Cómo un pobre botánico escocés arruinó la economía de China al robar un montón de té

El botánico Robert Fortune recibió el encargo de East India Trading Company para infiltrarse en la industria del té de China y derrocar el monopolio del país sobre la bebida.

Después del agua, el té es la bebida más popular del mundo. Pero la historia del origen de la popularidad del té no desciende tan fácilmente como la bebida en sí.

Deseoso de satisfacer la demanda de té del mercado tanto en el país como en el extranjero, Gran Bretaña saboteó el virtual monopolio que China tenía sobre el té, abrió la bebida al mundo y destruyó la economía de China en el proceso.



De hecho, el fin del imperio del té que China había establecido se produjo cuando Gran Bretaña lanzó una operación encubierta dirigida por un botánico escocés, llamado Robert Fortune, para robar unas 23.000 plantas y semillas.



El té como un valioso producto comercial

Plantación de té en China

The Print Collector / Print Collector / Getty ImagesCultura y preparación del té en China alrededor de 1847.

Los chinos habían estado bebiendo té durante 2000 años cuando la bebida despertó el interés de los británicos. El primer relato escrito de la cultura del té de China está documentado en el poema Un contrato con un sirviente por Wang Bao, escrito durante la dinastía Han Occidental entre el 206 a. C. y el 9 d. C.



En su infancia, el té se consideraba medicinal. No fue hasta alrededor del 300 d.C. que beber té por placer se convirtió en una costumbre diaria, y no hasta finales de los años 700 cuando un monje budista escribió sobre sus posibles beneficios y cómo prepararlo.

De esta manera, la degustación de té se asoció con las prácticas budistas y fue un pasatiempo favorito entre los literatos de China, a menudo combinado con beber vino y hacer poesía y caligrafía durante la dinastía Tang.

En el siglo XVII, los chinos habían comenzado a exportar su elemento cultural básico a Europa. China era el único productor y fabricante de té del mundo en ese momento y producía grandes cantidades de té para satisfacer la creciente demanda mundial.



Fiesta del té británica

Time Life Pictures / Mansell / The LIFE Picture Collection a través de Getty ImagesEn la década de 1600, el té había invadido Gran Bretaña y se convirtió en un alimento básico popular entre la élite.

Una vez que la tendencia del té invadió Inglaterra, la infusión se hizo popular entre la élite británica, ya que el costo del té todavía era demasiado extravagante para los plebeyos. Pronto, los británicos comenzaron a importar té en grandes cantidades y la bebida se convirtió rápidamente en el artículo comercial más importante de Gran Bretaña desde China.

Las empresas de comercio exterior, como East India Trading Company, que representaba todos los negocios de Gran Bretaña, todavía estaban limitadas a Canton (ahora Guangzhou). Cantón era el único puesto comercial del país al que podían acceder los comerciantes extranjeros. A pesar de esto, China todavía disfrutaba de excedentes comerciales con entidades occidentales.



Comercio de té

Imágenes SSPL / GettyLa palabra inglesa para té proviene del chino “té” en el dialecto de la provincia de Fukien, desde donde partieron los barcos comerciales hacia el oeste por la ruta marítima del sur.

Gracias en gran parte a su monopolio sobre la producción de té, China se convirtió rápidamente en la fuerza económica más grande del mundo a principios del siglo XIX. A finales de la década de 1880, China producía aproximadamente 250.000 toneladas de té cada año, el 53 por ciento de las cuales se exportaba a otras partes del mundo. De hecho, el té representó el 62 por ciento de todas las exportaciones de China.



'El té cambió el papel de China en el escenario mundial', dijo Sarah Rose, autora del libro Para todo el té en China .

No solo eso, sino que el comercio del té también 'dio origen al territorio colonial de Hong Kong: el té impulsó la expansión económica del imperio británico en el Lejano Oriente y la economía británica se volvió dependiente del té'.

Gran Bretaña, que acababa de conquistar la India y comenzó cultivar opio allí, también comenzó a comprar té, seda y porcelana de China a cambio de opio, que era un analgésico popular en ese momento.

Almacenamiento de opio

Wikimedia CommonsAlmacenamiento de opio de la East India Trading Company de Gran Bretaña.

