Fritz Haber, premio Nobel y padre de la guerra química

Fritz Haber evitó que muchos pasaran hambre y desarrolló gases químicos que matarían a muchos.

Fritz Haber

Wikimedia CommonsFritz Haber

¿A qué hora del día fue atacado Pearl Harbor?

Bueno o malo, ético o no ético, correcto o incorrecto. Facilita las cosas cuando podemos poner eventos o personas en una caja. Pero Fritz Haber nos recuerda que las cosas no siempre son en blanco y negro y que la realidad es inconvenientemente compleja.



Fritz Haber fue un químico alemán, nacido en Breslau, Prusia en 1868 en una respetada familia judía. En 1886, comenzó a estudiar química con químicos de renombre como Robert Bunsen y Carl Liebermann y en 1891, recibió su doctorado en la Universidad Friedrich Wilhelm.



En 1894, Haber aceptó un puesto como profesor en la Universidad de Karlsruhe. Entre 1894 y 1911, trabajó con el químico Carl Bosch y desarrolló el proceso Haber-Bosch. Fue un invento revolucionario. El proceso Haber-Bosch fue un método en el que el amoníaco se podía sintetizar directamente a partir de hidrógeno y nitrógeno.

El uso principal del amoníaco es como compuesto en fertilizantes. Antes de que Fritz Haber desarrollara el proceso Haber-Bosch, no existía una forma fácil o barata de crear amoníaco. Su proceso hizo factible la creación de grandes cantidades de fertilizante. La posibilidad de grandes rendimientos agrícolas evitó que miles de millones de personas murieran de hambre. En 1918, Haber ganó el Premio Nobel de Química por su revolucionaria hazaña.



De hecho, el proceso Haber-Bosch sigue siendo el más utilizado para fabricar amoniaco en todo el mundo. La mitad de la producción de alimentos del mundo depende del proceso Haber para su fertilizante. Se estima que dos de cada cinco humanos en el planeta se mantienen con vida gracias al descubrimiento de Fritz Haber.

Si este fuera el final de la historia de Haber, el mundo lo recordaría sin ambigüedades. Pero, en cambio, su historia da un giro tal que llegaría a ser conocido como el 'padre de la guerra química'.

Después del estallido de la Primera Guerra Mundial, Haber fue nombrado jefe de la Sección de Química del Ministerio de Guerra de Alemania. En este momento también ya se había convertido del judaísmo al luteranismo. Sus razones para convertirse no están del todo claras, pero el antisemitismo ya había comenzado a extenderse y se ha especulado que lo hizo para conseguir una mejor posición académica. Sin embargo, también era un alemán patriota.



Fritz Haber Berlin

Wikimedia CommonsFritz Haber. Circa 1914.

Durante la guerra, Haber dirigió un equipo en el desarrollo de cloro gaseoso para su uso en la guerra de trincheras, junto con otros gases mortales. Mientras estudiaba los efectos de los gases venenosos durante la guerra, Haber llegó a la conclusión de que estar expuesto a las mismas toxinas en una concentración baja durante un largo período de tiempo producía el mismo resultado mortal. Esta ecuación se conoció como la regla de Haber y se utilizó como una forma de guerra.

Cuando terminó la Primera Guerra Mundial, Fritz Haber continuó ayudando al desarrollo secreto de armas químicas de Alemania. También trabajó como químico en el Instituto Kaiser Wilhelm. Pero en 1931, el nacionalismo alemán era cada vez más prominente. Los científicos judíos fueron atacados y la Sociedad Kaiser Wilhelm recibió la orden de despedir a todos los científicos judíos, una revelación que sorprendió a Haber. Intentó retrasar las salidas de sus colegas judíos hasta que pudieran encontrar trabajo en otro lugar.



El 30 de abril de 1933, Haber presentó su dimisión como director del Instituto Kaiser Wilhelm. Existía la posibilidad de que se le permitiera legalmente permanecer en su puesto debido a su conversión, pero ya no quería.

Fritz Haber salió de Berlín en 1933 con la ayuda de químicos británicos del lado opuesto de la Primera Guerra Mundial. Ya tenía mala salud y en 1934 murió de insuficiencia cardíaca a los 65 años.



Después de la muerte de Haber, en lo que solo puede describirse como una ironía horrible, su trabajo con gases químicos fue utilizado por el régimen nazi. Su investigación se empleó específicamente en el desarrollo de Zyklon B, el gas que los campos de concentración usaban para asesinar a millones de judíos, incluidos amigos y personas que conocía.

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Entonces, ¿Fritz Haber fue un genio que evitó que el mundo muriera de hambre? ¿O era un científico malvado, fundamental en la creación de armas de guerra mortales?

Con respecto a la guerra y la paz, Haber dijo una vez: 'Durante tiempos de paz, un científico pertenece al mundo, pero durante tiempos de guerra pertenece a su país'.


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