La notable vida de Bryan Stevenson, desde el sur segregado hasta un abogado que desafía el corredor de la muerte

En segundo grado, la escuela de Bryan Stevenson lo colocó en el grupo más lento de los tres porque era negro. Ahora es un graduado de la Facultad de Derecho de Harvard que ha salvado a más de 100 personas del corredor de la muerte.

Bryan Stevenson en 2019

Wikimedia CommonsBryan Stevenson habla en la Cumbre sobre Raza en Estados Unidos en la Biblioteca Presidencial LBJ en 2019. Ascendiendo desde el sur segregado hasta la ley de Harvard, Stevenson fundó una organización sin fines de lucro que desafía la pobreza y la injusticia racial.

Cuando un jurado compuesto en su mayoría por blancos condenó a Walter McMillian en 1988 por el asesinato de una mujer blanca en Monroeville, Alabama y recomendó cadena perpetua, un juez local lo anuló y en su lugar impuso la pena de muerte.



Conocida como “anulación del juez”, la controvertida práctica llamó la atención del abogado Bryan Stevenson, entonces director del Centro de Recursos de Representación de la Capital de Alabama en Montgomery.



“Ningún procedimiento de sentencia capital en los Estados Unidos ha sido objeto de más críticas por ser poco confiable, impredecible y arbitrario que la práctica única de Alabama de permitir que los jueces electos anulen los veredictos de vida e impongan sentencias de muerte”, proclama el sitio web de Equal Justice Initiative, una organización de derechos humanos fundada por Stevenson.

Stevenson pudo ver claramente que había violaciones constitucionales en el caso de McMillian, pero lo que más le preocupó es por qué el sistema de justicia de Alabama tampoco pudo verlo.



Walter Mcmillian con Bryan Stevenson

Iniciativa de igualdad de justiciaBryan Stevenson se hizo cargo del caso del condenado a muerte de Alabama, Walter McMillian, tras la condena. La lucha de Stevenson para demostrar la inocencia de McMillian es la verdadera historia detrás de la próxima película, Solo misericordia.

Bryan Stevenson: nacido en la segregación

Antes de graduarse de los sagrados pasillos de la Facultad de Derecho de Harvard en 1985, Bryan Stevenson nació el 14 de noviembre de 1959 en la secuela de Jim Crow South. Durante la Gran Migración, su familia se había mudado a Milton, Delaware, y la violencia sistémica contra la comunidad negra moldeó rápidamente sus puntos de vista sobre la justicia.

Brown v. Junta de Educación había desagregado oficialmente las escuelas públicas de Estados Unidos en 1954, pero tomó algún tiempo para que esa decisión llegara de manera significativa al sur de Delaware. Stevenson asistió una escuela 'de color' hasta el segundo grado, e incluso después de eso, su escuela no dejaría que los niños blancos y negros jugaran en las barras de los monos al mismo tiempo.



Bryan Stevenson dio una charla TED en 2012 sobre el racismo sistémico del sistema de justicia penal de Estados Unidos.

Su padre, nacido y criado en el sur de Delaware, se tomó con calma los desaires raciales, pero la madre de Stevenson, oriunda de Filadelfia, se defendió. Cuando Stevenson fue colocado automáticamente en el más lento de los tres grupos de segundo grado debido al color de su piel, su madre solicitó hasta que lo ubicaran en el grupo de los más dotados.

'No dejes que la gente te maltrate porque eres negro', les decía a Stevenson y a sus dos hermanos.

Pero por mucho que su familia luchó contra el sistema, el sistema tenía una forma de afianzarse. El tío de Stevenson murió en prisión y, cuando tenía 16 años, unos ladrones mataron a puñaladas a su abuelo de 86 años en su propia casa.



Los perpetradores fueron condenados a cadena perpetua. Años después, Stevenson recordó que pensaba que la sentencia era justa para el crimen.

“Como mi abuelo era mayor, su asesinato parecía particularmente cruel”, dijo. 'Pero vengo de un mundo en el que valoramos la redención sobre la venganza'.



Walter McMillian se reúne con el abogado Bryan Stevenson

HBOEl abogado Bryan Stevenson (derecha) de Equal Justice Initiative durante una reunión con Walter McMillian como se muestra en el documental de HBO Verdadera justicia.

Y el trabajo de justicia penal de Stevenson reflejó esos valores. Se graduó de la facultad de derecho más prestigiosa del país, aunque originalmente pensó que sería un pianista profesional, y decidió ir a la facultad de derecho más o menos como una ocurrencia tardía. 'No entendí completamente lo que hacían los abogados', admitió más tarde.

