¿El rey del blues, Robert Johnson, vendió su alma al diablo para convertirse en el mejor músico del mundo?

Robert Johnson era un virtuoso de la guitarra, pero gran parte de su vida sigue siendo un misterio, lo que lleva a sus fans a llenar los espacios en blanco con extravagantes mitos.

Robert Johnson

Corporación Delta HazeUna de las dos fotografías auténticas confirmadas del rey del blues de Delta, Robert Johnson, que se encuentra en posesión de su media hermana.

Robert Johnson fue uno de los mejores músicos de blues que jamás haya existido. Pero no se sabe mucho sobre el hombre, cuyo estilo de interpretación único y letras imaginativas influyeron en generaciones de íconos de la música, desde B.B. King hasta Bob Dylan, los Rolling Stones y Led Zeppelin.



Un genio de la guitarra - Eric Clapton dijo que cuando escuchó por primera vez una grabación de Johnson, 'me di cuenta de que, en cierto nivel, había encontrado al maestro' - su breve vida y su misteriosa educación alimentaron la leyenda de que vendió su alma a la diablo a cambio de su talento sobrenatural. El público solo ha visto dos imágenes confirmadas de Johnson, y la mayor parte de lo que sabemos sobre él proviene de escasos registros históricos e historia oral.



Pero, ¿Robert Johnson realmente hizo un trato con Satanás para obtener su don?

Robert Johnson: El hombre antes del mito

Foto de fotomatón de Robert Johnson

Corporación Delta HazeSegundo retrato confirmado de Robert Johnson. Una tercera fotografía que supuestamente era de Johnson se publicó en Vanity Fair en 2008, pero luego los historiadores la descartaron.



No se sabe mucho sobre la vida temprana de Robert Johnson, aunque algunos hechos han salido a la luz en los últimos años. Ahora sabemos que nació como Robert Leroy Johnson en Hazlehurst, Mississippi, alrededor de mayo de 1911. Nació fuera del matrimonio después de que su madre, Julia Major Dodds, tuviera una aventura con un peón llamado Noah Johnson.

El esposo de Julia, un granjero y carpintero exitoso llamado Charles Dodds, huyó de la ciudad antes de que Johnson naciera debido a que compartía una amante con un empresario italiano llamado Joseph Marchetti. Ese año ya habían linchado a tres hombres negros en Hazlehurst, y Charles Dodds no quería ser el cuarto.

Disfrazándose de mujer, Dodds escapó a Memphis, Tennessee, dejando a Julia desamparada. La mayoría de sus 10 hijos siguieron a su padre a Memphis, y poco después tuvo a Robert.



Cuando Robert Johnson tenía 7 años, su madre se volvió a casar y lo trasladó a Robinsonville, Mississippi.

Marcador de rastro de blues de Robert Johnson

Wikimedia CommonsNadie sabe exactamente dónde fue enterrado Robert Johnson. Este sitio, marcado oficialmente en Mississippi Blues Trail, es una de las tres tumbas que se le atribuyen.

Reacio a recoger algodón, Johnson se volvió hacia la guitarra y el arco diddley, una cuerda clavada al costado de una choza con una botella de vidrio colocada en ella como un puente. El arco de diddley fue su introducción a la creación musical.



Pasó mucho tiempo en locales de música, tiendas y casas particulares donde los residentes negros podían mezclarse y bailar después de horas. Ver a los primeros pioneros del blues de Delta, como Son House y Willie Brown, alimentó su deseo de dedicarse a la música profesionalmente.

Pero esas ambiciones se detuvieron cuando se casó con su primera esposa, Virginia Travis. Cuando se casaron, Johnson tenía 17 años y Virginia 14 (aunque ambos mintieron y dijeron que eran mayores en su certificado de matrimonio). La amaba tanto que una vez que quedó embarazada, dejó la música por completo para ganar dinero trabajando en el campo.



