Inventores famosos que no merecen crédito por su creación más conocida

Inventores famosos: Thomas Edison no inventó la bombilla

Primera bombilla de Edison

Izquierda: Thomas Edison, otro de los inventores más famosos de la historia. Derecha: La bombilla que Edison usó en la histórica primera demostración del 31 de diciembre de 1879. Fuentes de la imagen: Wikimedia Commons .

Por qué obtuvo crédito



El 22 de octubre de 1879, Thomas Edison, sin duda uno de los inventores más famosos de Estados Unidos (y quizás del mundo), probó con éxito una bombilla incandescente (en la que una corriente eléctrica calienta un filamento de alambre para producir luz) durante 13,5 horas. Un mes después, la patente era suya y el mundo nunca volvió a ser el mismo. Su diseño básico todavía ilumina la mayor parte del mundo más de 100 años después.



¿Quién realmente merece crédito?

A estas alturas, la noción de que Thomas Edison en realidad no inventó la bombilla es uno de esos fragmentos de la historia revisionista que se ha vuelto tan ampliamente aceptada que prácticamente ha pasado a la corriente principal. ¿Y por qué no? Incluso la mirada más superficial a los hechos revela que una gran cantidad de inventores en varios países habían logrado la luz incandescente tanto como 80 años antes de Edison.



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Los defensores de Edison afirmarán que esas docenas de luces incandescentes que funcionan antes que las de Edison tienen poco mérito práctico porque no podían permanecer encendidas durante un período de tiempo que valiera la pena o eran completamente imprácticas para el uso masivo, ya sea en su diseño o en su costo. Y en ese sentido, los defensores de Edison tienen razón. Un dispositivo que arroja luz solo unos pocos pies y permanece encendido solo unos minutos no es una bombilla, no realmente, y nunca iba a cambiar el mundo.

Esa defensa, sin embargo, no explica el trabajo de un hombre: Joseph Swan.

Inventores famosos Joseph Swan

Joseph Swan. Fuente de imagen: Wikimedia Commons



Para cuando Edison estaba desarrollando su bombilla, la plantilla, basada en el trabajo de decenas de personas que habían venido antes, ya estaba en su lugar. Necesitaba una bombilla de vidrio, una aspiradora para succionar el aire, cables para suministrar la carga y algún tipo de varilla o tira para tomar esa carga, calentar y realmente suministrar la luz. Esa última parte fue la más importante y la más complicada.

La mayoría intentó usar platino como material para esa varilla. Podría aguantar bien el calor, pero, incluso después de décadas de refinamiento y decenas de intentos, no podía arder lo suficiente ni durar lo suficiente. De modo que la persona que pudiera hacer la vara correcta sería la que salvaría el día.

Placa de cisne

Placa pública que conmemora a Swan como el inventor de la bombilla incandescente de luz eléctrica, ubicada en Newcastle upon Tyne, donde Swan demostró por primera vez su bombilla en 1878. Fuente de la imagen: Geografia



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Y la varilla correcta fue finalizada, en última instancia, por Edison, pero no habría sido posible sin uno de los inventores menos famosos de la historia, Joseph Swan. La solución al problema de las varillas fue el uso de carbono, y Swan fue quien lo supo ya en la década de 1850, mucho antes que Edison. En ese momento, las aspiradoras no eran lo suficientemente fuertes, sin embargo, por lo que dejó sus experimentos en un segundo plano. Pero en la década de 1870, cuando las aspiradoras finalmente fueron adecuadas, Swan volvió al trabajo y dio vida a su bombilla de carbono.

A fines de 1878, casi un año antes de Edison, Swan comenzó a hacer demostraciones públicas de su bombilla de carbono. Sí, su varilla de carbono era demasiado gruesa y, por lo tanto, no duró mucho, y sí, Edison presentó su patente justo antes de que Swan finalmente encontrara una varilla incluso mejor que la de Edison, pero la bombilla de Edison, aparte de esa varilla más delgada, era prácticamente una copia de la bombilla Swan.



Lista de precios de Edison Swan

Una lista de precios de la empresa Edison & Swan que Edison tuvo que formar después de que los tribunales británicos determinaran que su diseño era prácticamente el mismo que el de Swan. Fuente de imagen: Wikimedia Commons

Los tribunales en la Gran Bretaña natal de Swan respaldaron el reclamo de Swan sobre la bombilla, lo que le permitió a Edison vender bombillas allí solo si unía fuerzas con Swan. Y aunque la varilla más delgada de Edison marcó la diferencia al principio, pronto fue la varilla de celulosa de Swan la que realmente ganó el día y se convirtió en el estándar de la industria que traería luz al mundo.

La única pieza final, infinitamente intrigante, del rompecabezas es John Wellington Starr. Él y sus socios obtuvieron una patente para una bombilla que usaba una varilla de carbono en 1845. Pero murió al año siguiente y la mecánica de su bombilla era lo suficientemente diferente a la de Swan, lo que lo convertía, injustamente o no, en un no- factor en el enfrentamiento Swan / Edison.