Cómo Katherine Johnson de la NASA se convirtió en una de las 'figuras ocultas' detrás del programa espacial

A pesar de que la matemática pionera Katherine Johnson ayudó a poner a algunos de los primeros astronautas en el espacio en la década de 1960, no recibió su merecido hasta décadas después.

Katherine johnson

NASA / Colección Donaldson / Getty ImagesKatherine Johnson en su escritorio mientras trabajaba para la NASA en 1962.

Cuando Katherine Johnson se retiró de la NASA en 1986, culminó una carrera asombrosa como una de las “computadoras” más invaluables en la historia de la agencia. A partir de la década de 1950, sus invaluables cálculos matemáticos habían ayudado a llevar la exploración espacial de la NASA a alturas incalculables. Sin embargo, durante la mayor parte de su carrera, estos logros fueron ignorados en gran medida.



Como científica negra en un mundo de hombres blancos, Johnson trabajó incansablemente y, a menudo, sin agradecimiento para hacer cálculos que pusieron a algunos de los primeros astronautas de la historia en el espacio, mientras enfrentaba el fanatismo de todos lados.



Pero en las décadas posteriores a su jubilación, el legado de perseverancia e inteligencia sin igual de Johnson recibió gradualmente el reconocimiento que siempre mereció. En 2015, el presidente Barack Obama le otorgó la Medalla Presidencial de la Libertad y su trabajo fue inmortalizado en la película nominada al Oscar. Figuras ocultas el año siguiente. Para cuando finalmente falleció a la edad de 101 años en febrero de 2020, su merecido lugar en la historia estaba asegurado.

'Lo conté todo': los primeros años de vida de Katherine Johnson

Katherine Goble Johnson

NASALos complejos cálculos de Johnson fueron fundamentales en muchas de las misiones espaciales exitosas de la NASA, incluido el alunizaje de 1969.



Antes de que Katherine Johnson se convirtiera en una de las matemáticas más valiosas de la NASA y se ganara el apodo de 'Computadora humana', nació Creola Katherine Coleman el 26 de agosto de 1918 en White Sulphur Springs, West Virginia.

Creció en un hogar modesto con tres hermanos mayores y una madre, Joylette Coleman, que era maestra de escuela y un padre, Joshua Coleman, que era agricultor. Pero estaba claro desde una edad temprana que Johnson era especial .

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'Conté todo', ella recordó cerca del final de su vida. 'Conté los escalones del camino, los escalones hasta la iglesia, la cantidad de platos y cubiertos que lavé ... cualquier cosa que pudiera contarse, lo hice'.



Este joven contador ansioso rápidamente demostró ser un estudiante brillante en la escuela. Y debido a que el sistema escolar segregado solo brindaba clases a los estudiantes negros hasta el sexto grado en su área, su padre, decidido a darle a su hija superdotada una educación adecuada, conducía a sus hijos 120 millas todos los días hasta Institute, West Virginia, donde podían continuar sus estudios. educación.

Se graduó de la escuela secundaria a la edad de 14 años e inmediatamente se inscribió en West Virginia State, donde conoció al hombre que se convertiría en su primer mentor: William Waldron Schieffelin Claytor, un matemático distinguido que fue apenas la tercera persona negra en obtener un doctorado en matemáticas. de una universidad americana.

En el estado de West Virginia, el apetito voraz de Katherine Johnson por las matemáticas solo creció. En su tercer año, la científica en ciernes había completado todos los cursos de matemáticas disponibles en la universidad. Claytor tuvo que diseñar clases especiales específicamente para ella con el fin de mantener su mente saciada con las matemáticas.



'Serías un buen investigador matemático y me aseguraré de que estés preparado', le dijo Claytor a su alumno estrella. Un pionero afroamericano en matemáticas a quien se le habían negado repetidamente oportunidades y honores en el mundo blanco de la academia, Claytor fue sincero sobre el barreras raciales que Johnson enfrentaría en el campo como un científico negro.