Gente bailando en Juke Joint

Archivos de Michael Ochs / Getty ImagesPatronos bailando en una discoteca cerca de Clarksdale, Mississippi, alrededor de 1940.

A medida que se acercaba la fecha de parto del bebé, Travis dejó su casa en el noroeste de Mississippi para ir a la casa de su infancia en Penton, para que su familia pudiera ayudar a cuidar al recién nacido. Johnson la siguió, pero hizo paradas en el camino para interpretar su música.

Para cuando Johnson llegó a la casa de Travis, su esposa e hijo ya habían sido enterrados; ambos habían muerto durante el difícil parto. La familia ultrarreligiosa de Travis, al ver llegar a Johnson con una guitarra en la mano, culpó de sus muertes a su 'Música del diablo'.

Es quizás el primer vínculo entre Robert Johnson y el mito del diablo, y los estudiosos contemporáneos creen que la muerte de su esposa e hijo empujó a Johnson de 19 años de nuevo a sus ambiciones musicales.

Robert Johnson incluyó muchas referencias que evocan 'espíritus' y 'el diablo' en sus canciones que alimentaron el mito de su trato con Satanás. Esta es una de sus canciones, 'Hellhound on My Trail'.

Robert Johnson, Rey del Delta Blues

Blues Legend Son House

Wikimedia CommonsLa leyenda del blues, Son House, conocía a Johnson y luego recordó su repentina transformación de jugador aficionado al rey del blues de Delta.

A los 19 años, Robert Johnson actuaba en las esquinas de las calles aquí y allá, pero no era ni mucho menos un músico excepcional. Sin embargo, estaba seguro de sí mismo y aprovechó cualquier oportunidad para actuar.

Durante los shows de Son House y Willie Brown en Robinsonville, Johnson tomaba una de sus guitarras durante el intermedio y obligaba al público a escuchar sus melodías.

“La gente viene y dice: '¿Por qué no sales y haces que ese chico deje esa cosa? Nos está volviendo locos '”, recordó House en una entrevista de 1997 para el documental sobre Johnson llamado ¿No puedes oír el viento aullar? . Las burlas fueron suficientes para expulsar a Johnson de la ciudad por completo.

B.B. Rey

Wikimedia CommonsLa potencia del blues B.B. King, un compañero nativo de Mississippi que fue fuertemente influenciado por el estilo de tocar de Robert Johnson.

Nadie volvió a saber de Johnson, hasta meses después, cuando apareció en otro show de House and Brown en Banks, Mississippi. Johnson le pidió permiso a House para tocar una pieza en el escenario y, tal vez sintiendo pena por el chico, House lo dejó.

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Tan pronto como Johnson comenzó a tocar la guitarra, quedó claro que ya no era el mismo músico desesperado que había sido abucheado fuera del escenario un poco antes. Su forma de tocar sonaba como el trabajo de dos músicos, sus dedos largos y ágiles rasgueaban expertamente las siete cuerdas de su guitarra. Sus letras vívidas, a la vez coloridas y tristes, brotaron de él con una pasión gutural.

'¡Era tan bueno!' House dijo. “Cuando terminó, todas nuestras bocas estaban abiertas. Dije: 'Bueno, ¡no es tan rápido! ¡Se ha ido ahora! ''

La genialidad artística de Johnson aparentemente había surgido de la nada.

David Honeyboy Edwards

Wikimedia CommonsEl músico David Honeyboy Edwards tocó con Johnson mientras viajaban juntos para presentarse por Mississippi.

'Hombre, tocamos para muchas personas', dijo la leyenda del blues de Delta, David Honeyboy Edwards, un amigo de Johnson. New York Times antes de su propia muerte en 2011. 'Caminábamos por el país con nuestras guitarras al hombro, nos deteníamos en las casas de la gente, tocábamos un poco de música, seguíamos caminando'.

