Conoce al megaterio: el adorable perezoso de 13 pies que gobernó el Amazonas prehistórico

El Megatherium vagó por América del Sur durante unos 5,3 millones de años antes de ser víctima de una extinción masiva, aunque algunos nativos de la selva tropical afirman haber visto una criatura similar deambulando entre los árboles.

Pereza gigante ilustrada

Wikimedia CommonsLa interpretación de un artista de un ahora extinto Megaterio .

El año es 9.000 a.C. Enormes osos de las cavernas, tigres de dientes de sable y alces irlandeses de enormes astas deambulan por las praderas y los bosques de América del Sur, pero el más grande de todos es el Megaterio , un perezoso terrestre del tamaño de un elefante.



El Megatherium fue uno de los mamíferos terrestres más grandes que jamás haya existido. los Megaterio dominó las praderas del sur del continente y las áreas ligeramente boscosas y fue una especie de rey de los mamíferos durante miles de años antes de que un evento de extinción masiva lo borrara del planeta.



¿O lo hizo?

Redescubriendo el Megaterio

No sería hasta 1788 que la Megaterio se volvería a ver después del evento de extinción masiva que acabó con animales prehistóricos como el mamut lanudo y el tigre dientes de sable también.



Fue entonces cuando un arqueólogo llamado Manuel Torres descubrió un raro espécimen fósil en las orillas del río Luján en el este de Argentina. Aunque no lo reconoció de inmediato, consideró que valía la pena estudiarlo más y lo envió de regreso a su base de estudio en el Museo Nacional de Ciencias Naturales (Museo Nacional de Historia Natural de España) en Madrid, España. Allí, fue ensamblado en su disposición más probable y montado para su exhibición. Un empleado del museo también creó un boceto completo del animal para estudiarlo más a fondo.

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Fósil de perezoso gigante

Wikimedia CommonsEl ejemplar original encontrado por Manuel Torres en exhibición en Madrid.

En poco tiempo, el fósil llamó la atención del estimado paleontólogo francés Georges Cuvier. Cuvier estaba intrigado por el boceto de la criatura y lo usó para explorar más a fondo su anatomía y taxonomía, y con el tiempo, logró crear una imagen más completa de la Megatherium's historia. En 1796, solo ocho años después de la Megaterio había sido descubierto, Cuvier publicó el primer artículo al respecto.



En este artículo, Cuvier teorizó que el Megaterio era un perezoso gigante, quizás un antepasado temprano del equivalente moderno. Inicialmente, creía que el Megaterio usó sus garras para trepar a los árboles como lo hacían los perezosos de hoy en día. Sin embargo, más tarde enmendó su teoría y planteó la hipótesis de que el perezoso era demasiado grande para trepar a los árboles y probablemente usó sus garras para cavar agujeros y túneles subterráneos.

Con esta explicación, una imagen del Megaterio como existía comenzó a formarse; un perezoso del tamaño de un elefante, con garras gigantes y poderosas, que vivía principalmente sobre y debajo del suelo. Con más estudios, los científicos comenzaron a descubre su hábitat , dieta y ciclo reproductivo, y la imagen se hizo cada vez más clara.

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los Megaterio Probablemente vivió en todo el continente de América del Sur, desde el sur de Argentina hasta Colombia. Las criaturas individuales adultas probablemente pesaban más de cuatro toneladas, el peso del elefante macho promedio, lo que lo convierte en el mamífero terrestre más grande solo superado por el mamut lanudo. Probablemente caminó la mayor parte de su vida sobre cuatro patas, aunque se cree que podía pararse sobre sus patas traseras para alcanzar las copas de los árboles y el follaje alto para alimentar su dieta herbívora. Cuando estuvo de pie, el Megaterio habría medido más de 13 pies de altura.



