Dentro de la extraordinaria vida de Matthew Henson, el primer explorador negro en llegar al Polo Norte

Matthew Henson formó parte de la histórica expedición ártica de 1909 que llegó al Polo Norte, pero debido a que había acompañado a un explorador blanco, no fue reconocido por su hazaña hasta décadas después.

Muchos han afirmado ser el primer ser humano en pisar el Ártico. Pero pocos de ellos tienen un derecho tan fuerte al título como Matthew Henson, un descendiente huérfano de esclavos con sed de aventuras.

Henson y el explorador blanco Robert E. Peary intentaron llegar al Círculo Polar Ártico siete veces antes de lograrlo en 1909, y Henson afirma que fue el primero de su tripulación en llegar al punto histórico. Sin embargo, su increíble logro fue ignorado en gran medida durante décadas debido al color de su piel.



Matthew Henson nació marino

Close Up retrato de Matthew Henson

imágenes falsasMatthew Henson pudo haber sido el primer afroamericano en poner un pie en el Polo Norte.



Matthew Henson llevó una vida notablemente aventurera incluso antes de convertirse en uno de los primeros hombres en llegar al Polo Norte.

Henson fue nacido en Maryland el 8 de agosto de 1866, un año después de que terminara la Guerra Civil de Estados Unidos. Descendiente de esclavos, sus padres trabajaron como aparceros en los años posteriores a la Guerra Civil, pero luego murieron durante su infancia. Se mudó a Washington, DC, para vivir con su tío y, a los 12 años, atraído por su fascinación por las historias de los marineros locales, Henson encontró trabajo como grumete en el barco mercante. Katie Hines .



Durante los siguientes seis años, Henson vivió como marinero, atravesando aguas desconocidas. Aprendió a leer y escribir en alta mar y adquirió valiosas habilidades marinas como la navegación.

“El atractivo del Ártico está tirando de mi corazón. ¡Para mí el sendero está llamando! El viejo sendero. El camino que siempre es nuevo '.

Matthew Henson

Matthew Henson regresó a Washington, D.C., donde pasó un tiempo trabajando en tierra firme. Pero en 1887, conoció fortuitamente al comandante Robert E. Peary, un ingeniero civil y explorador con una comisión de la Marina de los Estados Unidos para inspeccionar Nicaragua.



Retrato de Matthew Henson

Wikimedia CommonsFue reclutado por el comandante Robert Peary para una expedición a Nicaragua en 1877, su primer viaje juntos.

Peary había ejecutado un puñado de expediciones exitosas alrededor del mundo en este punto. Al enterarse de la experiencia marinera de Henson, Peary lo contrató como ayuda de cámara para su próximo viaje. Sería la primera de muchas expediciones entre ellos.

La carrera hacia el polo norte

Henson y tripulación

Donald y Miriam MacMillan a través de Bowdoin CollegeMatthew Henson era popular entre los miembros de la tripulación con la que viajaba y los pueblos indígenas que conoció en el camino.



Junto con Peary, Henson exploró el mundo. Peary poseía amplios recursos para financiar sus expediciones internacionales a través de un grupo de ricos patrocinadores conocido como Peary Arctic Club. Estos hombres pagaron los viajes de Peary a cambio de que sus nombres aparecieran en los mapas de su sitio.

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Peary fue uno de los últimos 'exploradores imperialistas' de una época anterior, que eran exploradores blancos que recorrían el mundo en busca de dinero y fama sin tener en cuenta las culturas y los pueblos nativos que encontraron.



Mientras tanto, Matthew Henson se convirtió en un activo valioso para los viajes de Peary. Según las propias memorias de 1912 de Henson, se integró fácilmente en la cultura inuit local en el Ártico. Podía conducir un trineo como un nativo e incluso hablaba el idioma nativo. 'He llegado a amar a esta gente', escribió Henson. 'Son mis amigos y me consideran como suyo'. En la última página de sus memorias, Henson registró los 218 nombres de los inuit de Smith Sound en la isla canadiense de Ellesemere.

Luego acompañó a Peary en siete expediciones árticas entre 1891 y 1909.

El viaje más famoso de Peary y Henson fue, con diferencia, su expedición de 1909 al Ártico que supuestamente terminó cuando llegaron al escurridizo Polo Norte, una hazaña que cientos de exploradores antes que ellos no habían logrado en el transcurso de tres siglos. Algunos incluso perdieron la vida en sus intentos.

Explorador Matthew Henson

Donald y Miriam MacMillan a través de Bowdoin CollegeHenson comenzó sus viajes por todo el mundo cuando era joven y trabajaba como marinero.

En su libro posterior, Un explorador negro en el polo norte , Matthew Henson relató vívidamente su viaje junto a Peary y un equipo de 50 hombres que incluía cuatro guías inuit: Seegloo, Ootah, Egingwah y Ooqueeah, hacia el Polo Norte.

Según el relato de Henson, cuando el grupo estaba a unas 134 millas del Polo Norte, Peary, Henson y los cuatro guías inuit se separaron del resto de la tripulación y continuaron por su cuenta. Era una estrategia que Peary favorecía porque mantenía a sus hombres y suministros escalonados por el terreno. Lo llamó el 'sistema Peary'.

Matthew Hensons en gafas

Administración Nacional de Archivos y Registros a través de Bowdoin CollegeHenson con gafas. Su amistad con Robert Peary se agrió después de que regresaron de su viaje al Polo Norte.

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Unos días después, el 6 de abril de 1909, Henson tuvo la 'sensación' de que el grupo había llegado a su destino. Henson le dijo más tarde al Boston estadounidense que expresó su instinto a Peary, preguntando: 'Ahora estamos en el Polo, ¿no es así?'