Robert Johnson se comprometió con otra joven llamada Virgie Cain, quien quedó embarazada de su hijo. Pero Cain, al igual que la difunta esposa de Johnson, provenía de una familia religiosa que le prohibió contactarlo.

Después de eso, Johnson comenzó a beber, a ser mujeriego, a rasguear y a canturrear su camino a través del Delta.

'Terraplane Blues' de Robert Johnson se grabó en Texas y le brindó a Johnson la única prueba del éxito en vida.

En 1936, Johnson finalmente tuvo la oportunidad de grabar su música, una oportunidad de oro organizada por la American Record Company en San Antonio, Texas. Grabó su primer sencillo, 'Terraplane Blues', que vendió 5.000 copias y le valió otra sesión de grabación. Tocó en un rincón de la cabina de grabación, ya sea porque le gustaba el sonido de la reverberación o porque no quería revelar sus secretos musicales.

Pero antes de que pudiera disfrutar ampliamente de su éxito, Johnson murió repentinamente un año después. Tenía solo 27 años - la misma edad que tantas otras leyendas de la música cuando murieron .

Tumba de Robert Johnsons

Sean Davis/FlickrOtra lápida de Robert Johnson, esta ubicada en Craigside, Mississippi. Nadie sabe exactamente dónde descansó la leyenda del blues.

¿Robert Johnson realmente vendió su alma?

Según cuenta la leyenda, después de que un adolescente Robert Johnson fuera abucheado fuera del escenario en Robinsonville, fue a un cruce de Mississippi a medianoche y convocó al diablo. El diablo prometió dotarlo de habilidades musicales sobrenaturales, siempre y cuando el músico entregara su alma a cambio.

Los registros históricos muestran que en realidad aprendió a tocar de un guitarrista de blues llamado Isaiah 'Ike' Zimmerman (a veces deletreado Zinnerman), pero el mito del diablo se ha mantenido por décadas, incitado por elementos de la vida y la música de Johnson.

Cruce

PixabayCuenta la leyenda que Robert Johnson adquirió sus habilidades musicales al hacer un trato con el diablo en una encrucijada a medianoche.

Hay informes contradictorios sobre cuánto tiempo desapareció Robert Johnson. Algunos dicen que estuvo ausente durante seis meses, otros dicen que estuvo más cerca de un año y medio. Zimmerman y su esposa, Ruth, llevaron a Johnson a su casa en Beauregard, Mississippi, mientras que el jugador establecido asesoraba a Johnson.

El lugar favorito de la pareja para practicar estaba entre las lápidas en el cementerio conmemorativo de Beauregard, frente a la casa de Zimmerman. Según el nieto de Johnson, Steven, el guitarrista principal llevó a Johnson allí para que pudieran tocar sin ser molestados, pero también para que no molestaran a los demás.

“Ike le dijo a mi abuelo: 'Robert, mira, no me importa lo mal que suenes aquí. Nadie aquí se va a quejar ”, dijo Steven. Pero su hábito de tocar música en el cementerio sin duda perpetuó el mito que los dos tenían tratos con el diablo.

Bob Dylan

Pete Still / RedfernsBob Dylan dijo que se inspiró para cientos de sus canciones en la música de Robert Johnson.

La hija menor de Zimmerman, Loretha Z. Smith, recordó cómo su padre le enseñó a Robert Johnson a deslizar los dedos sin problemas por las cuerdas de la guitarra. De hecho, la familia de Smith cree que al menos cuatro de las canciones de Johnson se pueden atribuir a Zimmerman: 'Walking Blues', 'Ramblin 'On My Mind', 'I Believe I'll Dust My Broom' y 'Come On In My Kitchen . '

Un legado que ha resistido la prueba del tiempo

Robert Johnson murió misteriosamente en Greenwood, Mississippi, el 16 de agosto de 1938, pero su certificado de defunción no enumeró la causa.

