Conozca a Lonnie Johnson, el ingeniero de la NASA que superó la segregación para inventar el Super Soaker

Lonnie Johnson nació en Alabama en 1949. Las probabilidades parecían estar en su contra, pero el joven genio se abrió camino hasta la NASA y más tarde, a varios millones.

Es fácil suponer que los creadores de la gran mayoría de juguetes para niños probablemente tengan una sólida experiencia en marketing, publicidad o incluso en artes creativas. Sin embargo, quizás uno de los pedigríes más impresionantes en el campo de los inventos de juguetes proviene nada menos que de un ex ingeniero de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y la NASA, conozca a Lonnie G. Johnson, el inventor del Super Soaker.

Su dilatada carrera se ha extendido por más de 40 años tocando todo, desde el Programa de Bombarderos Stealth hasta el Laboratorio de Propulsión a Chorro, donde trabajó con la fuente de energía nuclear para la misión Galileo a Júpiter.



Sin embargo, en medio de todos estos esfuerzos científicos y altamente especializados, uno de los logros más celebrados de Johnson es ahora fácilmente uno de los símbolos más icónicos de la diversión del verano infantil que el mundo haya conocido: la pistola de agua Super Soaker.



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El Super Soaker es un juguete que se reconoce al instante y que se vende continuamente. Solo en el año 1991, Super Soaker obtuvo más de $ 200 millones en ventas y desde entonces se ha clasificado constantemente en el Top 20 de los juguetes más vendidos del mundo.

Sin embargo, a pesar del enorme éxito de su particularmente delicioso invento, el éxito de Lonnie G. Johnson no estaba garantizado, ni siquiera probable.



Los primeros inventos de Lonnie Johnson

Lonnie Johnson junto a su primer robot

Lonnie JohnsonJohnson junto a su primer robot, Linex, con quien ganó el primer premio en una feria de ciencias de Alabama.

Como afroamericano nacido en una Alabama segregada en 1949, Lonnie G. Johnson se enfrentó, desde el momento de su nacimiento, a una batalla cuesta arriba. Sin embargo, a pesar de las circunstancias del mundo que lo rodeaba, los padres que lo apoyaban ayudaron a poner en movimiento las ruedas de su joven mente analítica. En un ensayo de 2016 con el BBC , Johnson escribe sobre los primeros recuerdos de las enseñanzas de su padre con cariño:

“Comenzó con mi papá. Me dio mi primera lección de electricidad, explicando que se necesitan dos cables para que fluya la corriente eléctrica: uno para que entren los electrones y el otro para que salgan. Y me enseñó a reparar planchas, lámparas y cosas por el estilo '.



Una vez que se encendió esta chispa, nadie pudo detener a Lonnie Johnson.

'Lonnie rompió la muñeca de su hermana para ver qué hacía que se le cerraran los ojos', recuerda su madre. Una vez, en un esfuerzo por crear combustible para cohetes en una de las cacerolas de su madre, Johnson casi quemó su casa cuando explotó en la estufa.

Su afinidad por la ingeniería hizo que sus compañeros se refirieran a él como 'El profesor'. Una de las primeras creaciones del joven 'Profesor' fue un pequeño motor hecho de chatarra que se colocó en un kart. Todo lo que el tosco auto de carreras necesitaba para correr por sí solo eran algunos empujones con un arranque en marcha y un volante operado por cuerdas.



Johnson y sus amigos recorrieron las calles de Alabama de su vecindario hasta que la policía detuvo su diversión; después de todo, a pesar de su naturaleza impresionante, el pequeño kart no era legal en la calle.

La década de 1960 resultó ser una época prudente durante la cual la mente curiosa de Johnson pudo florecer. Entre la carrera espacial y la creciente fascinación de Estados Unidos por un futuro automatizado, Lonnie Johnson se inspiró en programas populares como Perdido en el espacio para su próxima gran creación. Esto requirió un poco más de tiempo y energía que el motor del depósito de chatarra que había fabricado anteriormente.



