Más allá del ferrocarril subterráneo: el viaje de Harriet Tubman de esclava a espía a ícono histórico

Después de cruzar la línea Mason-Dixon a pie, Harriet Tubman regresó para guiar a docenas de esclavos a la libertad a través del Ferrocarril Subterráneo, y liberó a cientos más como espía del Ejército de la Unión.

En las primeras horas del 2 de junio de 1863, Harriet Tubman, ya cansada del mundo por rescatar a docenas de esclavos en Maryland, guió a los barcos de la Unión alrededor de las minas de 'torpedos' a lo largo del río Combahee de Carolina del Sur.

Fue un momento difícil para el Ejército de la Unión, por decir lo menos. El general confederado Robert E. Lee acababa de obtener su mayor victoria de la guerra un mes antes en la Batalla de Chancellorsville, una pérdida vergonzosa para la Unión ante un ejército de la mitad de su tamaño.



Pero la Unión tenía un arma secreta: la Proclamación de Emancipación de Abraham Lincoln en enero sirvió como una invitación abierta para que los esclavos del sur se unieran a sus filas, si lograban escapar.



Para ello, la Unión tenía otra arma secreta: Harriet Tubman.

Cuando los barcos de Tubman llegaron a las costas del Combahee, la escena estalló en un caos. Los esclavos fugitivos clamaban por conseguir un lugar en los botes de remos hacia la libertad. 'No iban a venir y no dejaron que nadie más viniera', recordó Tubman.



Fue entonces cuando un oficial blanco sugirió que Tubman debería cantar. Y cantó ella:

'Venir también; venir también; no te alarmes
Porque el tío Sam es lo suficientemente rico
Para darles a todos una granja '.

La multitud se calmó y se salvaron 750 esclavos.



Fue la mayor liberación de esclavos en la historia de Estados Unidos. Pero todo era viejo para Tubman, ya que había sido la “conductora” más prolífica del ferrocarril subterráneo durante más de una década.

Nacido en esclavitud

La persona que la historia ha recordado como Harriet Tubman nació Araminta Ross alrededor de 1822 en el condado de Dorchester, Maryland, en la costa este del estado. Su familia la llamaba 'Minty'.

Sus padres, Harriet Green y Ben Ross, tuvieron nueve hijos, de los cuales Tubman fue el quinto. Tubman nació en la esclavitud y su dueño, un granjero llamado Edward Brodess de Bucktown, Maryland, la alquiló como niñera para una familia diferente cuando solo tenía unos seis años.



Harriet Tubman a finales de la década de 1860

Wikimedia CommonsHarriet Tubman se vio obligada a trabajar desde los seis años. Cuando tenía 13 años, un capataz blanco la golpeó en la cabeza y le provocó una lesión cerebral de por vida.

Brodess ganaba 60 dólares al año por alquilarla, pero la joven Harriet Tubman pagó el precio.



Era su trabajo quedarse despierto toda la noche para asegurarse de que un bebé no lloraría y despertaría a su madre. Si Tubman se quedaba dormido, la madre la azotaba. En las noches frías, Tubman clavaba los dedos de los pies en las cenizas humeantes de una chimenea para evitar congelarse.

“Habló de lo sola y triste que estaba cuando la separaron de su madre y de cómo lloraba hasta quedarse dormida por la noche”. dijo La biógrafa de Tubman, Kate Clifford Larson.

Cuando la familia blanca, encabezada por James Cook, se sintió particularmente cruel, la pusieron en una trampa de rata almizclera. De acuerdo a Harriet Tubman, Moisés de su pueblo , una biografía de 1886 escrita por Sarah Hopkins Bradford y basada en extensas entrevistas con la ex esclava, Tubman fue enviada una vez a revisar las trampas y vadear el agua helada cuando estaba enferma de sarampión.

La pareja, ya sea después de su propia frustración con Tubman o después de que la madre de Tubman instó a su dueño a liberar a su hija de los Cook, finalmente devolvió a la niña a Brodess.

A CBS esta mañana mini-doc que rastrea el camino de Harriet Tubman hacia la libertad.

A los 13 años, Tubman casi muere de un golpe en la cabeza. Al entrar en la tienda de Bucktown Village justo cuando un capataz blanco enojado estaba tratando de atrapar a un esclavo fugitivo, se paró en una puerta para evitar que el capataz lo persiguiera. El hombre agarró un peso de dos libras del mostrador de la tienda, con el objetivo de arrojárselo al fugitivo detrás de ella, pero en lugar de eso, golpeó a Harriet Tubman en la cabeza.

“El peso me rompió el cráneo”, recordó más tarde. “Me llevaron a la casa sangrando y desmayado. No tenía cama, ningún lugar donde acostarme, y me pusieron en el asiento del telar, y me quedé allí todo el día y el siguiente '.

