Una breve historia de la enfermedad más antigua del mundo, la lepra

Muchas enfermedades han existido desde los humanos, pero la historia social de la lepra es la más inextricablemente ligada a la evolución humana.

Historia de la lepra

Un retrato de una anciana ciega en la colonia de leprosos de Nuang Kan en Kengtung, Myanmar.

Una plaga que los dominará a todos, la lepra es muy probablemente la enfermedad infecciosa más antigua de la historia de la humanidad. Los relatos escritos de la enfermedad, a veces denominada enfermedad de Hansen, se remontan a 600 a.C. , y la evidencia genética por sí sola apoya la existencia de infecciones por lepra en restos de 100.000 años de antigüedad.



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Si bien muchas otras enfermedades humanas han existido desde que los seres humanos lo han hecho, como la ceguera nocturna nutricional, la tuberculosis y, por supuesto, las infecciones de transmisión sexual (sífilis), la historia social de la lepra es la que está más inextricablemente ligada a la evolución humana.



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Fuente: Giphy

Durante el período neolítico, la vida humana y el comportamiento social sufrieron un cambio importante: en lugar del estilo de vida libre de cazadores-recolectores que había dominado la historia de la humanidad, los seres humanos comenzaron a formar comunidades unidas en torno a la agricultura. Viviendo en un lugar tan estrecho por primera vez, muchas enfermedades zoonóticas, enfermedades que pueden transferirse de animales a humanos, comenzaron a aparecer en humanos, incluida la lepra.



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A medida que los humanos evolucionaron, la bacteria responsable de la infección experimentó una evolución parasitaria peculiarmente lenta. A través de la evolución reductiva, la bacteria perdió tanto como 40 por ciento de sus genes , lo que significa que esos genes se convirtieron en pseudogenes no funcionales. Como dijo un científico, la lepra es una especie de patógeno debilucho: fuera del huésped, la bacteria morirá en unas pocas horas y puede curarse por completo mediante un cóctel de potentes fármacos. En otras palabras, no fue la infección en sí misma lo que dio a la lepra su reputación, sino su estigma social a lo largo de la historia.

Jesús

Fuente: Miller deporte



Como fenómeno cultural, la lepra aparece en parábolas bíblicas , se ha transmitido a través de la tradición oral y escrita durante milenios y se ha inmortalizado a través de imágenes de las colonias de leprosos del siglo XX. Mientras que las 'campanas de leprosos' a menudo se consideraban una advertencia, las campanas que usaban los leprosos no tenían la intención de repeler, sino Ayuda reciben limosna porque a menudo tenían la voz ronca o habían perdido por completo la capacidad de hablar.

La desfiguración dolorosa e incluso aterradora, la falta de miembros y las cicatrices densas fueron las consecuencias de contraer la lepra antes de que se desarrollaran los tratamientos. Durante un período a mediados de la década de 1960, cuando la bacteria se volvió resistente al tratamiento (dapsona, que se había desarrollado en la década de 1940), resurgió el miedo a los leprosos, momento en el que se desarrollaron dos medicamentos más y se agregaron a la terapia de múltiples medicamentos que todavía se usa hoy para tratar la enfermedad. Aunque los casos de lepra han disminuido considerablemente en los años transcurridos desde que el MDT se difundió ampliamente (para gratis ) por la OMS , el estigma se ha mantenido.

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La vida en una colonia de leprosos

Si bien actualmente no hay casos activos de lepra en la isla de Kalaupapa, Hawaii, muchos pacientes de lepra que llegaron allí ( entre 1866 y 1969 , cuando era una colonia de leprosos activa) eligieron vivir el resto de sus vidas lejos de la población en general. Incluso si se curaron y no representaron ningún riesgo para la salud de la población, su vergüenza producida socialmente, junto con las cicatrices físicas que llevaban, los ha mantenido aislados.



Un leproso contemporáneo, que fue diagnosticado en 1968, hizo un esfuerzo marcado para enfrentar la estigmatización de la enfermedad de frente. En sus memorias, Entrecerrar los ojos: Mi viaje con la lepra , José P. Ramirez, Jr. relata su experiencia de ser puesto en cuarentena por la fuerza durante siete años después de que le diagnosticaran lepra cuando tenía poco más de veinte años. Los años que pasó en la leprosería le brindaron una profunda comprensión de la persistente falta de comprensión de la enfermedad en el mundo, su mecanismo de infección y las realidades de llevar una vida normal una vez curado.

Acto mágico de la lepra

A través de lo que los científicos han denominado ' alquimia biológica ”, La bacteria de la lepra puede convertir las células del cuerpo, especialmente las células nerviosas y de la piel, a las que ataca la enfermedad, en células madre que se pueden utilizar en cualquier parte del cuerpo para transmitir la infección. Si bien la bacteria en sí misma puede ser microbiológicamente 'débil', es evolutivamente inteligente, y los científicos ahora creen que es por eso que todavía infecta a los humanos en la actualidad.



Otra razón es que la lepra ya no es una infección solo para humanos: mientras que anteriormente solo había infecciones aisladas en otros mamíferos, con mayor frecuencia chimpancés o gorilas, ahora se sabe que la lepra es autóctona de América del Norte, no a través de los humanos, sino de los armadillos.

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Los armadillos (que los aztecas llamaban āyōtōchtli o 'conejos-tortuga') pertenecen a la misma familia que los osos hormigueros y los perezosos y son igualmente expertos en comer hormigas de fuego, lo que las convierte en una parte bienvenida de la biosfera. Sin embargo, la lepra parece ocurrir naturalmente en ellos y, a través del contacto humano, son capaces de transmitir la bacteria a un huésped humano.

Se ha determinado que, además de la susceptibilidad genética (que también está presente en los seres humanos, aunque el 90 por ciento de nosotros somos inmunes a ella), los armadillos son propensos a contraer lepra porque mantienen una temperatura corporal muy baja en la que la bacteria puede prosperar. Dado que la lepra era desconocida en el Nuevo Mundo antes de la llegada de los europeos, en algún momento hace varios cientos de años los primeros colonos europeos introdujeron la lepra a los armadillos.

No es tan exagerado si se considera que el período de incubación de la lepra es, en promedio, de unos cinco años. Es bastante fácil contraerse y propagarse sin saber que lo tiene: además, es posible que los síntomas no aparezcan en tantas personas como veinte años después de haber sido infectado. En los tiempos modernos, con el advenimiento del MDT y, en general, un estándar más alto de condiciones sanitarias, la lepra no solo es relativamente rara, sino también altamente curable.

Por supuesto, si necesita una razón para evitar los armadillos, citar la lepra es válido.