Aceite esencial

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Aceite esencial , sustancia altamente volátil aislada por un proceso físico de una planta odorífera de una sola especie botánica. El aceite lleva el nombre de la planta de la que se deriva; por ejemplo, aceite de rosa o aceite de menta. Dichos aceites se llamaban esenciales porque se pensaba que representaban la esencia misma del olor y el sabor.



La destilación es el método más común para el aislamiento de aceites esenciales, pero otros procesos, como enfleurage (extracción con grasa), maceración, solvente extracción y prensado mecánico: se utilizan para ciertos productos. Las plantas más jóvenes producen más aceite que las más viejas, pero las plantas viejas son más ricas en aceites más resinosos y oscuros debido a la continua evaporación de las fracciones más ligeras del aceite.



De la gran cantidad de especies de plantas, los aceites esenciales han sido bien caracterizados e identificados a partir de solo unos pocos miles de plantas. Los aceites se almacenan como microgotitas en las glándulas de las plantas. Después de difundirse a través de las paredes de las glándulas, las gotas se esparcen por la superficie de la planta antes de evaporarse y llenar el aire de perfume. Las plantas más olorosas se encuentran en los trópicos, donde la energía solar es mayor.

La función del aceite esencial en una planta no se comprende bien. Los olores de las flores probablemente ayuden a seleccion natural actuando como atrayentes para ciertos insectos. Aceites de hojas, madera aceites y raíz los aceites pueden servir para proteger contra los parásitos de las plantas o las depredaciones de los animales. Las exudaciones oleorresinosas que aparecen cuando se lesiona el tronco de un árbol evitan la pérdida de savia y actúan como un sello protector contra los parásitos y los organismos patógenos. Pocos aceites esenciales están involucrados en el metabolismo de las plantas y algunos investigadores sostienen que muchos de estos materiales son simplemente productos de desecho de la biosíntesis de las plantas.



Comercialmente, los aceites esenciales se utilizan de tres formas principales: como odorantes, se utilizan en cosméticos, perfumes, jabones, detergentes y productos industriales diversos que van desde piensos para animales hasta insecticidas y pinturas; como sabores están presentes en productos de panadería, dulces, dulces, carnes, encurtidos, refrescos y muchos otros productos alimenticios; y como productos farmacéuticos aparecen en los productos dentales y en un grupo amplio, pero en disminución, de medicamentos.

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Los primeros registros de aceites esenciales provienen de la antigua India, Persia y Egipto; y tanto Grecia como Roma llevaron a cabo un amplio comercio de aceites y ungüentos aromáticos con los países de Oriente. Lo más probable es que estos productos fueran extractos preparados colocando flores, raíces y hojas en aceites grasos. En la mayoría de los antiguos culturas , se utilizaron directamente plantas olorosas o sus productos resinosos. Solo con la llegada de la edad de oro de los árabes cultura fue una técnica desarrollada para la destilación de aceites esenciales. Los árabes fueron los primeros en destilar alcohol etílico del azúcar fermentado, proporcionando así un nuevo disolvente para la extracción de aceites esenciales en lugar de los aceites grasos que probablemente se habían utilizado durante varios milenios.

El conocimiento de la destilación se extendió a Europa durante la Edad Media, y se describió el aislamiento de los aceites esenciales por destilación durante los siglos XI al XIII. Estos productos destilados se convirtieron en una especialidad de los europeos. medieval farmacias, y alrededor de 1500 se habían introducido los siguientes productos: aceites de madera de cedro, cálamo, costus, rosa, romero, espiga, incienso, trementina, sabio , canela , benjuí y mirra. Las teorías alquímicas del médico y alquimista suizo Paracelso contribuyeron a estimular a los médicos y farmacéuticos a buscar aceites esenciales de hojas, maderas y raíces aromáticas.