A lo que Peary respondió: 'No creo que podamos jurar que estemos exactamente en el Polo'.

No obstante, los hombres celebraron. Peary pegó una bandera estadounidense encima de un iglú que habían construido sus guías inuit. Luego, se acostaron por la noche antes de regresar a su campamento base en el pueblo de Annoatok.

¿Fue Henson realmente el primer hombre en llegar al Polo Norte?

Matthew henson en traje de piel

Wikimedia CommonsEl anuncio de su 'descubrimiento' del Polo Norte estaba en la portada de Los New York Times en 1909.

La noticia de la llegada de Matthew Henson y Peary al Polo Norte apareció en la portada de Los New York Times el 7 de septiembre de ese año bajo el título: 'Peary descubre el Polo Norte después de ocho pruebas en 23 años'.

Debido al llamado sistema Peary, Henson había estado caminando por delante del grupo y, por lo tanto, afirmó haber sido el primero en poner un pie en el Polo Norte.

Sin embargo, si Henson y Peary realmente llegaron hasta el Polo Norte fue y sigue siendo difícil de verificar. A diferencia del Polo Sur, el Polo Norte es un trozo de hielo a la deriva. Las navegaciones apuntarían al sur y con otras masas de hielo presentes, era imposible precisar la ubicación exacta del Polo Norte. Los instrumentos y técnicas de navegación aún no eran lo suficientemente sofisticados como para contrarrestar este problema.

Matthew Henson y guías inuit

Wikimedia CommonsMatthew Henson posa con los cuatro guías indígenas que lo acompañaron al Polo Norte: Seegloo, Ootah, Egingwah y Ooqueeah.

No ayudó que solo una semana antes, el explorador Frederick A. Cook afirmara haber 'descubierto' el Polo Norte, según, al menos, el New York Herald . La historia pone la llegada de Cook al Polo Norte en abril de 1908, un año antes de que el grupo de Matthew Henson afirmara haber llegado allí.

Las afirmaciones contradictorias espoleado un frenesí público y una investigación del Congreso de Estados Unidos. La investigación nunca reconoció a la tripulación de Peary como la primera en llegar al Polo Norte debido a la falta de información adicional. Cook fue sometido a una campaña de difamación por parte de los colegas bien conectados de Peary, por lo que el público reconoció en gran medida a Peary como el primer hombre en llegar al polo.

A pesar de todo el alboroto en torno a su hazaña, el nombre de Henson se mantuvo en gran parte fuera de los periódicos y no fue reconocido por el enorme papel que desempeñó al llevar a su tripulación a través del Ártico. En consecuencia, la amistad de Henson con Peary se agrió rápidamente.

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Henson, quien se vio privado del reconocimiento otorgado a Peary por su histórico viaje, comenzó a hacer giras y a dar conferencias sobre la expedición como una forma de ganarse la vida.

Las contribuciones de Matthew Henson a la exploración del Ártico fueron ignoradas en gran medida hasta más tarde en su vida.

Pero en 1988, la National Geographic Society determinó que Peary probablemente se perdió el Polo Norte por 30 a 60 millas. El libro de Henson había afirmado que Peary verificó su ubicación usando un sextante, aunque nunca le dijo a Henson los resultados.

Si bien es posible que su equipo no haya sido el primero en llegar al Polo Norte, es probable que Matthew Henson todavía fuera el primer afroamericano en poner un pie en el territorio.

'Era el hombre más popular a bordo del barco con los esquimales', escribió el explorador Donald MacMillan, quien se aventuró junto a Henson y Peary. Henson hablaba con fluidez la lengua nativa de la tribu Inughuit, tenía habilidades de navegación impecables y era hábil con la construcción de trineos y estufas.

'Henson, el hombre de color, fue al polaco con Peary porque era mejor hombre que cualquiera de sus asistentes blancos', continuó MacMillan, 'como admitió el propio Peary, 'no puedo arreglármelas sin Henson''.

Matthew Henson finalmente recibe su merecido

Viejo Matthew Alexander Henson

Wikimedia CommonsHenson, en su vejez, sostiene una foto de Peary. Su cuerpo fue enterrado de nuevo en el Cementerio Nacional de Arlington en 1988.

Henson recibió una gran cantidad de honores tardíos en sus últimos años mientras trabajaba como empleado de Aduanas de EE. UU. Fue admitido en el Club de Exploradores de élite y el Congreso le otorgó la Medalla de la Expedición Polar Peary, casi 40 años después de su famosa expedición. También fue invitado como invitado de honor a la Casa Blanca por los presidentes Harry S. Truman y Dwight D. Eisenhower.

Después de su muerte en 1955, Matthew Henson fue enterrado en el cementerio Woodlawn de Nueva York, pero sus cuerpos y los de su esposa fueron trasladados más tarde al cementerio nacional de Arlington después de que el presidente Ronald Reagan hiciera una excepción a pedido de S. Allen Counter de la Universidad de Harvard, un experto en la biografía de Henson.

Aunque Henson se casó dos veces, solo tuvo un hijo llamado Ahnahkaq Henson, a quien engendró con su amante inuit. La tumba de Henson fue más tarde visitó por su hijo.

En 1988, Henson recibió póstumamente la Medalla Hubbard, el mayor honor otorgado por la National Geographic Society, quizás su honor más prestigioso hasta el momento.

Si Henson fue el primer hombre en llegar a la pole permanece en discusión. Como escribió el periodista Lincoln Steffens: 'Cualquiera que sea la verdad, la situación es tan maravillosa como el Polo ... Y lo que sea que encontraron allí, esos exploradores, dejaron allí una historia tan grandiosa como un continente'.


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