Pero la gran importación de opio creó rápidamente una epidemia de adicción en China y muchos murieron como resultado. Por lo tanto, el emperador chino aprobó múltiples decretos reales para prohibir la droga y, en 1820, comenzó a exigir que los británicos pagaran a China solo en plata a cambio de su té y otros bienes en el futuro.

La demanda de té del mercado británico, tanto a nivel nacional como internacional, era tan lucrativa que no tuvieron más remedio que aceptar los términos comerciales. Pero Gran Bretaña pronto cayó en un déficit comercial, ya que tuvo que importar plata de Europa y México para mantenerse al día con la demanda de té y esto cargó las finanzas del país.

Entra, las guerras del opio

Aunque la economía de Gran Bretaña dependía de su comercio de té con China, el gobierno sabía que si continuaban exportando plata fuera del país, se arruinarían.

Entonces, como un medio para reducir su déficit, los británicos comenzaron a contrabandear opio en China a cambio de té. Esto, por supuesto, exacerbó la epidemia de opio en China.

Puesto comercial de Cantón

Wikimedia CommonsLos comerciantes británicos en ese momento estaban limitados a la actividad en Cantón, el único puerto comercial chino abierto a los extranjeros.

Desesperado, el alto comisionado chino Lin Zexu envió una carta de súplica al monarca británico en ese momento, la reina Victoria, para que cese las exportaciones ilegales de opio a China. Su carta fue ignorada.

Las solicitudes sin respuesta de China dejaron al emperador pocas opciones. En abril de 1839, el emperador Qing envió un ejército a Cantón para asaltar el puerto en busca de opio ilegal, lo que resultó en la confiscación de más de 20.000 cofres (o 1.200 toneladas) de opio de la East India Trading Company.

Las cajas de drogas se quemaron sin reparaciones legales para el gobierno británico.

Esto dio inicio al infame Guerras del opio , dos guerras comerciales separadas entre China y Gran Bretaña que duraron más de dos décadas a partir de 1840.

Las Guerras del Opio cambiarían para siempre la historia de China y su influencia sobre el comercio del té.

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La decisión de Gran Bretaña de librar la guerra a una nación que, en su mayor parte, había mantenido buenas relaciones comerciales con ellos, por lo que era esencialmente tráfico de drogas, se convirtió en una fuente de disputas políticas para el Parlamento.

Como William Gladstone, quien eventualmente se convertiría en el cuarto primer ministro con más años de servicio en Gran Bretaña, escribió en su diario en ese momento: 'Temo los juicios de Dios sobre Inglaterra por nuestra iniquidad nacional hacia China'.

Primera Guerra del Opio

Wikimedia CommonsBarcos de batalla británicos durante la primera Guerra del Opio con China, que tuvo efectos duraderos en la fuerza económica de China.

Después de que se libraron las primeras batallas de las Guerras del Opio, en 1842, la dinastía Qing firmó el Tratado de Nanjing (también conocido como el Tratado de Nanking). Este fue solo el primero de una serie de tratados que los chinos se vieron obligados a aceptar al enfrentarse a la oposición militar de los británicos.

El Tratado de Nanjing vio que los chinos pagaron la indemnización británica, abrieron cinco de sus puertos previamente cerrados a comerciantes extranjeros y cedieron su isla de Hong Kong al dominio colonial.

El sometimiento de la dinastía Qing a las demandas comerciales de Gran Bretaña debilitó la imagen pública del gobierno chino y desató un creciente malestar entre los comerciantes chinos que estaban descontentos con la política comercial cerrada de su gobierno.

En este sentido, las Guerras del Opio tuvieron consecuencias de gran alcance para China, y la era posterior a las guerras se denominó el 'Siglo de la Humillación'.

Robert Fortune: el ladrón de té de Gran Bretaña

En medio de la destrucción de las relaciones diplomáticas entre Gran Bretaña y China, el botánico escocés Robert Fortune se vio envuelto en el meollo de la cuestión.

Cuando era niño, Fortune pasaba sus días con su padre en la modesta granja familiar. Proveniente de una familia pobre, Fortune obtuvo la mayor parte de sus conocimientos botánicos a través de la educación práctica en lugar de la educación formal.

