El misterio de Cahokia Mounds, la primera ciudad de América del Norte

Hasta el día de hoy, los arqueólogos no saben con certeza por qué la enorme ciudad de 20.000 habitantes de Cahokia Mounds desapareció rápidamente y dejó poco rastro.

Ilustración de la ciudad y los montículos de Cahokia

Sitio histórico estatal Cahokia MoundsUna ilustración de Cahokia

Mucho antes de que Cristóbal Colón 'descubriera' América del Norte, los montículos de Cahokia eran altos y formaban la primera ciudad del continente en la historia registrada.



De hecho, durante su apogeo en el siglo XII, Cahokia Mounds fue más grande en población que Londres . Se extendió a lo largo de seis millas cuadradas y contaba con una población de 10,000 a 20,000 personas, cifras enormes para la época.



Pero el pico de Cahokia no duró mucho. Y su desaparición sigue siendo un misterio hasta el día de hoy.

¿Quiénes eran los habitantes de Cahokia Mounds?

Situada al otro lado del río Mississippi de lo que ahora es St. Louis, Cahokia fue la ciudad precolombina más grande al norte de México. La ciudadanía de Cahokia no tenía un sistema de escritura estandarizado, por lo que los arqueólogos todavía se basan en gran medida en datos periféricos para interpretar cualquier artefacto que hayan encontrado que pueda desentrañar los misterios de la ciudad.



El nombre 'Cahokia' en sí mismo proviene de la población aborigen que habitó su área en el siglo XVII.

Sin embargo, medio milenio antes, la tierra era el hogar de otra sociedad, una que según los hallazgos arqueológicos tenía sofisticados trabajos de cobre, joyas, tocados, mesas de piedra (con hombres pájaros grabados), un juego popular llamado 'Chunkey' e incluso una bebida con cafeína. .

La investigación científica más reciente, un estudio de dientes fosilizados, sugiere que los cahokianos eran en gran parte inmigrantes del Medio Oeste que posiblemente viajaron desde los Grandes Lagos y la Costa del Golfo.



Al sur de Cahokia Mounds se encontraba Washausen, un antiguo asentamiento que los arqueólogos creían que había sido abandonado en la época del pico de Cahokia alrededor del 1100.

Un documental de History Channel sobre Cahokia.

Es muy probable que el clima inusual y más cálido de la Tierra durante la popularidad de Cahokia no fuera una coincidencia. Hubo lluvias más frecuentes en el Medio Oeste durante este tiempo, y las temperaturas del planeta aumentaron sustancialmente a medida que crecía la población de Cahokia.

'Un aumento en la precipitación anual promedio acompañado por un clima más cálido, lo que permite que prospere el cultivo de maíz', escribieron Timothy Pauketat y Susan Alt en un artículo publicado en Misisipianos medievales: el mundo cahokiano .



En 1200, sin embargo, la ciudad estaba en recesión. Una vez más, parecía haber un factor climático directamente correlacionado en juego aquí, ya que una grave inundación azotó la tierra en ese momento. Cahokia Mounds fue abandonada por completo en 1400, y gran parte de la ciudad antigua todavía está enterrada bajo los desarrollos de los siglos XIX y XX en la actualidad.

En otras palabras, debajo de la actual Illinois y su enmarañada red de carreteras y construcción se encuentra la primera ciudad conocida de Estados Unidos.



El famoso montículo de los monjes

El remanente más aparente de la antigua Cahokia cerca de la actual San Luis es el 'Monks Mound' de 30 metros de altura. La impresionante estructura recibió este nombre porque un grupo de monjes trapenses vivió cerca en tiempos históricos, mucho después de que la antigua ciudad prosperara.

Gran parte de la historia estadounidense que se enseña en las escuelas pinta una imagen amplia y simplista de los Estados Unidos precoloniales.Sin embargo, según el profesor de antropología de la Universidad de Illinois Thomas Emerson, la propia Cahokia, y Monks Mound, específicamente, indica un pasado mucho más sofisticado y matizado que mucha gente se da cuenta.

Fotografía de Monks Mound

Wikimedia CommonsMonks Mound, el montículo de tierra precolombino artificial más grande de América del Norte.

'Gran parte del mundo todavía se relaciona en términos de indios y vaqueros, y de plumas y tipis', dijo. El guardián . “Pero en el año 1000 d.C., desde el principio, (una ciudad) se establece en un plan específico. No se convierte en un plan, comienza como un plan. Y crearon el montículo de tierra más grande de América del Norte. ¿De donde viene eso?'

Las pruebas científicas realizadas en dientes descubiertos en la zona han indicado que la población de Cahokia era una mezcla de personas del Natchez , las tribus Pensacola, Choctaw y Ofo de pueblos indígenas. También indicaron que un tercio de ellos “no eran de Cahokia, sino de otro lugar. Y eso es a lo largo de toda la secuencia (de la existencia de Cahokia) '.