A partir de la época de Marco Polo, las especias más preciadas de la India, China y las Indias sirvieron como ímpetu para el comercio europeo con Oriente. Naturalmente, especias como cardamomo, salvia, canela y nuez moscada fueron sometidos a los alambiques de los farmacéuticos. A mediados del siglo XVIII en Europa se habían introducido alrededor de 100 aceites esenciales, aunque había poco conocimiento sobre la naturaleza de los productos. A medida que el conocimiento químico se expandió a fines del siglo XIX y principios del XX, muchos químicos reconocidos participaron en la caracterización química de los aceites esenciales. La mejora en el conocimiento de los aceites esenciales condujo a una fuerte expansión en la producción, y el uso de los aceites volátiles en la medicina se volvió bastante subordinado a los usos en alimentos, bebidas y perfumes.

En los Estados Unidos, los aceites de trementina y menta se producían antes de 1800; en las siguientes décadas, los aceites de cuatro plantas indígenas americanas se volvieron importantes comercialmente, a saber, sasafrás, ajenjo, gaulteria y abedul dulce. Desde 1800 se han preparado muchos aceites esenciales, pero solo unos pocos han alcanzado importancia comercial.

Métodos de producción

El primer paso en el aislamiento de los aceites esenciales es triturar o moler el material vegetal para reducir el tamaño de las partículas y romper algunas de las paredes celulares de las glándulas que contienen aceite. Destilación al vapor es, con mucho, el método de producción más común e importante, y la extracción con grasa fría (enfleurage) o grasa caliente (maceración) tiene principalmente importancia histórica.



Se practican tres métodos diferentes de destilación al vapor. En el método más antiguo y simple, un recipiente que contiene agua y el material vegetal picado o triturado se calienta con una llama directa, y el vapor de agua y el aceite volátil se recuperan mediante un condensador enfriado por agua. Este método original está siendo reemplazado por un proceso en el que el material vegetal se suspende en una rejilla por encima del nivel del agua y el vapor de un segundo recipiente se introduce debajo de la rejilla. Los volátiles se condensan y el aceite se separa. En el tercer proceso, el recipiente que contiene el material vegetal en una rejilla se calienta para evitar la condensación del vapor, de modo que se logre la destilación seca.

En el sur Francia Los aceites esenciales se extrajeron con grasa fría mucho antes de la introducción de la extracción con disolventes volátiles. Este proceso se aplica a flores que no rinden una cantidad apreciable de aceite por destilación al vapor o cuyo olor se modifica por contacto con agua hirviendo y vapor. En este proceso, las flores se extienden sobre una mezcla altamente purificada de sebo y manteca de cerdo y se dejan por un período que varía de 24 horas a 72 horas. Durante este tiempo, la mayor parte del aceite de flores es absorbido por la grasa. Luego se quitan los pétalos (defleurage) y se repite el proceso hasta que la grasa se satura con aceite. El producto final se llama pomada ( p.ej. pomade de jasmine).



En la mayoría de los casos, es posible acortar el proceso de enfriamiento prolongado extrayendo los aceites esenciales utilizando grasa fundida durante una o dos horas a una temperatura que varía de aproximadamente 45 ° a 80 ° C (110 ° a 175 ° F). La grasa se filtra después de cada inmersión , y después de 10 a 20 ciclos de extracción, la pomada se vende como tal, o se puede extraer con alcohol para producir el residuo de aceite.

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Dado que tanto el enfleurado como la maceración son procesos bastante costosos, algunos especialistas en aceites esenciales han pasado casi por completo al uso de solventes volátiles para la recuperación de aceites esenciales de materiales vegetales que no podrían procesarse mediante destilación al vapor. Las naftas de petróleo, el benceno y el alcohol son los principales disolventes.



Un procedimiento llamado expresión se aplica solo a los aceites cítricos. La cáscara de color exterior se exprime en prensas y el aceite se decanta o centrifuga para separar el agua y los desechos celulares. El método se utiliza para aceite de dulce y amargo. naranja , limón , lima, mandarina, mandarina, bergamota y toronja . Gran parte del aceite se produce como subproducto de la industria del jugo concentrado de cítricos.