Aún así, se destacó en Harvard.

En lugar de seguir el ejemplo de la mayoría de sus compañeros de clase y trabajar para un bufete de abogados corporativos, se mudó a Atlanta para trabajar para el Southern Center for Human Rights, que representa a los condenados a muerte en todo el sur.

Pronto fue director de la oficina del Centro de Recursos de Representación de la Capital de Alabama, una organización financiada con fondos federales en Montgomery que brinda defensa legal a los condenados a muerte.

Todavía era un hombre joven cuando finalmente conoció a McMillian, cuyo caso se había convertido en infamia en la comunidad negra de Monroeville, ya que la investigación policial gritó sobre prejuicios raciales.

cual fue el gran salto adelante

El caso de Walter McMillian

Walter McMillian era un hombre negro criado en las afueras de Monroeville, Alabama. Recogió algodón antes de que tuviera la edad suficiente para ir a la escuela, y en la década de 1970 comenzó su propio negocio de madera para pasta. No era rico, pero era mucho más independiente que la mayoría del resto de la comunidad negra local, y mucho más libre de lo que los blancos que lo rodeaban pensaban que tenía derecho a ser.

Walter McMillian en la corte

Iniciativa de igualdad de justiciaLos abogados de Equal Justice Initiative demostraron que los testigos que testificaron contra Walter McMillian mintieron.

Había mantenido un historial criminal limpio, salvo por un delito menor después de que lo arrastraran a una pelea de bar. Pero cuando su romance con una mujer blanca se hizo pública en 1986, sintió un objetivo atraído por su espalda.

Luego, el 1 de noviembre de 1986, una estudiante universitaria blanca de 18 años llamada Ronda Morrison fue encontrada muerta en el piso de la tintorería donde trabajaba en Monroeville. Le habían disparado tres veces.

La policía local pasó meses investigando a muchos sospechosos diferentes por el asesinato, pero ninguna de sus pistas dio resultado. No fue hasta que la policía arrestó a Ralph Myers, un criminal de carrera, mentiroso compulsivo y el nuevo novio del ex de McMillian, por un asesinato separado, que se aferraron a McMillian.

'La única razón por la que estoy aquí es porque había estado jugando con una dama blanca', dijo McMillian al New York Times del corredor de la muerte en 1993.

Su caso fue a juicio, y dado que el caso había aparecido en los titulares en el condado de Monroe, que era 40 por ciento de negros, los procedimientos se trasladaron al condado de Baldwin, que era 86 por ciento de blancos.

No hubo evidencia física que vincule a McMillian con el crimen, y seis testigos de coartada dijeron que estaba en una pescadería en el momento del asesinato. Aún así, el jurado - 11 jurados blancos y un jurado negro - acompañó a la fiscalía y lo condenó a cadena perpetua el 17 de agosto de 1988. El juicio duró día y medio.

Jamie Foxx como Walter Mcmillian en Just Mercy

Jamie Foxx como Walter McMillian en la película, Solo misericordia.

En lugar de acatar la recomendación del jurado, el juez Robert E. Lee Key, Jr. utilizó sus poderes sancionados por el estado para condenar a McMillian a muerte en una silla eléctrica. Key citó el “asesinato brutal y cruel de una joven en la primera flor de la adultez” como motivo de su juicio.

Según la Iniciativa de Justicia Igualitaria, los jueces de Alabama han anulado los veredictos del jurado 112 veces desde 1976 (el estado abolió oficialmente la práctica en 2017).

McMillian presentó una apelación, pero un tribunal superior confirmó su sentencia de muerte en 1991.

Y fue entonces cuando Bryan Stevenson intervino.

'Nosotros, en la comunidad afroamericana siempre hemos sabido que el sistema de justicia penal es una amenaza, que tomará personas inocentes o condenadas injustamente y tratará a las personas de manera injusta', dijo Stevenson más tarde en una entrevista con Esencia revista. 'Pero seguimos luchando'.

Stevenson defiende a McMillian

La película Solo misericordia basado en el libro de Bryan Stevenson del mismo nombre, se centra en su incansable búsqueda de la verdad en el caso de McMillian, y comienza con el testimonio de Ralph Myers.

Walter McMillian es liberado de la prisión

Iniciativa de igualdad de justiciaBryan Stevenson consiguió anular la condena por asesinato de Walter McMillian en 1993, después de que McMillian pasara seis años en el corredor de la muerte.

Sin pistas sobre quién mató a la mujer blanca en Monroeville, la policía vio una oportunidad con Myers después de que lo arrestaron bajo sospecha de otro asesinato.

