Dentro de la rebelión del whisky que sacudió a los recién formados Estados Unidos hasta su esencia

Después de la Guerra Revolucionaria, la mayoría de los estadounidenses estaban listos para la paz. Pero en 1791, un impuesto a los licores destilados provocó una rebelión una vez más cuando miles tomaron las armas contra su país recién fundado en la Rebelión del Whisky.

El presidente Washington lidera las tropas

Desconocido / Museo Metropolitano de Arte
El presidente George Washington liderando una milicia para detener la rebelión del whisky.

En 1794, los agricultores del oeste de Pensilvania se levantaron contra los Estados Unidos recién fundado. Cuando el gobierno de Estados Unidos envió a los recaudadores de impuestos al oeste, los agricultores tomaron sus mosquetes para defender sus derechos. En un momento, una turba armada de 7.000 personas marchó en Pittsburgh.



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Washington llamó a estos agricultores 'insurgentes' y dirigió una milicia para sofocar la rebelión. Se la ha llamado la mayor crisis de la presidencia de Washington. Pero, ¿qué fue la rebelión del whisky en primer lugar?



¿Qué fue la rebelión del whisky?

A raíz de la Revolución Americana, muchos estados lucharon con enormes cantidades de deuda. En 1790, el secretario del Tesoro, Alexander Hamilton, propuso un plan en el que el gobierno federal se haría cargo de la deuda estatal.

Pero la medida dejó al gobierno federal con problemas de efectivo, y en 1791 el Congreso pasó un impuesto al whisky para recaudar fondos.



Retrato de Alexander Hamilton

Museo John Turnbull / Peabody EssexAlexander Hamilton presionó por el impuesto al whisky.

Este impuesto golpeó duramente a los agricultores fronterizos. Los pequeños productores pagaron una tasa más alta que los grandes y el gobierno federal exigió pagos en efectivo en un momento en que muchos agricultores no usaban efectivo en absoluto.

Aún más crítico, muchos agricultores en la frontera estadounidense convirtió su grano en whisky, ya que transportar grano hacia el este era difícil. El nuevo impuesto supuso un gran recorte en la principal fuente de ingresos de muchas familias.



En el oeste de Pensilvania, los agricultores se resistieron al impuesto, proclamando que violaba sus derechos e interfería con sus negocios.

Durante los siguientes tres años, los enfrentamientos violentos entre agricultores y funcionarios del gobierno en la frontera definieron la Rebelión del Whisky.

El impuesto al whisky dañó a los agricultores fronterizos

El impuesto al whisky no solo afectó económicamente a los agricultores occidentales. También impuso nuevas regulaciones sobre la producción de alcohol. Según la ley, todas las destilerías del país tenían que estar registradas. Además, los infractores que no pagaron el impuesto al whisky tenían que comparecer ante un tribunal federal. En el oeste de Pensilvania, el tribunal federal más cercano estaba a 300 millas de distancia en Filadelfia.



Mientras que las destilerías del este pagaban el impuesto, beneficiándose de tasas impositivas más bajas para los grandes productores y la capacidad de traspasar el impuesto a los consumidores, los agricultores del oeste cedieron ante los requisitos de la ley.

Muchos simplemente se negaron a pagar. Pero otros adoptaron un enfoque más violento.



Fabricantes de whisky de Pensilvania

Carl Rakeman / Administración Federal de CarreterasColonos del oeste de Pensilvania haciendo whisky en la frontera.

Cuando el gobierno envió a los recaudadores de impuestos a la frontera, se enfrentaron a una resistencia violenta. Un grupo de hombres vestidos como mujeres atacaron a Robert Johnson, un agente federal de impuestos especiales, el 11 de septiembre de 1791. Le quitaron la ropa a Johnson, lo alquitraron y lo emplumaron, dejándolo en el bosque.

Cuando Johnson se quejó y el gobierno local emitió arrestos, una turba también alquiló y emplumó al hombre que cumplía la orden.

El 15 de septiembre de 1792, el presidente George Washington tomó medidas. Con la violencia hirviendo a fuego lento en la frontera, Washington denunció a cualquiera que interfiera con el 'funcionamiento de las leyes de los Estados Unidos para recaudar ingresos sobre los licores destilados dentro de la misma'.

La rebelión del whisky se calentó en 1794

Con los agricultores fronterizos aún desafiando el impuesto al whisky, el gobierno federal intensificó la aplicación. En el verano de 1794, el mariscal estadounidense David Lennon viajó hacia el oeste para enfrentarse a 60 destiladores que no habían pagado sus impuestos.

