El doctor húngaro Ignaz Semmelweis fue pionero en el lavado de manos, luego fue institucionalizado para ello

Después de que Ignaz Semmelweis propugnara por primera vez el lavado de manos para combatir las infecciones en la década de 1840, los médicos lo enviaron a un asilo. Pronto murió allí por una infección en la mano.

Ignaz Semmelweis

Wikimedia CommonsIgnaz Semmelweis fue pionero en los procedimientos antisépticos a mediados del siglo XIX, y arruinó su carrera.

celebridades que se quitaron la vida

Aunque hoy en día pocos conocen su nombre, el médico húngaro Ignaz Semmelweis cambió el mundo en la década de 1840 con una idea simple que ahora todos damos por sentado: lavarse las manos.



Incluso en la época de Semmelweis, los médicos, sin mencionar a los ciudadanos promedio, no se lavaban las manos con regularidad como una forma de prevenir infecciones. Y aunque Semmelweis fue el primero en abogar por el lavado de manos tal como lo conocemos hoy, no fue aclamado como un genio pionero.



De hecho, a Semmelweis lo llamaron loco, luego lo desacreditaron y lo expulsaron de la medicina antes de finalmente ser enviado a un asilo. Pronto murió allí, a causa de una infección en la mano.

Mucho después de su muerte, este médico, una vez olvidado, finalmente recibió su merecido. A medida que nuevas enfermedades y pandemias en toda regla continúan afectando a las poblaciones de todo el mundo, la importancia de Ignaz Semmelweis se vuelve cada vez más clara.



El joven médico y los horrores de la fiebre infantil

Semmelweis como un niño

Wikimedia CommonsIgnaz Semmelweis es un adolescente. Hacia 1830.

Nacido en lo que hoy es Budapest, Hungría, el 1 de julio de 1818, Ignaz Semmelweis no encontró su camino hacia la medicina de inmediato. Hijo de un rico tendero, decidió no unirse al negocio familiar y, en cambio, se dedicó a la abogacía. Pero después de un año de estudio, se cambió a la medicina.

Una vez en medicina, Semmelweis no pudo encontrar un puesto como internista, algunos dicen que porque era judío, lo que lo dejó para especializarse en obstetricia. En 1846, comenzó a trabajar en ese campo en el Hospital General de Viena , donde pronto cambiaría el mundo.



En 1847, Semmelweis se convirtió en jefe de la sala de maternidad, donde tenía mucho trabajo por delante. En ese momento, una de cada seis mujeres en el hospital murió poco después del parto de lo que se conoció como 'puerperal' o 'fiebre puerperal'. Los síntomas eran siempre los mismos: la nueva madre tenía escalofríos y fiebre, su abdomen se volvía terriblemente doloroso e hinchado, y en unos pocos días estaría muerta, dejando al recién nacido sin madre.

Hospital General de Viena

Wikimedia CommonsVienna General Hospital, donde Ignaz Semmelweis trabajó cuando fue pionero en el lavado de manos moderno.

Las autopsias de las mujeres también eran siempre las mismas. Tanto los médicos como los estudiantes de medicina sabían que cuando abrieran el cuerpo, se encontrarían con un hedor tan fuerte que provocaría que muchos estudiantes nuevos vomitaran en el acto. Luego observarían el útero, los ovarios y las trompas de Falopio hinchados e inflamados, y los charcos de pus en toda la cavidad abdominal. En pocas palabras, las entrañas de las mujeres habían sido devastadas.



Las explicaciones de las muertes comunes y horribles iban desde que el líquido del parto se 'acumulara' en el canal de parto hasta que 'entrara aire frío en la vagina' hasta la creencia de que la leche materna se había desviado del pecho y se había echado a perder dentro del cuerpo ( que es lo que muchos médicos creían que era el gato).

Otros creían que era causado por partículas nocivas en el aire, y otros todavía pensaban que tenía que ver con la constitución natural de las madres: algunas mujeres tendrían fiebre y otras simplemente no, y no había mucho. el médico podría hacer al respecto. Pero Ignaz Semmelweis tenía otras ideas.



Cómo Ignaz Semmelweis fue pionero en el lavado de manos

Retrato de Semmelweis

Wikimedia CommonsIgnaz Semmelweis se dio cuenta rápidamente de que la fiebre puerperal se veía agravada por las manos contaminadas que, si se lavaban, podían salvar vidas.

Como director de las dos salas de maternidad de los hospitales, una en la que solo las parteras daban a luz y otra en la que trabajaban médicos y estudiantes de medicina, Ignaz Semmelweis notó que la tasa de mortalidad por fiebre puerperal era hasta cuatro veces mayor en esta última. Las mujeres se dieron cuenta de que la clínica de las parteras era mucho más segura que la de los médicos y pidieron ser admitidas en la primera, y algunas incluso optaron por el parto en la calle para evitar ser atendidas por los médicos.

¿Por qué los médicos capacitados serían responsables de tantas más muertes que las parteras? ¿Podría haber realmente una conexión, se preguntó Semmelweis, entre los médicos y los estudiantes de medicina (que a menudo pasaban directamente de la disección de cadáveres a la sala de maternidad) y las horribles muertes de estas mujeres?

Después de estudiar las tasas de fiebre de ambas salas, así como las de la población en general, Semmelweis estaba seguro de una cosa: la tasa de muerte por fiebre puerperal en la sala del hospital administrada por médicos no solo era significativamente más alta que en la otra sala de maternidad dirigida por parteras, pero también era superior a la media de toda la ciudad de Viena, incluidos los partos domiciliarios y las mendigas sin ayuda. Literalmente, era más seguro dar a luz a su hijo sola en un callejón que tenerlo en manos de uno de los médicos mejor capacitados del país.

