Laura Bridgman allanó el camino para Helen Keller, entonces, ¿por qué nunca has oído hablar de ella?

La famosa maestra Annie Sullivan dijo que Laura Bridgman era 'intelectualmente superior' a Helen Keller. Entonces, ¿por qué los libros de historia la olvidan?

Laura Bridgman

Fuente: Escuela Perkins para ciegos

Si bien Helen Keller puede ser culturalmente sinónimo del éxito de las jóvenes sordociegas a principios del siglo XX, sin una mujer llamada Laura Bridgman, es posible que el mundo nunca hubiera conocido la historia de Keller.



Bridgman nació en New Hampshire en 1829 en una familia campesina pobre. Cuando tenía dos años, desarrolló escarlatina. La enfermedad era tan grave que perdió todos sus sentidos, además del tacto. Sin visión, sin oído, sin sentido del olfato y, por tanto, con un sentido del gusto muy agotado, la experiencia sensorial de Bridgman cuando era niña era tan limitada que prácticamente no tenía ningún método para comprender o comunicarse con el mundo que la rodeaba.



Mientras Laura estaba capaz de desarrollar un lenguaje de señas rudimentario, su familia recurrió principalmente a dominarla físicamente cuando ella los desobedecía. Dado que no podían razonar con ella ni darle explicaciones, la restricción física era a menudo el único intento de comunicación que podía entender.

Laura Bridgman con el profesor

Fuente: Escuela Perkins para ciegos



Un hombre llamado Samuel Gridley Howe se enteró de su caso e inmediatamente se quedó prendado de la joven. Recientemente había comenzado la Escuela Perkins para Ciegos cerca de Boston y exigió que los Bridgman le permitieran tener a Laura como alumna. Sin embargo, las motivaciones de Howe no eran puramente altruistas. Si bien creía que la escuela Perkins impactaría positivamente en la calidad de vida de la niña, Howe estaba más interesado en convertirla en una estrella que llamaría la atención sobre su trabajo.

Nadie había educado con éxito a una persona sordociega antes, mediante el lenguaje de señas o cualquier otro medio. Aunque muchos elogiaron a Howe, la Escuela Perkins y sus tutores por enseñarle a Laura no solo el lenguaje de señas, sino también cómo leer en Braille, fue la afinidad natural de Laura por aprender y el deseo de comunicarse lo que la hizo tan exitosa.

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Una vez que dominó la comunicación con sus tutores, Laura exigió que le enseñaran la palabra para cada cosa que encontraba. Si bien a veces fue agotador para sus tutores, también fue emocionante. Laura se convirtió en un símbolo entrañable de lo que la Escuela Perkins podía lograr. Estudió las mismas materias que los demás alumnos: aritmética, geografía y literatura. Howe publicó un artículo sobre ella en el informe anual de la Escuela Perkins y lanzó a la joven a la fama internacional; pero ella no se dio cuenta.



Foto de Laura Bridgman

Fuente: Escuela Perkins para ciegos

Se convirtió en una fascinación no solo para los académicos, sino también para los civiles. Las niñas de todo Estados Unidos sacarían los ojos de sus muñecas y las llamarían Laura. Le escribieron cartas y le pidieron mechones de cabello y un autógrafo.

En un momento de la historia en el que el mundo aún no se había aferrado a las personas y las había sentado en lo alto de un pedestal de celebridades, Laura Bridgman fue, quizás, la primera persona en realmente tomar América por asalto. La fascinación global con su caso asombró a los académicos, pero para el resto del mundo, ella era la personificación misma de la esperanza y la superación de la adversidad. Charles Dickens escribió sobre ella en Notas americanas , publicado en 1842, y el mundo supo entonces que Laura Bridgman era una estrella.



Pero Laura no lo sabía. E incluso si lo hubiera hecho, probablemente no le habría importado mucho. Tenía mucha curiosidad por su mundo y estaba entusiasmada con sus estudios. Cuando Laura levantaba la voz en señal de frustración, sus tutores le exigían que se calmara, a lo que ella respondía por señas: '¡Dios me dio mucha voz!'

Sin embargo, no le enseñaron todo lo que pudieron: Howe quería estudiar no solo lo que Laura podía aprender, sino lo que a propósito se le podía mantener en la oscuridad. Específicamente, nunca la educó sobre religión e intentó mantenerla en 'pizarra en blanco' cuando se trataba de muchas costumbres sociales y culturales. Sin embargo, cuando se casó y se fue de luna de miel, algunos misioneros visitaron la escuela Perkins y 'corrompieron' a Laura con sus enseñanzas. Howe regresó a Boston furioso y su interferencia y envió a Laura de regreso a New Hampshire.



En la granja, Laura se deprimió y se sintió extremadamente frustrada. Su familia no tenía tiempo para ella, ya que trabajaban desde el amanecer hasta el anochecer y no había mucho en la zona rural de New Hampshire de lo que pudiera aprender. Su amiga Dorothea Dix (una defensora de la salud mental por derecho propio) trabajó para que volviera a Perkins.

Retrato de Laura Bridgman

Fuente: Escuela Perkins para ciegos

Laura Bridgman vivió el resto de su vida en la Escuela Perkins, pero en relativa oscuridad. Cuando regresó, sus tutores se complacieron en proporcionarle libros y bordados, pero el fervor con el que una vez la educaron y se interesaron por ella pasó. Howe nunca volvió a sentir fascinación por ella. El mundo quedó fascinado con otra niña sordociega y su tutor, olvidándose por completo de Laura Bridgman, si es que alguna vez habían oído hablar de ella.

Laura murió después de una breve enfermedad justo antes de cumplir 60 años. En los años transcurridos desde su muerte, algunos han escrito libros sobre ella; pero ella no vivió en nuestra memoria colectiva como lo ha hecho Helen Keller.

Curiosamente, la tutora de Keller, Annie Sullivan, sí conocía a Laura Bridgman y, de hecho, una vez dijo que Laura era intelectualmente superior a Keller. Muchos de los que conocían a Annie Sullivan sugirieron que, de haber sido la tutora de Bridgman, la vida de la mujer no se habría desvanecido en la oscuridad tras su regreso a la Escuela Perkins. Según todos los informes, los últimos años de la vida de Laura Bridgman no fueron malos; eran simplemente aburridos, y Laura nunca supo que una vez había tenido el mundo entero en la palma de su mano.