'Ese será tu problema', respondió con franqueza cuando ella le preguntó sobre sus perspectivas laborales. Claytor tenía razón. No encontrar trabajo después de graduarse cum laude Con una doble licenciatura en matemáticas y francés en 1937, Johnson tomó un trabajo como maestro de escuela.



Katherine G. Johnson en su computadora

NASAComo científica negra, Katherine Johnson rompió abrumadoras barreras de raza y género para tener éxito.

Sin embargo, al no poder mantenerse alejada de las matemáticas de alto nivel por mucho tiempo, pronto se inscribió en el programa de posgrado de matemáticas avanzadas en West Virginia State. Siguiendo el histórico Missouri ex rel. Gaines v. Canada La decisión de la Corte Suprema de los Estados Unidos en 1938, su universidad negra se integró con la institución para blancos de la Universidad de West Virginia. Katherine Johnson fue una de las tres primeras estudiantes de posgrado negras seleccionadas para integrar las instituciones.

Pero poco después de casarse con el profesor de química James Francis Goble en 1939, se convirtió en Katherine Goble y quedó embarazada. Rápidamente abandonó el programa de posgrado para centrarse en la maternidad y puso en suspenso su carrera histórica que pronto sería.

Unirse a la NASA y hacer historia

NASA

Colección Smith / Gado / Getty ImagesSus increíbles contribuciones, que fueron ignoradas en gran medida durante su tiempo en la NASA, cobraron vida en el libro y la película de 2016. Figuras ocultas .

Durante diez años después de dejar la escuela de posgrado, Katherine Johnson se preocupó por la maternidad, la familia y su trabajo de maestra.

Pero la chispa de su ambición intelectual no pudo ser sofocada y, en 1952, descubrió que el Comité Asesor Nacional de Aeronáutica (NACA), que se convertiría en la NASA unos años después, había abierto sus aplicaciones a las mujeres negras.

El Langley Research Center de la NACA en Hampton, Virginia, solo había comenzado a contratar mujeres blancas matemáticas (a menudo apodadas 'computadoras' en ese entonces) dos décadas antes para aliviar a los ingenieros masculinos de tener que realizar cálculos manuales agotadores.

Pero la escasez de recursos laborales en los EE. UU. Causada por la Segunda Guerra Mundial abrió la puerta a oportunidades laborales para las personas de color en casi todos los sectores de la industria, incluida la ingeniería. Además de las mujeres blancas, Langley ahora contrataba a mujeres matemáticas que eran negras.

Katherine Johnson comenzó su trabajo en la NACA en 1953 en la unidad de Computación del Área Oeste de Langley, a la que fueron relegadas las matemáticas negras. Como todas las `` computadoras '' de NACA, Katherine Johnson y sus colegas mujeres negras, incluidas Dorothy Vaughan y Mary Jackson, estaban equipadas solo con herramientas relativamente rudimentarias como una regla de cálculo y papel cuadriculado, y aún así completaron cálculos complejos utilizados para las misiones de vuelo de la NACA.

'No tengo un sentimiento de inferioridad ... Nunca lo tuve. Soy tan bueno como cualquiera, pero no mejor '.

Katherine johnson

Dos semanas después de su nuevo trabajo, Johnson fue trasladada temporalmente a la División de Investigación de Vuelo para ayudar a calcular las fuerzas aerodinámicas en los aviones. Ella era la única empleada afroamericana en la división.

“Todos los chicos tenían títulos de posgrado en matemáticas; se habían olvidado de toda la geometría que conocían ”, dijo Johnson. 'Todavía recordaba el mío'. Tras aportar su conocimiento particular a la mesa, la mantuvieron en la división, donde pronto haría historia.

Katherine Goble en jubilación

NASAEn 2017, la NASA dedicó uno de los edificios del Langley Research Center a Katherine Johnson.

