La extraña historia de William Adams - El inglés que se convirtió en samurái

William Adams no solo fue el primer inglés en llegar a Japón, sino que también se convirtió en asesor del shogun y en uno de los primeros occidentales en convertirse en samurái.

William Adams

Wikimedia CommonsUna estatua que conmemora a William Adams.

El 19 de abril de 1600, un barco se hundió en las aguas cerca de la isla de Kyushu, en el sur de Japón. Los hombres a bordo estaban muy lejos de casa y habían sufrido terriblemente para llegar allí.



El barco era parte de una flota que había zarpado de los Países Bajos casi dos años antes, solo para ver barco tras barco perdido por tormentas y violentos ataques de nativos y potencias europeas rivales. Solo 24 hombres seguían con vida cuando el barco llegó a Japón y solo nueve podían permanecer en pie después de que la enfermedad se extendiera por las bodegas.



William Adams, el primer inglés en llegar a Japón

Uno de los pocos en relativamente buena forma fue William Adams, un marinero de Kent, Inglaterra. Oficialmente, esto convirtió a Adams en el primer inglés en llegar a Japón. Y llegaba en un momento muy interesante de la historia del país.

Los europeos habían estado visitando Japón desde mediados del siglo XVI cuando los comerciantes portugueses primero comenzó a llegar . Al principio, los gobernantes japoneses estaban ansiosos por comerciar con los portugueses, quienes traían productos valiosos como azúcar procesada y armas de fuego. Los portugueses, a su vez, protegieron proactivamente su acceso a Japón desde otras naciones europeas.



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Pero para cuando Tokugawa Ieyasu llegó al poder en 1600 como jefe del shogunato, los japoneses también estaban trayendo algunas influencias menos deseables al país. Los portugueses traficaron intensamente con esclavos japoneses. También estaban ansiosos por difundir el catolicismo, que Ieyasu comenzaba a ver como una amenaza potencial para su autoridad.

Entonces, cuando Ieyasu escuchó que había aparecido un barco lleno de europeos que no eran portugueses, vio una oportunidad y se los trajeron inmediatamente. A Ieyasu rápidamente le gustó Adams, quien impresionó al shogun con su conocimiento de la construcción de barcos y las matemáticas a través de un intérprete.

Los misioneros portugueses estaban menos emocionados con la llegada de un inglés protestante a Japón que podría amenazar su influencia. Inmediatamente exigieron que Ieyasu ejecutara a Adams, advirtiendo que era un hereje y probablemente un pirata.



William Adams se convierte en un samurái inglés

En cambio, Ieyasu nombró a William Adams asesor oficial. Durante los años siguientes, Adams ayudó a Ieyasu a modernizar su flota construyendo barcos de estilo occidental. A cambio, Adams recibió una rica propiedad en Japón junto con dos espadas, la insignia tradicional de rango para un samurái.

Fotografías del trabajo infantil de Lewis Hine
Samurái durante el período Edo

Museo de Historia de la Ciudad de Gifu / Wikimedia CommonsSamuráis del siglo XVII en batalla.

Los samuráis eran una clase de guerreros en Japón similar a los caballeros europeos. Prometieron su lealtad a un señor y lucharon por él en la batalla a cambio de su protección.



Pero también había un lado más mundano del samurai. Durante el siglo XVII, los samuráis se convirtieron gradualmente en burócratas que se encargaban de la gestión diaria del país. Esto estaba más cerca del papel de Adams como el primer samurái inglés.

Después de todo, es poco probable que le hubiera ido bien en el campo de batalla en un momento en que el samurái promedio se entrenaba durante años para dominar las complejas habilidades de tiro con arco, equitación y esgrima que requería la guerra japonesa.



Un valioso consejero del Shogun

En cambio, Adams se destacó en su papel de asesor del shogun sobre comercio, asuntos navales y cualquier cosa que involucre a los europeos. Y cuando otros sobrevivientes de su barco finalmente zarparon a casa, el shogun exigió que Adams se quedara en Japón. Probablemente esto no era lo que Adams quería escuchar, ya que todavía tenía esposa e hijos en Inglaterra.

Pero aprovechó al máximo su nueva vida en Japón. Adams finalmente se casó con la hija de un funcionario judicial y la pareja tuvo dos hijos llamados Joseph y Susanna. Adams parece haberse enamorado del país y su gente. Aprendió a hablar japonés con fluidez y disfrutó de un mejor estatus en Japón que el que probablemente tendría en Inglaterra.

Adams pasó varios años organizando expediciones comerciales a otros países y animando a los ingleses a establecer relaciones con Japón.

Mientras tanto, los portugueses nunca olvidaron su disgusto por Adams. Y a cambio, Adams le informó al shogun que los misioneros jesuitas estaban tratando de derrocarlo. Finalmente, en gran parte gracias a Adams, Ieyasu prohibió el catolicismo en el país.

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Pérdida de influencia y muerte

Después de la muerte de Ieyasu en 1616, Japón se volvió cada vez más aislacionista. La influencia de los comerciantes extranjeros y su religión estaba, como lo veía el nuevo shogun, desestabilizando el país. A medida que el comercio exterior se desaceleraba en Japón, la influencia de Adams en la corte disminuía.

En 1620, Adams murió después de una enfermedad a la edad de 55 años. En su testamento, dividió su patrimonio entre su familia japonesa y la familia que dejó en Inglaterra. Poco más de una década después, Japón se cerró oficialmente al comercio exterior, iniciando un período de aislamiento que duraría 200 años.

William Adams todavía es recordado con cariño por su trabajo en Japón. Incluso hoy en día, se pueden encontrar estatuas de él allí y los recuerdos anuales en el país celebran la vida de uno de los primeros y pocos samuráis europeos.


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