Después de un año completo de trabajo en un robot personal, Johnson ingresó su invento en la Feria de la Sociedad Técnica de Ingeniería Juvenil en la Universidad de Alabama en 1968. Si bien fue un logro notable en sí mismo, la entrada de Johnson asumió un papel aún más significativo ya que fue la única entrada de una escuela secundaria completamente negra.

El robot, llamado Linux, medía un metro y medio de altura con hombros, codos y muñecas giratorias que podían girar, y la capacidad de moverse y pivotar sobre un juego de ruedas. Johnson, en consecuencia, se llevó a casa el primer lugar en la feria y, después de graduarse, se encontró en la Universidad de Tuskegee con una beca de matemáticas y de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, y allí trabajó en bombarderos furtivos.

“A pesar de las cosas que se han perpetrado en mi raza - mantenernos en cautiverio bajo esclavitud, luego hacer que sea ilegal educarnos y luego someternos a discriminación y crítica a largo plazo - logramos de todos modos, en gran medida. Solo tenemos que darnos cuenta de lo que somos capaces '.

El tiempo de Johnson con la NASA

Después de la universidad, Johnson finalmente se encontró en la NASA. Sin lugar a dudas, un trabajo codiciado para cualquier ingeniero, el ascenso de Lonnie G. Johnson a la principal agencia de exploración espacial del mundo se hace aún más impresionante por el hecho de que fue invitado a trabajar en la misión Galileo.

La misión Galileo implicó el envío de una nave espacial no tripulada para estudiar Júpiter y sus muchas lunas. Las principales responsabilidades de Johnson incluían conectar la fuente de energía nuclear a la nave espacial y proporcionar energía a los instrumentos científicos, la computadora y el sistema de control de energía. Fiel al carácter de Johnson, entre todos estos deberes tan importantes, aún logró innovar.

Lonnie Johnson con Super Soaker

Thomas S. England / The LIFE Images Collection a través de Getty Images / Getty Images

“Una de las principales preocupaciones era que, en caso de un cortocircuito, se perdería la energía de la memoria y la nave espacial no podría llamar a casa. Así que ideé un circuito de aislamiento que mantendría la energía en las memorias de la computadora incluso cuando se perdiera la energía '.

Johnson llegaría a obtener 120 patentes.

Con una mente tan activa y hambrienta como la de Lonnie Johnson, no sorprende que continuara jugando con sus propios inventos en su tiempo libre.

Convertirse en el inventor del Super Soaker

En 1982, Johnson había estado experimentando con un nuevo tipo de sistema de refrigeración que usaría agua en lugar de CFC (clorofluorocarbonos) que dañan el ozono. Esto lo llevó a conectar una boquilla mecanizada al grifo del lavabo del baño donde estaba realizando algunos de sus experimentos.

La boquilla ayudó a impulsar una poderosa corriente de agua a través del fregadero, y este hecho aparentemente intrascendente plantó la primera semilla en la cabeza de Lonnie Johnson de que una pistola de agua hiperpotente podría ser un invento divertido y lucrativo.

'Accidentalmente disparé un chorro de agua a través de un baño donde estaba haciendo el experimento', Johnson recordó a Mecánica popular . 'Y pensé: 'Esto sería un gran arma''.

Lonnie Johnson Shooting Super Soaker

Thomas S. England / The LIFE Images Collection a través de Getty Images / Getty ImagesEl primer grupo de enfoque de Johnson lo incluyó a él y a su hija en su patio trasero. Quedó claro que su invento sería un éxito instantáneo.

Johnson no tardó en comenzar a fabricar las piezas necesarias para la nueva pistola de agua en su sótano. Una vez que se completó su primer prototipo en bruto, decidió probarlo con el público ideal del juguete: su hija Aneka, de siete años.

Casi instantáneamente quedó claro que este invento era el verdadero negocio. Su pistola de agua de alta resistencia pronto se convirtió en un tema candente en las reuniones sociales.

