Conozca a J. Marion Sims, el 'padre de la ginecología moderna' que experimentó con esclavos

En la década de 1840, el Dr. James Marion Sims perfeccionó sus habilidades quirúrgicas operando a mujeres negras esclavizadas sin anestesia.

En las décadas de 1840 y 50, un cirujano de Alabama llamado J. Marion Sims realizó con éxito la primera cirugía para corregir una afección que había condenado al ostracismo a las mujeres después del parto. Luego, inventó la herramienta que todo ginecólogo usa hoy en sus exámenes: el espéculo. Por estas contribuciones y más, Sims fue aclamado como el 'padre de la ginecología moderna'.

Pero cómo James Marion Sims llegó a patentar sus cirugías y herramientas experimentales ha sido analizado en los últimos años, ya que sus sujetos eran mujeres negras esclavizadas de su propiedad.



Los avances médicos de J. Marion Sims

Nacido en 1813, James Marion Sims asistió a la escuela de medicina en Filadelfia antes de establecerse en Alabama para ejercer la medicina en 1835.



Sims supuestamente tenía poco interés en las 'enfermedades de la mujer'. Una vez escribió: 'Si hay algo que odié, fue investigar los órganos de la pelvis femenina'.

Pintura de esclavos en una plantación

Museo de Arte Popular John Rose / Abby Aldrich RockefellerUna representación de esclavos en una plantación de finales del siglo XVIII. Como médico en el sur profundo, J. Marion Sims tenía su selección de sujetos de prueba esclavizados que no podían decir lo contrario.



Pero en 1845, un dueño de esclavos pidió a Sims que ayudara a su esclavo de 18 años llamado Anarcha, que había estado sufriendo 72 horas de trabajo. Sims dio a luz con éxito al recién nacido solo para descubrir que el trabajo duro había dejado a Anarcha con una condición llamada fístula vesicovaginal.

Las fístulas vesicovaginales eran comunes en mujeres que tenían trabajos de parto difíciles y eran orificios que se formaban entre la vagina y la vejiga de la mujer y provocaban incontinencia, una condición embarazosa y a menudo aislante. Alguna vez se consideró imposible de curar.

Durante los siguientes cuatro años, Sims realizó 30 operaciones experimentales en Anarcha para curar su condición. Cuando lo hizo, también pasó a relevar a la emperatriz Eugenia de Francia de esta condición.



Cuando otros propietarios pidieron a los Sims que trataran a sus esclavos, el cirujano desarrolló un nuevo sistema: compró a estos pacientes con el propósito de realizar experimentos quirúrgicos. Sims explicado que, 'Los propietarios acuerdan [d] dejarme quedármelos (por mi cuenta)'.

El cirujano vio esto como una gran ventaja porque 'nunca hubo un momento en el que no pudiera, en ningún momento, haber tenido un sujeto para la operación'.

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Más tarde, Sims adquirió la reputación de abrir una clínica privada en Nueva York, donde atendía a una clientela blanca adinerada. Se convirtió en un cirujano condecorado en su tiempo e inventó el espéculo, una herramienta que todos los ginecólogos usan hoy para examinar la vagina.



En 1855, abrió el primer Hospital de Mujeres del país en la ciudad de Nueva York.

Las mujeres y los niños negros detrás de los logros de Sims

Representación de lucy la esclava en la mesa médica

Dominio publicoEsta es supuestamente la única representación de Lucy, Anarcha y Betsey, pintada por Robert Thom para la serie 'Great Moments in Medicine'.



J. Marion Sims grabado los nombres de algunas de las mujeres negras que le sirvieron como súbditos: Anarcha, Lucy y Betsey. Las identidades de sus otros sujetos se han desvanecido.

Las tres mujeres eran madres jóvenes que sufrían de fístulas incurables. Y todos sirvieron como sujetos experimentales de Sims.

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Sims invitó a 'una docena de médicos' a presenciar sus experimentos con Lucy, una adolescente que acababa de dar a luz. 'Todos los médicos ... estuvieron de acuerdo en que estaba en vísperas de un gran descubrimiento, y todos estaban interesados ​​en verme operar', registró Sims.

En Lucy, Sims realizó una cirugía de una hora sin anestesia. “La pobre niña, de rodillas, soportó la operación con gran heroísmo y valentía”, escribió Sims. “La agonía de Lucy fue extrema” y se enfermó con fiebre pocos días después de la operación. 'Pensé que iba a morir', admitió Sims. Le tomó meses recuperarse.

Mientras tanto, entre 1845 y 1849, Sims realizó las 30 cirugías en Anarcha para curar su fístula, todas sin anestesia.

Cuando Sims creó el espéculo, a partir de una cuchara, primero lo probó en Betsey. El dispositivo se hizo para mantener la vagina abierta para que el médico pudiera usar ambas manos para examinar a la paciente. Durante su primer examen con el espéculo, Sims se maravilló: 'Vi todo como ningún hombre lo había visto antes'.

Pero incluso antes y después de que Sims experimentara con mujeres esclavizadas, operó de manera inhumana a los niños negros. Sims no creía que los afroamericanos pudieran sentir o pensar con tanta astucia como los blancos, por lo que utilizó la herramienta de un zapatero para separar los huesos de los niños y aflojar sus cráneos para examinarlos.

