Cómo el código informático de Margaret Hamilton envió a la humanidad a la luna

En 1969, la NASA confió en la ingeniera de software Margaret Hamilton para que los astronautas del Apolo 11 aterrizaran de manera segura en la superficie lunar y los llevara de regreso a casa.

Margaret Hamilton

Laboratorio DraperMargaret Hamilton se encuentra junto al software de navegación que su equipo diseñó para la misión Apollo.

Los mensajes de advertencia aparecieron en la pantalla de Mission Control el 20 de julio de 1969. Cuando el módulo lunar del Apolo 11, designado Eagle, descendió hacia la superficie de la Luna, la NASA tuvo que decidir si cancelaba la misión histórica. 'Con sólo unos minutos de sobra', recuerda la ingeniera de software Margaret Hamilton, 'se tomó la decisión de ir al rellano'. Momentos después, Neal Armstrong aterrizó el módulo lunar en la superficie y entró en la historia como el primer hombre en caminar sobre la Luna.



Hamilton tenía solo 32 años cuando dirigió con éxito el equipo del MIT que diseñó el software para la misión lunar. Sin su arduo trabajo y liderazgo, no solo la misión habría fallado, sino que los tres astronautas del Apolo podrían incluso haber muerto durante la misión.



¿Quién era Margaret Hamilton?

Margaret Hamilton nació el 17 de agosto de 1936 en Paoli, Indiana. Más tarde, su familia se mudó a Michigan y Hamilton asistió a la Universidad de Michigan, Ann Arbor, por un tiempo. Sin embargo, pronto se trasladó a Earlham College en Indiana, donde se graduó con una licenciatura en matemáticas, con especialización en filosofía.

En 1959, Margaret Hamilton tomó un trabajo en el MIT como programadora trabajando con Edward Norton Lorenz, el padre de la teoría del caos. Hamilton tenía 24 años y su esposo acababa de matricularse en Harvard Law. Mientras estuvo tres años en la facultad de derecho, Hamilton apoyó a la familia escribiendo software y programando sistemas meteorológicos.



Margaret Hamilton en su oficina en 1989

NASAMargaret Hamilton en su oficina en 1989.

Unos años más tarde, Hamilton aplicado trabajar en un nuevo proyecto: escribir el código que pondría a un hombre en la Luna. Fue contratada y se convirtió en la primera programadora incorporada al proyecto Apollo. En 1965, Hamilton dirigió un equipo de programadores en el Laboratorio Draper del MIT.

Como parte del proyecto Apollo, Hamilton diseñó el software de vuelo a bordo para la histórica misión Apollo 11. 'Me atrajo tanto la idea pura como el hecho de que nunca se había hecho antes', Hamilton explicado . 'Fui la primera programadora en unirme y la primera mujer que contrataron'.



Hamilton se destacó en el proyecto Apollo. Ella no era solo una mujer, lo suficientemente inusual en ese momento, también era una madre trabajando . Cuando trabajaba en el laboratorio por las noches y los fines de semana, a menudo llevaba a su hija pequeña Lauren con ella.

“La gente solía decirme: '¿Cómo puedes dejar a tu hija? ¿Cómo puedes hacer esto? '”, Recordó Hamilton más tarde.

Cómo Hamilton escribió el código que llevó a la humanidad a la luna

Margaret Hamilton Apollo

NASAHamilton explorando el módulo de comando de Apolo.



Originalmente, la NASA no predijo que la misión Apolo requeriría un software elaborado. Según el profesor del MIT, David Mindell, 'el software no se incluyó en el cronograma y no se incluyó en el presupuesto'.

Pronto, la NASA se dio cuenta de que la misión fallaría sin el software adecuado y para 1968, más de 400 programadores estaban trabajando en el equipo de software de Hamilton. El equipo escribió y probó software para dos computadoras Apollo: una en el módulo de comando y otra para Eagle, el módulo lunar que llevaría a los astronautas a la superficie lunar.



Si el desastre golpeó con todos los ojos en la misión Apolo, la culpa podría recaer en Hamilton. Una vez, a altas horas de la noche después de una fiesta, Hamilton se dio cuenta de repente de que parte de su código estaba mal y corrió al laboratorio. 'Siempre estaba imaginando titulares en los periódicos, y ellos señalarían cómo sucedió, y me señalarían a mí'.

Crear programas de software para una misión espacial no fue fácil en la década de 1960. Hamilton y su equipo escribieron el código a mano en hojas de papel, luego usaron una máquina perforadora para perforar tarjetas de papel que se introdujeron en la computadora, que leería estas tarjetas como instrucciones.

Después de probar su código de tarjeta perforada en una enorme computadora central de Honeywell para resolver cualquier error en un aterrizaje lunar simulado, el código fue enviado a una fábrica cercana de Raytheon. Allí, las mujeres tejieron físicamente los 0 y 1 del programa a través de anillos magnéticos que representaban los 1 y 0 del programa: un cable de cobre a través de un anillo significaba 1, rodear el anillo significaba 0.

