Los rinocerontes y las criaturas parecidas a los elefantes vagaban por Texas hace 11 millones de años, según un nuevo estudio

4.000 fósiles excavados durante la Gran Depresión revelaron que la costa de Texas alguna vez estuvo llena de rinocerontes, mamíferos parecidos a elefantes y antiguos perros salvajes.

Ilustración antigua de Texas

Jay Matternes / Institución SmithsonianRepresentación de un artista de los animales de la antigua Texas.

Algunos dicen que todo es más grande en Texas, y tienen razón, al menos cuando se trata de fauna antigua. De acuerdo a Revista Smithsonian , un nuevo análisis de la Universidad de Austin reveló que el estado de Lone Star solía ser el hogar de una gran cantidad de animales prehistóricos. Entre las criaturas se encontraban rinocerontes, mamíferos parecidos a elefantes, antílopes y caimanes, lo que hizo que los investigadores llamaran al paisaje antiguo un 'Serengeti de Texas'.



'Es la colección más representativa de vida de este período de la historia de la Tierra a lo largo de la llanura costera de Texas', dijo Steven May, investigador de la Escuela de Geociencias Jackson de la Universidad de Texas, quien dirigió y autor del estudio, fijado en un comunicado de prensa.



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El estudio evaluó una colección de 4.000 especímenes antiguos que fueron recolectados por trabajadores civiles como parte de un proyecto bajo el Estudio Paleontológico-Mineralógico Estatal que fue financiado por la Administración de Progreso de Obras durante la Gran Depresión.

Aproximadamente 8,5 millones de personas en todo el país fueron empleadas por la Works Progress Administration para reducir el desempleo vertiginoso, algunos de los cuales fueron contratados como cazadores de fósiles aficionados y pagaron $ 0,20 por hora para desenterrar huesos.



May y su equipo de la Universidad de Texas examinaron la extensa colección de huesos, dientes y colmillos que se recolectaron en este período. Los especímenes procedían de 50 especies diferentes de animales que vivían a lo largo de la costa de Texas hace unos 11 millones de años.

En ese momento, el medio ambiente a lo largo de la costa del Golfo de Texas era un híbrido de bosques y praderas, con una amplia llanura aluvial y ríos que se parecían mucho al Serengeti africano tal como es hoy. Gizmodo informó .

Increíblemente, los investigadores encontraron que la antigua Texas estaba llena de una variedad de animales. Entre las especies identificadas por los paleontólogos se encontraba un nuevo género de animal grande llamado gomphothere, que tenía mandíbulas en forma de pala y se cree que es un pariente extinto de los elefantes. La colección también contaba con el fósil de cocodrilo más antiguo encontrado en América del Norte.



Fósiles de dientes de Texas

Steven R. MayEspécimen de dientes desenterrado de sitios en todo Texas.

Además, los investigadores también descubrieron 12 especies de animales parecidos a caballos, desde rinocerontes hasta antílopes, siete reptiles, cinco tipos de peces, cinco mamíferos carnívoros (probablemente parientes lejanos de los perros modernos), cuatro roedores y dos especies de aves. Los detalles del fascinante nuevo estudio fueron publicado en el Paleontología Electrónica diario.

Durante la encuesta anterior, miles de huesos fueron excavados por cazadores de fósiles por contrato en todo el estado, incluidos cuatro sitios en los condados de Bee y Live Oak. Uno de los sitios estaba en un rancho cerca de Beeville propiedad de John Blackburn, quien estaba más que ansioso por albergar a los investigadores.



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'Estamos encantados de ser parte de algo que se inició en 1939', dijo Blackburn. 'Ha sido un privilegio trabajar con UT y el equipo involucrado, y esperamos que el proyecto pueda ayudar a brindar oportunidades de investigación adicionales'.

Curiosamente, gran parte de la colección contenida en las Colecciones de Paleontología de Vertebrados de Texas en el Museo de Historia de la Tierra de la Escuela Jackson son especímenes más grandes, como colmillos y cráneos.



Esto se debe a que los recolectores de fósiles no eran paleontólogos formados formalmente y, por lo tanto, en su mayoría ignoraron los huesos más pequeños con los que se encontraron. En cambio, optaron por desenterrar los descubrimientos más importantes que eran más fácilmente identificables.

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Para llenar los vacíos de las excavaciones antiguas, el equipo de May rastreó los sitios de excavación originales utilizando imágenes aéreas y notas del programa de encuestas en los archivos de la universidad para poder recoger lo que quedaba. Cosas como, por ejemplo, diminutos huesos de ratón que pueden ser pequeños, pero brindan información significativa sobre la totalidad del antiguo ecosistema de la tierra.

Fósiles excavados en Texas

Archivos de colecciones de paleontología de vertebradosUn cazador de fósiles posa con un gran cráneo en un sitio de excavación en el condado de Live Oak, Texas.

A lo largo de los años, otros investigadores examinaron la colección de fósiles del Estudio Paleontológico-Mineralógico de Todo el Estado en trozos más pequeños a la vez. Pero el estudio de May es el primero en examinar exhaustivamente toda la colección de animales, incluidos los fósiles de la excavación independiente de su equipo.


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