Durante el interrogatorio, la policía afirmó tener testigos presenciales que podrían probar que Myers y McMillian eran asesinos. Entonces Myers mintió e implicó a McMillian.

Más tarde, cuando Stevenson obtuvo la grabación original de la confesión de Myers, escuchó a Myers quejarse de tener que confesar crímenes que él y McMillian no cometieron. Fue el primer disparo de una pistola humeante.

Se filtraron más pruebas de la inocencia de McMillian. Después de que Stevenson demostrara que los testigos presenciales que testificaron al ver la camioneta de McMillian en la escena del crimen estaban mintiendo, se retractaron de sus testimonios.

Finalmente, Stevenson tuvo todo lo que necesitaba para anular la condena de McMillian y conseguirle un nuevo juicio, y eso fue lo que hizo el 23 de febrero de 1993. Una semana después, los fiscales locales retiraron los cargos contra McMillian. Por primera vez en seis años, era un hombre libre.

Walter mcmillian y bryan stevenson

Tiempos financierosWalter McMillian (izquierda) y Bryan Stevenson después de anular la condena de McMillian.

'Creo que todos deben entender lo que sucedió porque lo que sucedió hoy podría suceder mañana si no aprendemos algunas lecciones de esto', dijo Bryan Stevenson el día de la decisión judicial.

“Era demasiado fácil para una persona acudir al tribunal y acusar a un hombre de un asesinato que no cometió. Era demasiado fácil para el estado condenar a alguien por ese crimen y luego sentenciarlo a muerte. Y fue demasiado difícil a la luz de la evidencia de su inocencia demostrarle a este tribunal que, en primer lugar, nunca debería haber estado aquí '.

El trabajo de Bryan Stevenson después de liberar a McMillian

La exoneración de Walter McMillian puso un foco de atención muy necesario sobre la injusticia racial en el sistema de justicia penal, y Bryan Stevenson ha dedicado su carrera a la causa.

Mi trabajo con los pobres y los encarcelados me ha convencido de que lo opuesto a la pobreza no es la riqueza; lo opuesto a la pobreza es la justicia.

Bryan Stevenson

Con Stevenson a la cabeza, Equal Justice Initiative ha ganado más de 135 revocaciones, alivio o liberación de prisión para personas en el corredor de la muerte, así como alivio para cientos de otras personas condenadas injustamente o condenadas injustamente.

Fuera de la sala del tribunal, Steven usa su plataforma para impulsar la reforma de la justicia penal y arrojar luz sobre las desigualdades sistémicas.

En 2018, ayudó a inaugurar el Monumento Nacional por la Paz y la Justicia, el primer monumento dedicado al legado de las personas negras que han sido esclavizadas, linchadas o aterrorizadas por el sistema de justicia penal.

Es un complemento importante del Proyecto de Conmemoración Comunitaria de EJI, que ha documentado casi 5.000 linchamientos en los EE. UU. Y ha erigido marcadores históricos para conmemorarlos, lo que ayuda a garantizar que la historia violentamente racista de EE. UU. No quede inolvidable.

La película Solo misericordia describe la lucha incansable de Stevenson para liberar a un hombre inocente del corredor de la muerte de Alabama.

'Todo el mundo debería conocerle', dijo Jamie Foxx, quien interpreta a McMillian en Solo misericordia . “Me recuerda cuando llegó Barack Obama. Dijo: 'Todo el mundo debería conocerlo' '.

Por su trabajo en justicia penal, Stevenson ha recibido el prestigioso premio “Genius” de la Fundación MacArthur; la medalla ABA, el más alto honor de la American Bar Association; y la Medalla Nacional de la Libertad de la Unión Estadounidense de Libertades Civiles después de una nominación del juez de la Corte Suprema de los Estados Unidos, John Stevens.

'He llegado a comprender y creer que cada uno de nosotros es más que lo peor que hemos hecho', dijo Stevenson.

“Creo eso para todas las personas del planeta. Creo que si alguien miente, no es solo un mentiroso. Creo que si alguien toma algo que no le pertenece, no es solo un ladrón. Creo que incluso si matas a alguien, no eres solo un asesino. Y por eso, existe esta dignidad humana básica que debe ser respetada por la ley '.


Después de leer sobre la extraordinaria vida y el trabajo del abogado Bryan Stevenson, que ha salvado a cientos de personas de la cárcel, aprenda todo sobre el caso de la Central Park Five , un grupo de adolescentes no blancos que fueron condenados injustamente por violar brutalmente a una mujer blanca en la década de 1980. Entonces, lea el desgarradoras últimas palabras de 23 criminales ejecutados .