En 1961, calculó con precisión los números que ayudaron a Alan B. Shepard Jr. a convertirse en el primer estadounidense en el espacio. Al año siguiente, ayudó a John Glenn a convertirse en el primer estadounidense en orbitar la Tierra a bordo de la nave Mercury. Amistad 7 . Y en 1969, Katherine Johnson ayudó a determinar las trayectorias que permitirían a la misión Apolo 11 poner con éxito los primeros seres humanos en la luna .

A pesar de estos increíbles logros, el importante trabajo de Katherine Johnson entre bastidores, junto con el de sus colegas mujeres negras, permaneció en gran parte oculto y no reconocido.

Superar las barreras del fanatismo

Katherine Johnson de figuras ocultas

Wikimedia CommonsKatherine Johnson fue una de las primeras matemáticas afroamericanas contratadas como 'computadora' de la NASA.

una foto de un hippie

Como todos sus colegas negros durante su carrera de 33 años en la NASA, Katherine Johnson se mantuvo separada de sus pares blancos, tanto hombres como mujeres.

En entrevistas posteriores, Johnson sostuvo que a pesar de las barreras impulsadas por el racismo que se interpusieron en su camino, la agencia trató a sus ingenieros afroamericanos con respeto.

'La NASA era una organización muy profesional', dijo Johnson a una publicación con sede en Carolina del Norte. El observador . 'No tuvieron tiempo de preocuparse por el color que tenía'.

Sin embargo, Katherine Johnson y sus colegas afroamericanos fueron tratado de manera diferente. Se les asignó una oficina separada, incluido Johnson, que fue colocado en la División de Investigación de Vuelo, en su mayoría blancos y masculinos, comedores y baños para mantenerlos separados de los empleados blancos.

Pero, sin darse cuenta, Johnson había estado usando el baño de mujeres destinado a empleados blancos desde que se unió a la agencia, un error fácil de cometer para un nuevo empleado ya que los baños blancos no estaban marcados (a diferencia de los baños negros que todavía estaban marcados como tales). .

Después de darse cuenta de que había estado usando el baño para empleadas blancas por error, Johnson se negó a ser segregada y continuó usando el mismo baño. Ella nunca fue reprendida por eso.

Ceremonia de entrega de la medalla de la libertad

OSTPEl personal de la Oficina de Ciencia y Tecnología de la Casa Blanca se reúne con Katherine Johnson después de la ceremonia de entrega de la Medalla de la Libertad.

Mientras tanto, Katherine G. Johnson también allanó el camino para que las mujeres de la NASA asistieran a las sesiones informativas científicas de la agencia, que anteriormente se consideraban solo para personal masculino.

'¿Existe alguna ley que lo prohíba?' Johnson preguntó deliberadamente cuándo se le excluyó de una de las reuniones informativas de la agencia. Sus colegas masculinos, enfrentados por lo absurdo de la no regla, la dejaron entrar.

Figuras ocultas

El trabajo invisible de Katherine Johnson y sus compañeras matemáticas negras de la NASA cobró vida en Figuras ocultas .

Durante su carrera en la NASA, Katherine Johnson claramente hizo mucho más que hacer cálculos. De hecho, publicó más de dos docenas de artículos técnicos y estuvo entre las primeras mujeres de la agencia en ser coautoras de un informe. Y cuando estaba haciendo cálculos, lo hacía con una precisión casi sobrehumana como la que sus colegas apenas habían visto antes.

El astronauta John Glenn, cuyo equipo dio la vuelta a la Tierra usando sus números, consideró los cálculos de Johnson como la última palabra para sus vuelos, incluso después de que las computadoras hubieran hecho los mismos cálculos.

'Cuando se preparó para partir', Johnson recordó ', Dijo,' Llámala. Y si ella dice que la computadora está bien, la tomaré ''.

Sin embargo, el asombroso trabajo de Johnson no fue reconocido en gran medida durante su carrera.

Taraji P Henson en figuras ocultas

Zorro del siglo XXTaraji P. Henson (izquierda) interpretó a Katherine Johnson junto a Janelle Monáe (derecha), quien interpretó a su colega de la vida real Mary Jackson, en Figuras ocultas .

