Proyecto Isabela: cuando sacrificar 250.000 cabras significaba salvar una especie

En la década de 1990, Galápagos Conservancy lanzó el Proyecto Isabela, una guerra total contra 250,000 cabras en las Islas Galápagos para salvar la menguante población de tortugas de Galápagos.

Proyecto Isabela

Fuente de las Islas Galápagos: Flickr

Charles Darwin llamó a las Islas Galápagos 'un pequeño mundo dentro de sí mismo'. Es difícil imaginar cómo habría sido su vida y su trabajo sin este archipiélago de las islas del Pacífico, y es igual de desafiante pensar en la cadena de islas sin las tortugas gigantes que dan nombre a las islas.



Sin embargo, durante un tiempo, esas tortugas corrieron el riesgo de desaparecer. Para salvarlos, los entusiastas de Galápagos comenzaron a pensar en la conservación en términos nuevos, letales y no tan naturales.



El masivo Tortugas galápagos deambulan por las islas como rocas vivas. Pueden pesar más de 500 libras y la mayoría viven más de 100 años, y algunos viven más allá de los 150 años. Las islas mismas llevan el nombre de estos gentiles titanes, en español, galápago significa tortuga.

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Proyecto Tortuga Isabela Galápagos

La tortuga de Galápagos vive más de 100 años y puede pesar más de 500 libras.



A fines del siglo XX, estas criaturas icónicas avanzaban lentamente hacia la extinción. En el transcurso de 150 años, la población de tortugas gigantes se redujo de aproximadamente 100.000 a alrededor de 15.000. Detrás de la caída de la población había una amenaza inesperada: las cabras.

El inicio del proyecto Isabela

Dejados atrás por exploradores, comerciantes, balleneros y piratas, las cabras llegaron a Galápagos en los siglos XVI y XVII. Con el tiempo, sus números se multiplicaron. En la década de 1990, alrededor de 250.000 cabras balaban en Galápagos. Se comieron de todo y despojaron a las islas de su vegetación en el proceso. Las tortugas de las islas, esos antiguos abanderados de la biodiversidad, comenzaron a extinguirse.

Los ambientalistas, conservacionistas y biólogos evolucionistas preocupados comenzaron a discutir sobre cómo salvar a las tortugas de las cabras. Surgieron estrategias salvajes, como un plan para introducir leones en las islas para devorar la población invasora de cabras. Sin embargo, al final, los ambientalistas se decidieron por la solución más obvia y sencilla: la matanza total.



Después de años de debate, planificación y creación de consenso, Galápagos Conservancy (anteriormente llamada Fundación Charles Darwin) inició el Proyecto Isabela, una erradicación sistémica de todas las cabras, jabalíes y burros en las principales islas Galápagos.

El proyecto comenzó con una búsqueda en tierra, pero finalmente el equipo trajo pilotos de helicópteros y francotiradores de Nueva Zelanda.

Como uno de los francotiradores explicado al laboratorio de radio de WNYC , el procedimiento normal era tener dos hombres armados a cada lado del helicóptero. Conducirían a las cabras a un rebaño apretado y luego abrirían fuego.



Proyecto Calavera de Cabra Isabela

Un lagarto de Galápagos se sienta a la sombra de un cráneo de cabra en la Isla Santiago. Fuente: Flickr

Cabras de Judas

El 90 por ciento de las cabras de las islas murieron durante el primer año de caza aérea. Pero eso dejó miles de cabras en las islas, y las cabras no pueden apartarse las pezuñas unas de otras. El resto disperso, que ahora se dio cuenta del significado letal de la aparición de un helicóptero, comenzó a reproducirse y repoblarse en enclaves ocultos. Para encontrar estos paquetes finales y astutos, el equipo del Proyecto Isabela recurrió a las 'cabras de Judas'.



Una cabra Judas era una hembra que sería capturada de la naturaleza, etiquetada con un dispositivo de rastreo GPS y luego liberada para encontrar otras cabras, especialmente machos enamorados.

Los francotiradores volverían a tomar el aire, rastrearían a la cabra Judas, encontrarían a sus compañeros escondidos y los dispararían, dejando siempre viva a la cabra Judas para que todo el proceso comenzara de nuevo. Seguir, masacrar, repetir. El equipo finalmente utilizó 900 cabras Judas en el transcurso de un par de años.

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¿Funcionó el Proyecto Isabela?

Tortuga

Fuente: Flickr

Sí lo hizo. A partir de 2006, según Galápagos Conservancy, las islas principales fueron 'declaradas libres de todos los grandes mamíferos introducidos: cabras, cerdos y burros'. Hoy, las cabras se han ido, 250.000 de ellas. La vegetación que destruyeron ha comenzado a crecer. Las tortugas aguantan.

Sin embargo, extrañamente, la historia del Proyecto Isabela da un vuelco a la teoría de la selección natural que Darwin comenzó a desarrollar en las Galápagos. Las cabras, por supuesto, no eran nativas de esas islas.

Pero habían vivido allí durante siglos, y durante ese tiempo, se adaptaron mejor para sobrevivir y prosperar, mientras que las tortugas que desplazaron parecían incapaces de hacerlo.

En lugar de la “supervivencia del más apto”, la salvación de las tortugas ha dependido de la intervención nada natural de seres humanos armados con helicópteros y rifles de alta potencia. ¿Qué haría Darwin con eso?