Conoce a Gregor MacGregor, el estafador escocés que convenció a Gran Bretaña de que era el príncipe de una colonia inexistente

En 1821, Gregor MacGregor hizo una fortuna con las élites europeas vendiéndoles acciones de su falsa utopía, y luego salió impune.

Gregor MacGregor

Galería Nacional de RetratosGregor MacGregor, príncipe de su reino fabricado de Poyais.

Mientras Europa se apresuraba a conquistar vastas extensiones de tierra sin descubrir en las Américas, un estafador escocés llamado Gregor MacGregor tramó un plan para capitalizar el lucrativo juego de la colonización.



En 1821, MacGregor fabricó una colonia llamada Poyais en la Bahía de Honduras en América Central y estafó a los británicos para que invirtieran en ella. Incluso convenció a 200 personas para que se mudaran allí, quienes luego se vieron obligados a evacuar cuando se dieron cuenta de que Poyais no era la utopía que MacGregor había hecho que era.



Esta es la absurda historia real de cómo un escocés convenció a Occidente de que había fundado una colonia idílica y se salió con la suya.

Los primeros esquemas de Gregor MacGregor

Nacido y elevado en una familia escocesa adinerada, Gregor MacGregor no parecía el tipo de persona que se convierte en estafador.



A la edad de 16 años, MacGregor se unió al ejército británico después de que su familia le compró una comisión. Fue desplegado brevemente en las guerras napoleónicas, tiempo durante el cual el elitista escocés se compró el rango de coronel por alrededor de $ 1,000. También conoció y se casó con Maria Bowater, quien era de una influyente familia británica.

Retrato militar de MacGregor

Galería Nacional de EscociaGregor MacGregor en el ejército británico, como lo retrató George Watson en 1804.

En 1810, sin embargo, MacGregor fue deshonrado del ejército británico luego de una disputa y su esposa murió. Ahora que se encontraba en apuros económicos sin el patrocinio de su familia, MacGregor intentó establecerse como un aristócrata en Londres refiriéndose falsamente a sí mismo como la realeza escocesa y adoptando el título de 'Señor'. Cuando la élite británica lo ignoró en gran medida, MacGregor optó por explorar el Nuevo Mundo.



Así, en 1812 vendió su finca escocesa, navegó a Venezuela, y allí “Sir” Gregor fue recibido calurosamente por el general Francisco de Miranda, uno de los revolucionarios del país y colega del afamado revolucionario político venezolano Simón Bolívar.

MacGregor disfrutó de varios años de exitoso servicio militar bajo el mando de Bolívar, quien lideraba guerras de independencia en las Américas mientras los nativos luchaban por rechazar a los españoles imperialistas.

Después de victorias en múltiples enfrentamientos, desde atrevidos planes de defensa hasta varias escapadas afortunadas, Sir Gregor ganó grandes elogios por su valentía y liderazgo.



Como parte integral del movimiento de secesión de Bolívar del Imperio español, MacGregor ascendió hasta llegar a General de División en el Ejército de Venezuela. Incluso se casó con Josefa Lovera, prima de Bolívar. Y, sin embargo, en medio de este período de éxito, MacGregor de 25 años vio una oportunidad aún mayor de alcanzar la fama y la fortuna.

Inventando el falso paraíso de Poyais

Mapa De Poyais

Wikimedia CommonsUna ilustración de Poyais, el país falso que inventó MacGregor, en su guía 'oficial'.



En 1820, MacGregor se topó con un terreno desolado y plagado de plagas en la inhóspita costa de Nicaragua. El territorio estaba controlado por el pueblo miskito, una tribu descendiente de indígenas nativos americanos y esclavos africanos náufragos.

Los habitantes, que no vieron ningún uso real de la tierra que le interesaba a MacGregor, cedieron una franja del tamaño de Gales a cambio de ron y joyas. MacGregor rápidamente apodó a la tierra 'Poyais' y se nombró a sí mismo el líder real de la misma.

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Cuando regresó a Londres en 1821, MacGregor comenzó a correr la voz de su nueva e idílica colonia. Como héroe de la guerra con una personalidad cautivadora, la gente escuchó con entusiasmo sus historias, y especialmente las de Poyais, que, según él, era una utopía.

Los nativos no solo eran amigables, afirmó MacGregor, sino que también amaban a los británicos. El suelo no solo era fértil, sino que también se complementaba con condiciones templadas durante todo el año, hermosos paisajes naturales y grandes rebaños en las praderas de todo el país.

El país no solo estaba poblado, brotó, sino que ya tenía una ciudad capital con cúpulas y columnatas de edificios estatales. La gobernanza fue excelente, afirmó MacGregor, con mecanismos como un parlamento tricameral, sistemas bancarios y títulos de propiedad ya establecidos.