Con el tiempo, el pobre botánico ascendió en las filas de los círculos científicos de Inglaterra y consiguió trabajo en el jardín de la prestigiosa Horticultural Society of London en Chiswick.

Retrato de Robert Fortune

imágenes falsasEl botánico escocés Robert Fortune recibió la tarea del gobierno británico de robar el té de China.

En 1842, cuando la Primera Guerra del Opio entre Gran Bretaña y China terminó con el Tratado de Nanjing, la Royal Horticultural Society le encargó a Fortune que emprendiera una expedición de recolección de plantas de tres años en China.

En su viaje, Fortune se encontró con la hermosa flora y los jardines de té de China, pero también resistió las enfermedades y los ataques repetidos de piratas y bandidos. Hizo una crónica de todo su viaje a través de China en su libro de 1847 Andanzas de tres años en las provincias del norte de China.

Ningún occidental había incursionado jamás en territorio chino tanto como lo había hecho Robert Fortune, viajando incluso a las remotas montañas Wuyi en la provincia china de Fujian, uno de sus principales territorios de té. La East India Trading Company de Gran Bretaña, en medio de una guerra con China por la popular cerveza, naturalmente se interesó en el trabajo de Fortune.

La compañía creía que si Gran Bretaña podía acceder a las semillas y plantas de té en China y encontrar una manera de cultivar y cosechar el té ellos mismos, tal vez en su colonia de inclinaciones tropicales India, entonces los británicos podrían reemplazar a los chinos en el comercio del té.

Y así, Gran Bretaña encargó a Robert Fortune que robara té de China.

Era un trabajo arriesgado, pero por $ 624 por año, que era cinco veces el salario actual de Fortune, y los derechos comerciales de cualquier planta que adquiriera en su viaje de contrabando, el científico apenas pudo resistirse.

En 1848, Fortune se embarcó en su segundo viaje a China, pero esta vez como contrabandista encubierto. Para eludir las garantías del puerto, Fortune se disfrazó de comerciante chino cortándose el pelo a la manera local y vistiendo atuendos tradicionales chinos.

Pero pasar por seguridad fue solo el comienzo. Fortune también tuvo que recolectar muestras de té y encontrar una forma de transportarlas a la India. En total, Fortune reunió con éxito 13.000 especies de plantas de té y 10.000 semillas de las provincias de té de China y logró traspasar las fronteras del país.

'Incluso se llevó a los productores de té', dijo Li Xiangxi, quien ahora carreras el negocio generacional del té de su familia en China. “De esa manera, podrían estudiar el oficio del té. También se llevaron las herramientas agrícolas [y] las herramientas de procesamiento del té '.

Montañas Wuyi

Wikimedia CommonsLas montañas Wuyi en la provincia de Fujian, un área remota que Fortune pudo penetrar disfrazado de comerciante chino.

En su primer intento de contrabando, la mayoría de las plántulas de té murieron en tránsito. Después de varias pruebas y un nuevo método que incluía una caja de vidrio Wardian especial para proteger las plantas durante su arduo viaje al extranjero, Fortune introduciría 20.000 plantas de té no autóctonas en la región de Darjeeling en India.

Finalmente, Gran Bretaña logró encontrar una manera de cultivar, cosechar y fabricar té por su cuenta en la India, rompiendo el monopolio de China sobre el comercio del té.

La cantidad de té producido en China se redujo significativamente a 41.000 toneladas de las cuales sólo se exportaron 9.000 toneladas.

China rápidamente se quedó atrás en el comercio cuando los holandeses y los estadounidenses siguieron a Gran Bretaña y realizaron sus propias redadas en los países de té de China para producir los suyos.

El impacto del robo comercial de Gran Bretaña y los tratados injustos que siguieron a las Guerras del Opio alteraron tan dramáticamente la economía de China que no pudieron recuperarse por completo hasta la década de 1950.

Pasarían 170 años antes de que China pudiera restaurar su estatus como el mayor exportador de té del mundo.


Ahora que se enteró del momento en que los británicos enviaron a Robert Fortune a robar té de China, descubra las inquietantes fotos de la olvidada hambruna de Bengala alimentada por el colonialismo británico . Entonces, conoce estas gánsteres que robaron y mataron su camino hacia el inframundo .