Apollo Guidiance Computadora Ferrit Core Memory

Wikimedia CommonsMemoria de núcleo de ferrita tejida a mano como se usa en la computadora de guía Apollo. La forma en que los cables de cobre se enrollaron a través de los anillos magnéticos de la memoria representó el código de software de guía real utilizado para volar a la Luna, aterrizar en la superficie y regresar a la Tierra.

Las mujeres, llamadas cariñosamente las 'viejitas', eran costureras expertas y su cuerda creaba un código cableado para los módulos que era efectivamente indestructible e imposible de borrar.

Las computadoras Apolo tenían que calcular ecuaciones de orientación desde el espacio o la misión estaría condenada al fracaso. La computadora tenía alrededor de 72 kilobytes de memoria, menos de una millonésima parte de la capacidad de un teléfono celular moderno. Podría almacenar 12.000 bits, que representan un 1 o un 0, en la memoria de cable de cobre, pero solo 1.000 bits en su memoria de trabajo temporal.

Don Eyles trabajó en el proyecto en MIT. “Demostramos que eso se podía hacer”, dijo. 'Lo hicimos en lo que hoy parece una cantidad increíblemente pequeña de memoria y una velocidad de cálculo muy lenta'.

Cómo la hija de Hamilton pudo haber salvado la misión Apolo 11

Buzz Aldrin en la luna

Neil Armstrong / NASAUna fotografía de Neil Armstrong muestra a Buzz Aldrin en la Luna.

Margaret Hamilton aportó una experiencia única a su papel. Y aunque llevar a su hija Lauren al laboratorio hizo que Hamilton se destacara, también ayudó a salvar la misión.

Un día, Lauren presionó un botón en un simulador y bloqueó el sistema que Hamilton estaba probando. Simplemente presionando un botón de prelanzamiento durante el vuelo, Lauren borró los datos de navegación de la memoria del sistema.

“Pensé: Dios mío, esto podría suceder inadvertidamente en una misión real”, recuerda Hamilton. Pero cuando recomendó un cambio en el programa, la NASA respondió: 'Los astronautas están entrenados para nunca cometer errores'.

Sin embargo, en la siguiente misión, el astronauta Jim Lowell cometió el mismo error.

Hamilton lo llamó “el error de Lauren” y recuerda: “Creó muchos estragos y requirió que la misión se reconfigurara. Después de eso, me dejaron poner el cambio de programa, de acuerdo '.

Los mensajes de advertencia que casi condenaron el aterrizaje del águila

NASA

NASAEn el Centro Espacial Kennedy, los empleados de la NASA observan el despegue del Apolo 11.

En la misión Apolo 11, Margaret Hamilton observó cómo el software diseñado por su equipo guiaba a los astronautas Neil Armstrong y Buzz Aldrin hacia la superficie de la Luna.

Pero en un momento de infarto, aparecieron mensajes de advertencia en la computadora. En ese instante, Hamilton se sintió confiado en su software. “Rápidamente quedó claro que el software no solo informaba a todos que había un problema relacionado con el hardware, sino que el software lo compensaba”, Hamilton explicado .

Hamilton agregó: 'Afortunadamente, la gente de Mission Control confiaba en nuestro software'.

Modulo lunar

Michael Collins/NASAUna vista del módulo lunar mientras descendía hacia la superficie de la Luna.

Con solo 30 segundos de combustible en el módulo, la voz de Neal Armstrong informó al control de la misión: 'El Águila ha aterrizado'.

Desde el MIT, Hamilton recuerda haber visto el momento histórico que ayudó a hacer posible. 'Dios mío. Mira lo que pasó ”, pensó. 'Lo hicimos. Funcionó.'

En cuanto al mensaje de advertencia, el equipo de Hamilton se enteró de que su programa funcionaba exactamente como estaba diseñado. Durante el descenso, un interruptor de radar en la posición incorrecta activó la advertencia. El software se reinició y se centró en la tarea de mayor prioridad: aterrizar el módulo lunar. Sin los mecanismos de detección y recuperación de errores escritos por Hamilton, la misión habría fallado.

estaba el señor rogers en los marines

'Fue un alivio total cuando aterrizaron', dijo Hamilton. 'Tanto que los astronautas estaban a salvo como que el software funcionaba perfectamente'.

'No había más remedio que ser pioneros'

Medalla de la libertad de Hamilton

Lawrence Jackson / La Casa BlancaEn 2016, el presidente Obama le otorgó a Hamilton la Medalla Presidencial de la Libertad.

En 2016, el presidente Barack Obama le otorgó a Margaret Hamilton la Medalla Presidencial de la Libertad. 'Nuestros astronautas no tenían mucho tiempo', dijo Obama, 'pero afortunadamente tenían a Margaret Hamilton'.

Cuando Hamilton se hizo cargo del equipo de software que trabajaba en la misión Apollo 11, a uno de sus jefes le preocupaba que los hombres del equipo de Hamilton pudieran rebelarse. 'Bueno, no lo hicieron', bromeó Hamilton.

En palabras de Hamilton, en la misión Apollo 11 'no había más remedio que ser pioneros'.


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