La ética del consentimiento y la negación de la anestesia

Bosquejo del espéculo

Desconocido / Wikimedia CommonsThe Sims Speculum, originalmente basado en una cuchara doblada.

Sims afirmó que todos sus sujetos dieron su consentimiento a sus experimentos. Supuestamente le prometió a un dueño de esclavos: 'Si me das a Anarcha y Betsey para experimentar, acepto no realizar ningún experimento u operación en ninguno de ellos para poner en peligro sus vidas'.

También supuestamente les preguntó a sus sujetos esclavizados si podía probarlos antes que él, escribió que ellos 'voluntariamente consintieron'.

Sin embargo, como esclavas, mujeres como Anarcha, Betsey y Lucy solamente consentimiento. Como propiedad, ¿qué otra opción tenían? Hoy en día, los estándares de ética médica requieren un consentimiento informado, que los Sims no podrían haber obtenido de un esclavo.

Sims también realizó sus cirugías experimentales en mujeres esclavizadas sin anestesia, a pesar de que usó habitualmente anestesia en sus pacientes blancas que pagaban en el Hospital de Mujeres de Nueva York.

Como otros médicos del siglo XIX, J. Marion Sims ficticio que las personas negras simplemente tenían una mayor tolerancia al dolor que las personas blancas y, por lo tanto, no necesitaban analgésicos para estas cirugías inmensamente incómodas.

Quienes defienden las opciones de Sims señalan que la anestesia era nueva en la década de 1840 y rara vez se usaba en los Estados Unidos. Fue solo cuando Sims se mudó a Nueva York en la década de 1850 que el tratamiento se volvió más común.

Sin embargo, Sims le negaba a las mujeres anestesia para operaciones de fístula, incluso después de que estuviera disponible. En 1857, Sims le dijo a la Academia de Medicina de Nueva York que las operaciones de fístula 'no son lo suficientemente dolorosas como para justificar el problema'.

También rara vez asumió la responsabilidad cuando sus pacientes murieron después de una operación, en cambio, culpó a 'la pereza y la ignorancia de sus madres y las parteras negras'.

James Marion Sims no vio ningún problema en la forma en que realizaba sus experimentos. De hecho, los investigadores modernos se maravillan de la casualidad en su tono mientras registran sus inquietantes prácticas. Como lo expresó un médico, quizás él era simplemente 'un producto de su época'.

La reputación cambiante de James Marion Sims

Estatua de J. Marion Sims en Bryant Park

Biblioteca de salud interuniversitaria / Wikimedia CommonsUna estatua de J. Marion Sims de finales del siglo XIX, originalmente exhibida en Byrant Park y luego trasladada a Central Park. Fue eliminado en 2018.

Los historiadores modernos debaten el legado de James Marion Sims.

Sus defensores argumentan que fue un hombre de su época que, sin embargo, obtuvo el consentimiento de sus pacientes y los curó.

El American Journal of Obstetrics and Gynecology reconoció en 1978 que, 'Sus tres sujetos originales podrían nunca haber tolerado el dolor y la miseria de las operaciones repetidas si no hubieran sido esclavos'. Sin embargo, el artículo concluía: 'A largo plazo, tenían motivos para estar agradecidos con los Sims'.

En 1981, el Journal of South Carolina Medical Association elogió a los Sims por crear un nuevo procedimiento quirúrgico 'casi con una varita mágica'.

En 2006, el cirujano de la Universidad de Washington Lewis Wall defendió a Sims en el Journal of Medical Ethics, escribiendo: “J. Marion Sims era una médica dedicada y concienzuda que vivía y trabajaba en una sociedad esclavista ”.

Pero ese mismo año, la Universidad de Alabama en Birmingham eliminó a los Sims de su exhibición de los 'Gigantes médicos de Alabama'.

Estatua de James Marion Sims en Central Park

Ferdinand Freiherr von Miller / Wikimedia CommonsLa estatua de J. Marion Sims antes de que fuera reubicada en el cementerio Greenwood en Brooklyn.

En 2017, un vándalo roció 'RACIST' en una estatua de J. Marion Sims en Central Park. En respuesta a los llamados para retirar la estatua, la prestigiosa revista Naturaleza publicó un editorial sin firmar defendiendo la estatua de Sims, que declaraba 'Quitar estatuas de personajes históricos corre el riesgo de blanquear la historia'. Después de que el editorial creó una tormenta de críticas, Naturaleza se revirtió, retitulando el editorial, 'La ciencia debe reconocer sus errores y crímenes pasados'.

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Reevaluar el legado de James Marion Sims en el siglo XXI no significa negar sus contribuciones médicas, pero sí requiere que las ubiquemos en un contexto social. En lugar de ignorar a las mujeres negras sometidas a los tratamientos experimentales de Sims, debemos reconocerlas.

En 2018, Nueva York retiró la estatua de J. Marion Sims de Central Park y la trasladó al lugar de enterramiento de Sims en un cementerio de Brooklyn.

La ciudad también reemplazó la placa original que solo hablaba de los logros médicos de Sims. En su lugar, la nueva placa reconoce los roles de Betsey, Lucy, Anarcha y otros en la historia de la medicina.


J. Marion Sims no fue el único médico que violó la ética médica. A continuación, aprenda sobre el historia de robo de cuerpos y luego, lea sobre el Estudio de sífilis de Tuskegee que usaba a los estadounidenses negros como conejillos de indias.