Finalmente, en 2016, la escritora afroamericana Margot Lee Shetterly publicó Figuras ocultas , que reconoció el trabajo de las 'computadoras' de las mujeres negras detrás de los logros de la NASA durante las décadas de 1950 y 1960.

Ese mismo año, se estrenó una versión cinematográfica del mismo nombre nominada al Premio de la Academia, protagonizada por Taraji P. Henson como Katherine Johnson. Si bien la película tenía 'el espíritu de la autenticidad', en palabras de Shetterly, no todo lo que se describe en la película era exacto.

Para empezar, si bien el trabajo de Katherine Johnson fue fundamental para el éxito de numerosas misiones espaciales, se necesitó un ejército de ingenieros y científicos para llevar a cabo esas misiones. Pero en la película, parece que solo un puñado de personajes fueron los responsables.

Algunos personajes de la película eran una combinación de personas reales de la agencia, como el supuesto superior de Johnson, Al Harrison (interpretado por Kevin Costner). Harrison se basó en gran medida en Robert C. Gilruth, el ex director del Grupo de Trabajo Espacial en Langley.

Elenco de figuras ocultas

imágenes falsasKatherine Johnson recibió una ovación de pie en los Premios de la Academia cuando apareció en el escenario con el elenco de Figuras ocultas .

Además, Johnson nunca se vio obligada a correr por los terrenos de la NASA para hacer sus necesidades en el baño negro, como se muestra en la película. En Figuras ocultas , solo después de que su superior Al Harrison (interpretado por Kevin Costner) le deja usar las instalaciones blancas cercanas, deja de correr buscando un baño.

La película también muestra al personaje de Harrison 'rompiendo las reglas' para permitir que Johnson ingrese a las sesiones informativas solo para hombres. Pero, en verdad, las barreras racistas y sexistas impuestas por los baños separados de la NASA y las sesiones informativas cerradas fueron derribadas por la propia Johnson.

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El inspirador legado de Katherine Johnson

Katherine Johnson recibió la Medalla Presidencial de la Libertad en 2015, más de tres décadas después de su jubilación.

Después de que Katherine Johnson se retiró de la NASA en 1986, se convirtió en defensora pública de la educación matemática, animando a los estudiantes a dedicarse a las ciencias.

Irónicamente, no fue hasta sus años de jubilación que el servicio de Johnson a la NASA y al país recibió un reconocimiento a gran escala, en gran parte gracias al lanzamiento de Figuras ocultas . En 2016, el año del lanzamiento, Katherine Johnson fue incluida como una de las 100 figuras influyentes del mundo en la lista de las '100 mujeres' de la BBC.

Al año siguiente, la NASA dedicó un edificio en su honor en su antiguo terreno de Langley, llamado Katherine G. Johnson Computational Research Facility.

Ceremonia de la Medalla Presidencial de la Libertad

Nicholas Kamm / AFP a través de Getty ImagesEl presidente Barack Obama presenta la Medalla Presidencial de la Libertad a la matemática y física de la NASA Katherine Johnson en 2015.

Pero lo que puede ser su mayor galardón llegó dos años antes, cuando recibió el más alto honor civil de la nación. El 24 de noviembre de 2015, el presidente Barack Obama otorgó a Johnson la Medalla Presidencial de la Libertad.

Finalmente, el 24 de febrero de 2020, Katherine Johnson murió a la edad de 101 años. Le sobreviven dos hijas, seis nietos y 11 bisnietos, así como un legado de perseverancia que rara vez se ha igualado en la historia moderna.

Como dijo Obama durante su ceremonia de entrega de medallas: “En sus 33 años en la NASA, Katherine fue una pionera que rompió las barreras de raza y género, mostrando a generaciones de jóvenes que todos pueden sobresalir en matemáticas y ciencias, y alcanzar las estrellas”.


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