Monks Mound 1882 Ilustración

Wikimedia CommonsUna ilustración de 1882 de Monks Mound

No obstante, este grupo de nativos americanos que coexistía fructíferamente comerciaba, cazaba y cultivaba juntos. Quizás lo más impresionante es que implementaron una planificación urbana bastante sofisticada, utilizando alineaciones astronómicas para diseñar esta pequeña metrópolis de hasta 20,000, repleta de un centro de la ciudad, amplias plazas y montículos hechos a mano.

Monks Mound, que cubría 14 acres, todavía está intacto hoy, 600 a 1000 años después de su finalización. Los arqueólogos incluso descubrieron agujeros para postes, lo que sugiere que una estructura como un templo puede haber estado una vez en la parte superior. Monks Mound, un grupo de montículos más pequeños, y una de las grandes plazas fueron una vez amuralladas con una empalizada de madera de dos millas de largo que requirió 20,000 postes, solo una característica de Cahokia que revela su alcance urbano masivo y sofisticado.

Sacrificio humano

Situado a menos de media milla al sur de Monks Mound y con una altura de solo 10 pies está el Montículo 72. Este montículo en particular data de entre 1050 y 1150 y contiene los restos de 272 personas, muchas de las cuales fueron sacrificadas.

Según todos los informes, la práctica del sacrificio humano fue tan integral para la cultura y la base espiritual de Cahokia que los restos de más víctimas sacrificadas se encontraron aquí que en cualquier otro lugar al norte de México. Mil años de desgaste pueden dificultar la identificación precisa de números de sacrificios específicos, pero los arqueólogos tienen bastante confianza en sus afirmaciones.

Vista aérea de Cahokia

Sitio histórico estatal Cahokia MoundsUna vista aérea ilustrada de Cahokia.

Un solo incidente en el Montículo 72 vio a 39 hombres y mujeres ejecutados 'en el acto', según Pauketat y Alt.

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'Parecía probable que las víctimas hubieran estado alineadas en el borde del pozo ... y golpeadas una por una para que sus cuerpos cayeran secuencialmente en él'.

En otra ocasión, 52 mujeres desnutridas de entre 18 y 23 años fueron sacrificadas simultáneamente. Las razones por las cuales no están claras, aunque el análisis de sus dientes indica que eran lugareños y, por lo tanto, no víctimas de captura, prisioneros de guerra o castigados penalmente.

También se encontraron aquí los restos de varias parejas y un niño, con el entierro de una pareja acompañado de 20.000 cuentas de concha. Esto podría indicar que eran de alto estatus social o venerados religiosamente.

Religión y cosmología en los montículos de Cahokia

De hecho, los restos de Cahokia sugieren que había fuertes elementos religiosos en juego en esta sociedad.

Se construyó una serie de cinco círculos de madera al oeste de Monks Mound, cada uno construido en diferentes épocas entre 900 d.C. y 1100. Estos arboledas varían sustancialmente en tamaño, desde 12 postes de madera de cedro rojo hasta 60.

Algunos investigadores creen que estas estructuras se utilizaron como calendarios que marcaban los solsticios y equinoccios de la época, para satisfacer adecuadamente los impulsos culturales y religiosos y planificar festivales en consecuencia. Se postula que la figura de un sacerdote puede haber estado de pie sobre una plataforma elevada en medio de un henge, por ejemplo.

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Sacerdote de Mississippian

Wikimedia CommonsUn sacerdote de la era del Misisipio sosteniendo una maza de pedernal ceremonial y una cabeza humana cortada.

Según una cuenta registrada en el Sitio web de Cahokia Mounds , la salida del sol durante el equinoccio es todo un espectáculo para la vista desde este lugar. Un poste de Woodhenge se alinea con el frente de Monks Mound hacia el este, lo que hace que parezca que el montículo gigante 'da a luz' al Sol.

Si bien ningún registro escrito facilita que estas teorías obtengan un apoyo definitivo, los hallazgos arqueológicos tangibles son más que suficientes para que algunos investigadores se mantengan firmes en sus creencias de que Cahokia tenía una profunda apreciación cosmológica.

'Nuevas evidencias sugieren que el recinto central de Cahokia fue diseñado para alinearse con referentes calendáricos y cosmológicos: el sol, la luna, la tierra, el agua y el inframundo', afirmó un equipo de arqueólogos en un artículo publicado en Antigüedad en 2017.

Tableta Birdman

Wikimedia CommonsUna ilustración de una tablilla de piedra arenisca con un grabado 'Birdman'. La tableta fue encontrada en 1971 durante las excavaciones en Monks Mound.

La 'Acrópolis Esmeralda', como la han bautizado los arqueólogos, marca 'el comienzo de una ruta procesional' que conduce al centro de Cahokia. Una docena de montículos y los restos de edificios de madera (probablemente 'santuarios', según los arqueólogos) fueron señalados en esta acrópolis como teniendo 'alineaciones lunares'.