Y aquí es cuando Ignaz Semmelweis dio con su idea histórica: tal vez algo se estaba transmitiendo de los cadáveres autopsiados a las mujeres que daban a luz. A menudo, un estudiante de medicina diseccionaba a una mujer que había muerto de fiebre puerperal y, con las mismas manos sin lavar, se presentaba en la sala de maternidad minutos después para dar a luz.

Semmelweis especuló que las partículas potencialmente mortales se transfirieron de un lugar a otro en manos de los médicos y estudiantes de medicina allí para ayudar a las personas y salvar vidas. Esta fue, en esencia, la teoría de los gérmenes casi 20 años antes de que fuera popularizada por el famoso Louis Pasteur.

Semmelweis obligó a todos los médicos y estudiantes de su personal a desinfectarse las manos con cloro y cal antes de ingresar a la sala de maternidad, y la tasa de mortalidad por fiebre puerperal se redujo al 1.2 por ciento en un año, casi exactamente igual a la de la sala. dirigido por las parteras. La idea de Semmelweis resultó ser un gran éxito.

La comunidad médica contraataca

Profesores de la Facultad de Medicina de Viena

Wikimedia CommonsProfesores de la escuela de medicina del Hospital General de Viena en 1853.

Sin embargo, a pesar de la evidencia empírica extremadamente convincente, la comunidad médica ampliamente ignorado o activamente menospreciado la teoría de Ignaz Semmelweis .

Muchos médicos simplemente se negaron a considerar siquiera la idea de que podrían estar perjudicando a sus propios pacientes. Otros sintieron que, como médicos caballerosos, sus manos no podían estar sucias. Mientras tanto, otros simplemente no estaban preparados para una idea que volara en contra de todo lo que les habían enseñado y practicado durante toda su carrera.

Sin una teoría de los gérmenes aún en papel para respaldar esta nueva idea, la comunidad médica la rechazó. Semmelweis fue acosado, rechazado o criticado en revistas médicas, y se marchó del hospital en unos pocos años.

Ignaz Semmelweis en 1863

Wikimedia CommonsIgnaz Semmelweis en 1863 en lo que se cree que es una de sus últimas fotos conocidas.

Su carrera nunca se recuperó y finalmente comenzó a mostrar signos de enfermedad mental. Lentamente descendió a la depresión y la ansiedad, escribiendo cartas abiertas destinadas a convencer a sus colegas y dirigiendo casi todas las conversaciones de su vida privada hacia el control de infecciones.

A mediados de la década de 1860, el comportamiento de Semmelweis estaba completamente desquiciado e incluso su familia no podía entenderlo ni tolerarlo. En 1865, el médico de Semmelweis, János Balassa, hizo que lo internaran en un asilo, e incluso contrató a otro colega para atraer a Semmelweis allí con el ardid de que simplemente estarían recorriendo las instalaciones juntos como profesionales.

Semmelweis vio a través del truco y pronto luchó con los guardias. Lo golpearon brutalmente antes de ponerlo en una camisa de fuerza y ​​arrojarlo a una celda oscura.

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Solo dos semanas después, el 13 de agosto, Semmelweis murió a los 47 años de una infección gangrenosa en su mano derecha que se cree fue el resultado de la lucha con los guardias.

El legado histórico de Ignaz Semmelweis

Incluso después de su muerte, Ignaz Semmelweis nunca recibió el crédito que merecía. Una vez que se estableció la teoría de los gérmenes y el lavado de manos se volvió más estándar, los defensores posteriores de tales nociones y prácticas simplemente absorbieron cualquier reconocimiento que Semmelweis hubiera obtenido.

Pero con suficiente tiempo y estudios históricos sobre su vida, la historia de Semmelweis poco a poco salió a la luz. Incluso ahora es el homónimo del 'reflejo de Semmelweis', que describe la tendencia humana a rechazar o ignorar nueva evidencia que contradice las normas o creencias establecidas.

Además, por supuesto, el consejo de Semmelweis sobre el lavado de manos se ha considerado durante mucho tiempo como un sentido común que salva vidas. De hecho, lavarse las manos se ha vuelto tan rutinario que es posible que apenas piense en ello incluso mientras lo hace.

Estatua de Ignaz Semmelweis

Wikimedia CommonsUna estatua de 1904 de Ignaz Semmelweis en su Hungría natal, un raro ejemplo de reconocimiento para él en su propio siglo.

Ahora solo podemos pensar en ello en momentos de emergencia médica inusual, como una pandemia. Cuando COVID-19, por ejemplo, comenzó a extenderse por todo el mundo a principios de 2020, los líderes mundiales instaron a todos a lavarse las manos con rigor y frecuencia.

En los Estados Unidos, el Centros de Control y Prevención de Enfermedades enumeró el lavado de manos como lo más importante que pueden hacer los ciudadanos para evitar contraer COVID-19. La Organización Mundial de la Salud, UNICEF y muchas otras organizaciones dieron el mismo consejo.

Y aunque este consejo puede parecer obvio, ciertamente no lo era cuando Ignaz Semmelweis se convirtió en el primero en proponerlo.

En marzo de 2020, cuando la pandemia de COVID-19 se extendió por todo el mundo, Google dedicó un Doodle a Semmelweis, llamándolo 'el padre del control de infecciones'. Quizás, después de casi dos siglos, Ignaz Semmelweis finalmente obtuvo lo que le correspondía.


Después de esta mirada a Ignaz Semmelweis, lea sobre otro pionero de la medicina que nunca recibió el crédito que merecía por su mayor avance, Alice Ball . Luego, vea el interior de algunos de los Asilos del siglo XIX como el que albergó a Semmelweis justo antes de su muerte.