Elizabeth Van Lew - La mujer improbable que inició un anillo de espías de la Unión

Cómo Elizabeth Van Lew, una mujer nacida de ricos propietarios de esclavos de Virginia, se convirtió en una de las espías más importantes de la Unión.

Elizabeth Van Lew

Wikimedia CommonsElizabeth Van Lew

Los espías jugaron un papel crucial en ambos lados del conflicto durante la Guerra Civil estadounidense. Y debido a que todos los involucrados eran estadounidenses, fue más fácil de lo que podría haber sido durante un enfrentamiento extranjero plantar espías con éxito que pudieran mezclarse con los lugareños y transmitir información importante a sus comandantes.



Para disipar aún más las sospechas, estos agentes de incógnito a veces pueden presentarse en formas inesperadas. Ser mujer, por ejemplo, a menudo puede ser una gran ayuda para un espía en tiempos de guerra. Las mujeres simplemente eran vistas con menos sospecha y los hombres serían menos cautelosos con lo que se decía en su presencia.



Quizás la más famosa de estas espías de la Guerra Civil, Hermoso boyd usó sus encantos femeninos al máximo mientras actuaba como espía de la Confederación.

Hermoso boyd

Wikimedia CommonsHermoso boyd



Esta debutante hija de un esclavista, conocida como la 'Sirena de Shenandoah', vivía en Martinsburg, Virginia, ocupada por la Unión, y coqueteaba descaradamente con los soldados ocupantes para extraer información y al mismo tiempo contrabandear armas a los generales confederados apostados cerca.

Y tan fascinante como la historia de Boyd es la de una de sus contrapartes más famosas de la Unión: Elizabeth Van Lew.

Los primeros años de Elizabeth Van Lew

Como Boyd, Elizabeth Van Lew (nacida el 12 de octubre de 1818) era hija de un rico esclavista de Virginia. Sin embargo, en lugar de asistir a una escuela elegante como Boyd, Van Lew fue educada según los deseos de su familia en un Escuela cuáquera en Filadelfia, que la introdujo a las ideas ferozmente abolicionistas. Cuando su padre falleció en 1843, Van Lew liberó rápidamente a todos los esclavos que había heredado y luego utilizó el resto de los $ 10,000 que le quedaban para comprar y liberar a los miembros de su familia.



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Pero las ideas de Elizabeth Van Lew generalmente no fueron bienvenidas en su ciudad natal de Richmond, que fue la capital confederada durante la mayor parte de la Guerra Civil.

Aunque Van Lew trató de evitar las sospechas y se describió a sí misma como simplemente 'una buena sureña que se oponía a la esclavitud', muchos lugareños no confiaron en ella, especialmente después de que ella y su madre se negaron a unirse a las otras mujeres adineradas de Richmond para hacer ropa para los soldados confederados. .

Pronto, la resistencia de Elizabeth Van Lew a la Confederación pasó de una variedad más pasiva a una activa.



La vida como un espía sindical

Prisión de Libby

Wikimedia CommonsElizabeth Van Lew pasó de contrabando mensajes de soldados de la Unión guardados en la prisión Libby de Richmond, Virginia (en la foto de 1865).

Elizabeth Van Lew hizo su primera incursión en el mundo de los espías de la Guerra Civil cuando comenzó a visitar a los soldados de la Unión en la prisión Libby de Richmond alrededor de 1862. Con el pretexto de llevarles mantas y libros, contrabandeaba información que los prisioneros habían escuchado de sus captores. y enviárselo a los generales de la Unión utilizando un código cifrado que ella misma había inventado.



A medida que la guerra continuaba y todos se volvían cada vez más sospechosos, Van Lew decidió abrazar por completo el apodo que le habían dado hace mucho tiempo: 'Crazy Bet'. Murmurando intencionalmente para sí misma en las calles y apareciendo constantemente desarreglada, Van Lew se le apareció al resto como una mera solterona chiflada que albergaba algunas ideas extravagantes sobre la esclavitud.

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Esta artimaña ayudó a desviar las sospechas de Van Lew mientras ella ayudó a los presos de la Unión escapar de debajo de las narices de los confederados. Ella usaría sus conexiones como una residente adinerada de la zona desde hace mucho tiempo para que se nombraran simpatizantes de la Unión para el personal de la prisión. Estos miembros del personal ayudarían a liberar a los prisioneros mientras Van Lew brindaba información sobre casas seguras e incluso usaba su propia mansión para esconder a algunos fugitivos.

Además, Van Lew solía utilizar a sus sirvientes domésticos negros para recopilar información en la capital confederada.

Usando zapatos con pequeños espacios de almacenamiento ocultos en las suelas o llevando una caja que contenía huevos ahuecados para ocultar notas, estos sirvientes escribían y luego transmitían la información que escuchaban dentro de los edificios confederados a la Unión mientras parecían hacer sus negocios normales.

Uno de los sirvientes que Van Lew reclutó en su red de espías era el ex esclavo de su padre. María Bowser , a quien había liberado al heredar. Van Lew incluso logró conseguirle a Bowser un puesto en la casa de Jefferson Davis, el propio presidente de la Confederación.

Suponiendo que Bowser era analfabeta como muchos otros negros del sur, Davis y sus asociados dejaron descuidadamente documentos que contenían información importante a la vista cuando ella estaba cerca. Poco sabían que la educada Bowser informaría los detalles de lo que había visto al resto de la red de espías de Van Lew, quien a su vez se lo pasó al Ejército de la Unión.

Para cuando el creciente Ejército de la Unión estaba invadiendo Richmond en 1865, la red de espías de Van Lew se tenía en tan alta estima que ella se comunicaba regularmente con el propio general de la Unión Ulysses S. Grant.

Y cuando las tropas de Grant tomaron la ciudad en abril, Elizabeth Van Lew finalmente (y literalmente) reveló sus verdaderos colores cuando izó una bandera estadounidense sobre su casa. Incluso logró dispersar a la multitud enojada que se había reunido en respuesta gritando: “El general Grant estará aquí en la ciudad en una hora. ¡Haz una cosa en mi casa y toda la tuya se quemará antes del mediodía! '

Cuando llegó el agradecido general, se detuvo a tomar el té con la encantada amante de los espías, a quien más tarde diría , 'Me ha enviado la información más valiosa recibida de Richmond durante la guerra'.

De hecho, sin Elizabeth Van Lew, los esfuerzos de la Unión en Virginia y el curso de la Guerra Civil en sí podrían muy bien haberse desarrollado de manera un poco diferente.


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