Pero turbas armadas se encontraron con el mariscal y atacaron a los lugareños que lo ayudaban. En múltiples enfrentamientos, ambos lados dispararon y mataron a varias personas. El 17 de julio de 1794, una turba de 700 personas atacó la casa de un recaudador de ingresos, abriendo fuego contra la casa y luego quemándola hasta los cimientos.

Persiguiendo al recaudador

Wikimedia CommonsUn boceto de 1791 que muestra a dos granjeros persiguiendo a un hombre de impuestos especiales hasta la horca.

David Bradford, el fiscal adjunto del condado, convocó a los rebeldes para un ataque contra Pittsburgh. Cuando aparecieron 7.000 alborotadores enojados, la ciudad envió varios barriles de whisky como regalo para calmar la rebelión.

George Washington y la respuesta federal

La rebelión del whisky representó una gran amenaza contra el gobierno federal. Si los ciudadanos decidieran que no necesitan pagar impuestos, la crisis de la deuda del gobierno empeoraría. Pero aún más crítico, los rebeldes desafiaron la autoridad federal, amenazando con socavar el sistema recién formado.

El presidente Washington actuó con cuidado en su respuesta. Solo una década después del final de la Revolución Americana, muchos ciudadanos todavía estaban preocupados por la tiranía. Sin embargo, con las reuniones contra los impuestos surgiendo en todo el oeste de Pensilvania y los oficiales federales que enfrentan ataques mortales, Washington tuvo que actuar.

Taring and Feathering Un agente de impuestos especiales

John Rogers / Wikimedia CommonsUn grabado del siglo XIX que muestra a una turba atacando y emplumando a un oficial de impuestos.

El 26 de agosto de 1794, Washington escribió al gobernador de Virginia , Henry Lee, padre del futuro comandante confederado, Robert E. Lee. Los “insurgentes” no le dejaron otra opción, se lamentó Washington. Si no actuaba, 'sacudirían al gobierno hasta sus cimientos'.

Washington llamó a una milicia de 13.000 hombres, una fuerza más grande que el ejército que había comandado en la batalla de Yorktown.

Cuando las negociaciones con los líderes rebeldes fracasaron en septiembre de 1794, los comisionados federales declararon que era 'absolutamente necesario que la autoridad civil fuera ayudada por una fuerza militar para asegurar la debida ejecución de las leyes'.

Washington proclamó que 'una pequeña parte de los Estados Unidos' no podía 'dictar a todo el sindicato'.

El 19 de septiembre de 1794, Washington montó a caballo y dirigió a las tropas en una marcha de un mes a través de las montañas Allegheny para enfrentarse a los rebeldes. Luego entregó la fuerza a Henry Lee y Alexander Hamilton.

Rebelión del whisky

Biblioteca del CongresoLa rebelión del whisky fue tan violenta que el gobierno federal se vio obligado a responder.

La milicia marchó hacia el oeste de Pensilvania para llevar a los delincuentes ante la justicia. Cuando la fuerza militar llegó al corazón de la Rebelión del Whisky en octubre de 1794, arrestaron a 150 rebeldes y desembolsaron al resto.

El gobernador Lee finalmente perdonó a todos menos a 33 hombres que habían participado 'en los tumultos y disturbios perversos e infelices que existen últimamente'.

El legado de la rebelión del whisky

Un regimiento federal ocupó el oeste de Pensilvania durante meses después de la rebelión del whisky. El gobierno finalmente enjuició a varios líderes rebeldes y condenó a dos por traición, aunque Washington los indultó en 1795.

El desafío a la autoridad federal moldeó a Estados Unidos, alentando cierta división en la joven república. Por ejemplo, Thomas Jefferson vio las acciones de Washington como un abuso de poder y se puso del lado de los agricultores rurales.

La resistencia violenta al impuesto al whisky se evaporó, pero los agricultores fronterizos continuaron protestando por la extralimitación federal. Ayudaron a elegir a Thomas Jefferson para la presidencia en 1800, y en 1802 el Congreso derogó el impuesto al whisky. Durante años, el gobierno federal detuvo todos los impuestos federales a los ciudadanos y recaudó dinero únicamente a través de aranceles.

La rebelión del whisky representó una gran amenaza para la presidencia de George Washington. Pero la capacidad de Washington para reprimir un levantamiento en la frontera reforzó la autoridad federal, incluso cuando la rebelión fomentó divisiones que continuarían sacudiendo al país hasta el día de hoy.


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