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Álbum Muddy Waters

Kevin Dooley / FlickrMuddy Waters, otro ícono del blues, también fue influenciado por las canciones de Johnson.

Qué o quién mató a Johnson sigue siendo objeto de una amplia especulación. Muchos creen que el celoso marido de una mujer con la que estaba teniendo una aventura con el whisky de Johnson envenenado. Décadas después de su muerte, alguien revisó el reverso de su certificado de defunción y encontró una nota que decía que el dueño de la plantación donde Johnson murió pensó que lo había matado la sífilis.

Lamentablemente, si hubiera estado vivo solo cuatro meses después, Robert Johnson podría haber actuado en el Carnegie Hall de la ciudad de Nueva York.

John Hammond, más tarde ejecutivo de Columbia Records, estaba organizando un concierto especial llamado 'Spirituals to Swing', que mostraba una amplia gama de música negra para una audiencia blanca. Pero cuando Hammond pudo localizar a Johnson, ya había fallecido.

Johnson ya había inspirado a leyendas del blues y a sus compañeros nativos de Mississippi, Muddy Waters y B.B. King, pero pasarían décadas antes de que su música llegara a un público más amplio.

'Cross Road Blues' de Johnson se encuentra entre las 29 grabaciones que dejó la leyenda de la música.

En 1961, a instancias de Hammond, Columbia publicó King of the Delta Blues Singers , una compilación de 16 pistas de las mejores canciones de Johnson (grabó 29 canciones en su vida). Desató un renacimiento del blues e inspiró a gente como Bob Dylan y Eric Clapton.

Dylan escribió más tarde que 'probablemente habría habido cientos de líneas mías que se habrían cerrado, que no me habría sentido lo suficientemente libre o animado para escribir' si no hubiera escuchado la música de Johnson.

Las letras de Johnson hablaban de 'espíritus' y 'maldad' y, a veces, mencionaban explícitamente al diablo, como su canción 'Hellhounds On My Trail'.

Netflix lanzó un documental sobre Robert Johnson en 2019 llamado ReMastered: Diablo en la encrucijada .

Sus canciones también contenían referencias al hoodoo africano, una práctica espiritual de magia que se remonta a la ascendencia africana de la comunidad negra. En 'Come On In My Kitchen', Johnson menciona un 'saco de nación' o una bolsa de mojo que usan las mujeres hoodoo para controlar a sus amantes:

Oh, ella se ha ido; Sé que ella no volverá
Saqué el último centavo de su saco de nación

En una melodía, menciona perros del infierno y 'polvo blanco en los pies', probablemente una referencia a la experiencia negra de escapar de un linchamiento.

Johnson también es acreditado con la adaptación del estilo boogie-woogie de tocar el piano, donde la mano izquierda toca un ritmo de bajo mientras que la mano derecha toca melodías y riffs, para la guitarra.

Keith Richards

Wikimedia CommonsKeith Richards, otro rockero influenciado por la música de Robert Johnson, comparó al rey del blues con Bach.

Su 'bajo boogie' es la razón por la que tantos oyentes pensaron que su única guitarra sonaba como dos, y se convirtió en un elemento básico del blues y el rock n 'roll moderno.

Su influencia incluso se abrió camino en el hard rock de la década de 1980 con bandas como Led Zeppelin y The Rolling Stones cubriendo y adaptando las canciones de Johnson.

'Hay algo sobrenatural en Robert', dijo el guitarrista de los Rolling Stones, Keith Richards, quien comparó la forma de tocar la guitarra del rey del blues con la obra del compositor clásico Bach.

Pero algunos creen que el mito del diablo solo sirve para degradar el legado de Johnson.

'Es un poco insultante', explicó el músico y autor Elijah Wald. 'Es como que implica que, a diferencia de nosotros, que hacemos este trabajo serio para entender la música, estos viejos tipos del blues negro simplemente fueron y vendieron su alma al diablo'.


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