Después de reincorporarse a la Fuerza Aérea, Johnson llevó su creación a un picnic militar donde uno de sus oficiales superiores vio el juguete y preguntó qué era exactamente. Después de una breve explicación y una pregunta sobre si realmente funcionó o no, Lonnie G. Johnson le disparó a su oficial superior en la cara. ¿El resultado? Una pelea de agua total y la confianza para comenzar a comprar su invento a varias compañías de juguetes.

En conversación con el inventor del propio Super Soaker.

Lo que siguió para Johnson fueron siete años de ir y venir tratando de vender su invento. Johnson, en consecuencia, rediseñó su prototipo inicial agregando el depósito de agua ahora icónico en la parte superior de la pistola. La versión nueva y mejorada del arma también vino con una corriente de agua nueva y mejorada, con un alcance que se extendía más de 40 pies. Johnson pronto se reunió con una empresa de juguetes con sede en Filadelfia llamada Larami y, naturalmente, no tardó en ganarse a los ejecutivos de marketing, publicidad y ventas.

Todo lo que se necesitó para vender el juguete fue un poderoso disparo a través de la sala de conferencias.

El éxito posterior y la vida actual del inventor de Super Soaker

Inventor de Super Soaker Modern Day

FlickrEl inventor de Super Soaker también diseñó y patentó las pistolas Nerf.

Cuando el Super Soaker llegó al mercado en 1990, el éxito futuro del juguete quedó claro.

Inicialmente comercializado como el Power Drencher, el juguete llegó a los estantes sin ningún comercial de marketing o televisión y aún así logró venderse bastante bien. Al año siguiente, en 1991, el Power Drencher fue rebautizado como Super Soaker. Con el poder de los anuncios de televisión ahora detrás, las ventas de armas aumentaron exponencialmente.

Super Soaker vendió 20 millones solo en su primer verano y ayudó a lanzar la ya ilustre carrera de Lonnie G. Johnson a la estratosfera. Año tras año seguirían iteraciones nuevas y mejoradas del Super Soaker, pero al mismo tiempo, Johnson comenzó a diseñar variedades de pistolas Nerf. Estos juguetes generaron aún más cheques de regalías, ya que eran un juguete que se podía vender durante todo el año.

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Con un patrimonio neto de más de 360 ​​millones de dólares, Lonnie G. Johnson no se contenta con gastarlo simplemente en artículos de lujo y jets privados. En cambio, el inventor usó su fortuna para abrir su propia instalación de investigación científica en Atlanta, Georgia, donde emplea a un personal de 30 personas que actualmente están trabajando en varios proyectos que van desde el desarrollo de una batería de cerámica sin metal que puede contener tres veces la carga que su predecesor de iones de litio, a un convertidor para plantas de energía solar.

La diligencia e ingenio de Johnson han demostrado ser temas excelentes para compartir con la juventud del país.

Una sesión de 'Pregúntame cualquier cosa' con el ingeniero nuclear y el inventor de Super Soaker Lonnie G. Johnson.

“Los niños necesitan estar expuestos a las ideas y se les debe dar la oportunidad de experimentar el éxito. Una vez que tienes ese sentimiento, crece y se alimenta por sí mismo, pero algunos niños tienen que superar el entorno y las actitudes que se les han impuesto ”.

Si bien el mítico sueño americano todavía puede eludir a muchos, el de Lonnie Johnson seguramente puede servir de inspiración para todos los que alguna vez se han esforzado por conseguir algo más, algo nuevo y, a veces, incluso algo divertido.


Después de esta mirada a Lonnie Johnson, ingeniero de la NASA, titular de la patente e inventor del Super Soaker, echa un vistazo a la ecléctica y extraña historia de Adolphe Sax , el tipo que inventó el saxofón. Luego, para más información sobre la historia negra, sigue leyendo Ann Atwater que sin miedo consiguieron que un miembro del Klan se uniera a ella para eliminar la segregación de las escuelas de su ciudad.