También el agua parecía haber jugado un papel central en la vida religiosa de los cahokianos. Se descubrió que algunos de los edificios habían sido “cerrados” ritualmente con “limos depositados nuevamente por agua” encima. Uno de ellos contenía un bebé enterrado, que según los investigadores estaba destinado a ser una 'ofrenda'.

Un juego de Chunkey

Sin embargo, la vida de los cahokianos no era del todo seria y reverencial; ellos también parecían tener su parte justa de diversión y ocio.

Chunkey, por ejemplo, era solo uno de los muchos pasatiempos artísticos y recreativos de Cahokia. Por supuesto, los arqueólogos no pueden estar completamente seguros de para qué se usaron realmente los discos de piedra de 1000 años de antigüedad que se cree que se usaron para chunkey, pero los relatos de los siglos XVIII y XIX sí detallan 'piedras chunkey' que se enrollarían en un campo mientras la gente le lanzaba grandes palos para ver quién podía acercarse más.

Los puntos se otorgarían en proporción a lo cerca que llegara el palo a la piedra; en otras palabras, chunkey puede haber sido una de las primeras iteraciones de la bocha. Los relatos escritos de los siglos XVIII y XIX incluso confirmaron que apostar en estos partidos era algo habitual.

Figura jugador Chunkey

Wikimedia CommonsLa estatua 'Chunkey Player' encontrada en el condado de Muskogee, Oklahoma.

En opinión de Pauketat, el chunkey se jugó en la gran plaza detrás de Monks Mound. Una vívida descripción de cómo se imaginaba un partido, publicada en Revista de arqueología , sin duda cautiva la mente.

'El jefe que se encuentra en la cima de la pirámide negra de tierra compacta levanta los brazos', escribió Pauketat.

“En la gran plaza de abajo, un grito ensordecedor surge de 1,000 almas reunidas. Entonces la multitud se divide en dos y ambos grupos corren por la plaza, chillando salvajemente. Cientos de lanzas vuelan por el aire hacia un pequeño disco de piedra rodante '.

El misterioso declive de los montículos de Cahokia

Cahokia no duró mucho, pero mientras lo hizo, prosperó. Los hombres cazaban, recolectaban recursos y se ocupaban de la construcción necesaria, mientras que las mujeres trabajaban en los campos y las casas, construyendo cerámica, esteras y telas. Hubo actividades comunales y reuniones sociales, y todas estaban en sintonía con el mundo natural que habitaban.

'Existía la creencia de que lo que sucedió en la Tierra también sucedió en el mundo espiritual, y viceversa', explicó. James Brown , profesor emérito de arqueología en la Northwestern University. 'Así que una vez que entraste en estos protocolos sagrados, todo tenía que ser muy preciso'.

Al final, lo que quedó de la ciudad fueron varias docenas de montículos, restos humanos y una lista de artefactos variados. Se desconoce en gran medida por qué murieron personas o no se dejó atrás ninguna información adicional sobre la desaparición de la civilización. No hay evidencia de invasión o guerra que haya erradicado toda la ciudad.

Ilustración del solsticio de invierno de Cahokia

Wikimedia CommonsUna ilustración digital de un amanecer en el solsticio de invierno sobre Fox Mound desde el círculo de madera de Woodhenge alrededor del año 1000 E.C.

“En Cahokia, el peligro proviene de la gente de arriba; no otras personas (de otras tribus o lugares) atacándote ', según Thomas Emerson .

Entonces, ¿qué causó el cese de esta civilización? Williams Iseminger , arqueólogo y subdirector de Cahokia Mounds, sigue convencido de que debe haber existido una amenaza de larga data para la ciudad para que esto ocurra.

“Quizás nunca fueron atacados, pero la amenaza estaba ahí y los líderes sintieron que necesitaban invertir una enorme cantidad de tiempo, trabajo y material para proteger el recinto ceremonial central”, dijo.

A pesar de las teorías, los hechos conocidos aún son insuficientes. Después de un pico de población alrededor de 1100, comenzó a reducirse, y luego desapareció por completo en 1350. Algunos sugieren que los recursos naturales se agotaron, o tal vez los disturbios políticos o el cambio climático causaron la caída de Cahokia.

Al final, Cahokia ni siquiera aparece en el folklore nativo americano.

'Aparentemente, lo que sucedió en Cahokia dejó un mal sabor de boca a la gente', dijo Emerson.

St Louis de Monks Mound

Wikimedia CommonsSt. Louis, Missouri, visto desde lo alto de Monks Mound.

Todo lo que queda ahora es un sitio histórico en la actual San Luis, que obtuvo el estatus de Patrimonio de la Humanidad por la Unesco en 1982, y comprende 72 montículos restantes y un museo. Es visitado por alrededor de 250.000 personas cada año. Mil años después de su construcción, este sitio sigue fascinando a quienes lo experimentan con sus propios ojos.

'Cahokia es definitivamente una historia subestimada', dijo Brown. “Tendrías que ir al valle de México para ver algo comparable a este lugar. Es un huérfano total, una ciudad perdida en todos los sentidos '.


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