Debido a su inmenso tamaño, es probable que Megaterio se movía lentamente como los perezosos de hoy. Probablemente fue una de las criaturas más lentas de su entorno. En apariencia, era bastante similar al perezoso moderno, aunque con características faciales de otro de sus descendientes, el oso hormiguero. De hecho, fue en parte Megatherium's semejanza con criaturas más modernas que hizo que Darwin pensara en su teoría de la evolución.

los Megaterio vivían en grandes grupos, aunque se han encontrado fósiles individuales en lugares aislados como cuevas. Dio a luz a crías vivas, como lo hacen la mayoría de los otros mamíferos, y probablemente continuó viviendo en grupos familiares mientras sus crías maduraban. Debido a la falta de depredadores, superaban (y probablemente podrían matar) a los gatos dientes de sable y otros pequeños carnívoros, llevaban un estilo de vida tranquilo y probablemente diurno.



Además, el Megaterio no era muy quisquilloso con la comida. Los herbívoros gigantes no tenían que competir con los mamíferos más pequeños por la comida, ya que tenían la ventaja de la altura y de obtener comida desde distancias que los mamíferos más pequeños simplemente no podían. Podían tolerar y adaptarse a varios tipos de plantas, así como supuestamente mordisquear el cadáver ocasional, lo que permitió que el Megaterio para migrar y prosperar en todo el continente, durante 5,3 millones de años.

Entonces, ¿qué, o quizás quién, llevó a la extinción de esta resistente fuerza de mamíferos?

Ilustración de dos megaterios

Wikimedia CommonsOtra interpretación artística de dos Megaterio .

Extinción y posible supervivencia

Aproximadamente en 8.500 a. C., la tierra experimentó un 'evento de extinción cuaternario' durante el cual la mayoría de los grandes mamíferos de la tierra desaparecieron.

El alce irlandés y el tigre dientes de sable se extinguieron durante este tiempo, así como los mamuts dentro de los confines de los continentes, ya que algunos sobrevivieron durante varios miles de años más en áreas insulares remotas. Y, por supuesto, el Megaterio también se extinguió durante este tiempo. Estos perezosos terrestres gigantes se pensó Sin embargo, haber sobrevivido en áreas más remotas durante al menos otros 5.000 años después de esta extinción.

Los científicos aún no están del todo seguros lo que explica esta extinción masiva ya que ocurre simultáneamente con el cambio climático glacial-interglacial. En cambio, la extinción del Megaterio parece más haber sido obra del surgimiento de la humanidad. En efecto, Megaterio Se han encontrado fósiles con marcas de corte, lo que sugiere que fueron cazados por humanos.

Cualesquiera que sean las razones de su desaparición, los científicos han creído durante mucho tiempo que los perezosos del tamaño de un elefante han estado fuera de servicio durante al menos 4.000 años.

Sin embargo, han surgido rumores de perezosos gigantes que viven en las profundidades de las selvas de América del Sur. Aquellos que viven en y alrededor de la selva amazónica han transmitido durante mucho tiempo historias de una bestia peligrosa a la que llaman el 'Mapinguari', una criatura gigante parecida a un perezoso que mide más de dos metros de altura, con pelaje enmarañado y garras grandes y afiladas. Afirman que pisotea el follaje y la maleza y ruge desde una segunda boca gigante en su estómago.

Dejando a un lado el estómago y la boca, la descripción del mapinguari es en realidad bastante similar a las descripciones del Megaterio y, de hecho, varios dibujos del mapinguari son difíciles de distinguir de los del Megaterio .

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Dibujo Mapinguari

YouTubeRepresentación del artista de cómo podría haber sido el mapinguari gigante con forma de perezoso.

Algunos expertos han teorizado que los avistamientos iniciales de mapinguari hace muchos años pueden, de hecho, haber sido Megaterio que sobrevivieron a la extinción recluyéndose al abrigo de la selva tropical.

Como muchos teorizan que el evento de extinción masiva fue, en parte, causado por la invasión humana de su hábitat, tendría sentido que algunos pudieran sobrevivir evitando áreas pobladas. Si el Megaterio realmente evadió la extinción, entonces la interpretación moderna del mapinguari es probablemente un informe exagerado desproporcionado a través de un juego telefónico de generaciones.

Sin embargo, siempre puede darse el caso de que Megaterio realmente se extinguió hace tantos años y que el mapinguari, con su aliento fétido y su estómago-boca gigante, está realmente vagando por el Amazonas y todos estamos en un peligro terrible.


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