan en las calles para animar a las tropas que regresaban, en particular a Henry Johnson, la “Muerte Negra”, que encabezó la procesión en un automóvil descapotable.

Henry Johnson en el desfile de la victoria de Hellfighters

ejercítio EE.UUHenry Johnson en el desfile de la victoria de los Hellfighters de 1919.

el último soldado japonés en rendirse

Johnson regresó a su trabajo en el ferrocarril después de ser dado de baja, pero le resultó difícil trabajar debido a sus heridas de guerra. Murió en 1929, a la edad de apenas 32 años por causas naturales y sin un centavo a su nombre.

Reconocimiento tardío del heroísmo de Henry Johnson

Luego, el presidente Obama honra a Henry Johnson, quien recibió póstumamente el Corazón Púrpura en 1996, la Cruz de Servicio Distinguido en 2002 y una Medalla de Honor en 2015.

Henry Johnson fue enterrado en el Cementerio Nacional de Arlington en una ceremonia con todos los honores.

El hijo de Henry, Herman (quien fue aviador de Tuskegee durante la Segunda Guerra Mundial) había liderado el esfuerzo por obtener el reconocimiento oficial por la hazaña heroica de su padre durante la guerra, y no sabía que su padre había sido enterrado en Arlington. “Saber que mi padre fue enterrado en este lugar de honor nacional puede describirse en una sola palabra: alegre”, dijo Herman.

Gracias a sus esfuerzos, Henry Johnson recibió póstumamente una Medalla de Honor del presidente Barack Obama en 2015.


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