MacGregor trabajó duro para hacer que su historia fuera creíble. Fabricaba enormes cantidades de documentos de apariencia oficial y rápidamente introdujo el mensaje de Poyais en la palabra impresa. Incluso fabricó una guía de 355 páginas de la colonia falsa llamada Bosquejo de la orilla del mosquito por un explorador ficticio llamado 'Capitán Thomas Strangeways'.

El manual estaba lleno de información detallada, dibujos y grabados, y se imprimió y vendió por miles en Londres y Edimburgo. Poyais se incorporó a los mapas y los libros proporcionaron cuentos del país mítico.

Bosquejo de la orilla del mosquito

Biblioteca del CongresoLa “guía” de Poyais, del Capitán Thomas Strangeways.

MacGregor también había elegido un momento oportuno en la historia europea para llevar a cabo su plan. A principios del siglo XIX, la cartografía inexacta y las fronteras sudamericanas en constante cambio eran rampantes, entonces, ¿quién podía decir que Poyais no existía?

Gran Bretaña invierte en Poyais

Con el apoyo de la publicidad, MacGregor abrió oficinas en Londres y Edimburgo para vender terrenos en Poyais a dos chelines por acre, y la demanda se disparó de inmediato.

Mientras la gente hacía fila para invertir en la nueva tierra, MacGregor elevó el precio a cuatro chelines por acre y luego a seis. Junto a la tierra, MacGregor incluso organizó la cotización de un préstamo de Poyais en la Bolsa de Valores de Londres y vendió moneda falsa del Bank of Poyais a ciudadanos comunes. El dinero fue impreso por la prensa oficial del Banco de Escocia. Incluso les dijo a los esperanzados colonos que podían cambiar sus libras esterlinas por dólares Poyais.

Moneda Poyais

Museo Nacional de Historia Estadounidense en el SmithsonianMoneda Poyais, impresa por el Banco de Escocia.

A continuación, MacGregor embarcado en su último y último engaño. Organizó y fletó dos viajes de colonos a Poyais. En septiembre y octubre de 1822, más de 200 colonos esperanzados zarparon en dos barcos hacia ninguna parte.

Los viajeros, por supuesto, estaban bastante desconcertados cuando llegaron a la supuesta ubicación de Poyais. No encontraron nada más que pantanos deshabitados y bosques vírgenes. Los nuevos inmigrantes, tan convencidos de la historia, creyeron que simplemente habían cometido un error de navegación y comenzaron a descargar sus suministros. Poyais, en sus mentes, estaba cerca. Decidieron simplemente atracar y aventurarse tierra adentro para encontrarlo.

Por desgracia, no había nada allí. Si bien los colonos tenían abundantes suministros y provisiones, su llegada inoportuna en medio de la temporada de lluvias del país provocó rápidamente un aumento de la malaria y la fiebre amarilla.

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Para cuando llegó la ayuda de otro asentamiento británico 500 millas al norte, casi dos tercios de los colonos habían murió . Los 50 restantes regresaron a Inglaterra.

Gregor MacGregor sale libre de escocés

HMS Thetis

Wikimedia CommonsEl HMS Thetis , un barco como los que llevaron a los desafortunados inversores de MacGregor a su perdición.

Cuando los supervivientes finalmente llegaron a casa en 1823, MacGregor ya había huido a París, donde estaba ejecutando una estafa similar. Esta vez, logró recaudar casi 400.000 dólares.

En 1825, Gregor MacGregor fue finalmente arrestado y acusado de fraude. Su juicio se celebró en Francia y se vio obstaculizado por la confusión diplomática. Le tomó más de un año incluso ponerse en marcha. El escocés, realizando un último golpe maestro, logró redirigir la culpa a sus 'asociados' y fue absuelto de todos los cargos.

En la década de 1830, después de que el alboroto que rodeaba a Poyais se había calmado, MacGregor intentó algunos esquemas de valores más (en gran parte sin éxito). Pero después de la muerte de su esposa en 1838, regresó a Venezuela y se instaló en Caracas, donde se reconectó con sus antiguos compañeros militares.

Caracas en 1839

Galería Nacional de ArteCaracas, la capital de Venezuela, retratada por Joseph Thomas en 1839.

Con su ayuda, MacGregor fue reintegrado a su anterior puesto en el ejército e incluso recibió un pago atrasado y una pensión. Después de ser confirmado como ciudadano venezolano, vivió cómodamente en la capital y fue enterrado con todos los honores militares cuando murió en 1845.

A pesar de sus trampas en serie a expensas del dinero y la vida de los demás, la reputación de Gregor MacGregor, al menos mientras vivió, nunca flaqueó del todo.

Hoy en día, es conocido como el estafador detrás de una de las mentiras más rentables de la historia, que orquestó de manera experta a la perfección durante décadas.


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