La lesión atormentó a Tubman con una vida de narcolepsia y fuertes dolores de cabeza. De acuerdo a National Geographic , también le dio sueños y visiones salvajes que la hicieron extremadamente religiosa.

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Se recuperó, pero nunca olvidó ese día.

Harriet Tubman escapa de la esclavitud

Era 1844 y Harriet Tubman seguía siendo esclava, incluso después de casarse informalmente con John Tubman, un hombre negro libre. En este punto, se había convertido en una de las únicas esclavas que trabajaba en los bosques en una banda maderera, familiarizándose con los bosques y pantanos de Maryland, y escuchando susurros sobre el ferrocarril subterráneo de los hombres que operaban barcos a lo largo de los ríos y arroyos.

Granja donde Harriet Tubman era esclava

Wikimedia CommonsLa granja en Maryland donde Harriet Tubman fue esclavizada.

Como dijo Larson Con destino a la tierra prometida , “Estos hombres negros eran parte de un mundo más grande, un mundo más allá de la plantación, más allá de los bosques… que se extendía tan lejos como Delaware, Pensilvania y Nueva Jersey. Conocían los lugares seguros, conocían a los blancos comprensivos y, lo que es más importante, conocían el peligro ”.

La propia Tubman corrió mayor peligro cuando su amo, Edward Brodess, murió repentinamente en 1849. Se decía que su pequeña granja estaba muy endeudada y los esclavos temían que su viuda los vendiera por dinero en efectivo, tal vez a plantaciones en el sur. Lo mismo había hecho con tres de las hermanas de Tubman una década antes.

Ser esclavo en Maryland ya era bastante malo, pero se decía que las plantaciones del sur eran mucho más horribles.

“Porque yo había razonado esto en mi mente; había una de dos cosas a las que tenía derecho, la libertad o la muerte; si no pudiera tener uno, tendría más de oder; porque ningún hombre debería tomarme vivo; Debería luchar por mi libertad mientras duraran mis fuerzas, y cuando llegara el momento de irme, De Lord dejaría que me llevaran '.

Harriet Tubman

Este, sabía Tubman, era su momento: Brodess se había ido, la granja estaba desorganizada y no tenía nada que perder. Ese otoño, ella y dos de sus hermanos intentaron escapar pero se dieron la vuelta. Poco después, fue sola, caminando 90 millas a través de bosques y pantanos y bajo constante amenaza de captura hasta que llegó a Pensilvania.

“Me miré las manos para ver si era la misma persona”, dijo Tubman más tarde a Bradford, sobre sus primeros momentos en un estado libre. “Ahora estaba libre. Había tanta gloria sobre todo, el sol entraba como oro a través de los árboles y sobre los campos, y me sentí como en el cielo '.

Un conductor en el ferrocarril subterráneo

Casi tan pronto como logró su propia libertad, Harriet Tubman prometió regresar a Maryland para su familia y amigos. Pasó la siguiente década de su vida haciendo 13 viajes hacia atrás, liberando finalmente a 70 personas de los lazos de la esclavitud.

Armada con un pequeño rifle, Tubman usó las estrellas y las habilidades de navegación que aprendió mientras trabajaba en los campos y bosques para transportar de manera segura esclavos del sur a través de la línea Mason-Dixon.

El famoso abolicionista William Lloyd Garrison más tarde llamaría a Tubman 'Moisés' por su capacidad para navegar por los bosques de manera tan intuitiva y mantener a su proverbial rebaño fuera de peligro. El nombre se quedó, porque tenía razón: Tubman afirmó más tarde que nunca perdió un alma en sus viajes.

Retrato de Frederick Douglass

Wikimedia CommonsRetrato de Frederick Douglass, ca. 1879. Él y Tubman se hicieron amigos y colaboradores cercanos.

Tubman ayudó a su primer grupo de esclavos, compuesto por su hermana y su familia, a escapar en 1850. Los hizo subir a un barco de pesca en Cambridge que navegó por la bahía de Chesapeake y los llevó a Bodkin's Point. Desde allí, Tubman los guió de casa segura en casa segura hasta que llegaron a Filadelfia.

En septiembre, Tubman se convirtió oficialmente en “conductor” del Ferrocarril Subterráneo. Ella juró guardar el secreto y centró su segundo viaje en rescatar a su hermano James y varios amigos, a quienes guió a la casa de Thomas Garrett, el 'jefe de estación' más famoso que jamás haya existido.

Tubman comenzó a liberar esclavos en el mismo momento en que se volvió mucho más peligroso. En 1850, se promulgó la Ley de Esclavos Fugitivos, que permitía capturar y esclavizar de nuevo a los esclavos fugitivos y libres del norte. También hizo ilegal que alguien ayudara a un esclavo fugitivo. Si uno veía a un fugitivo y no lo detenía hasta que las autoridades pudieran deportarlo de regreso al propietario 'legítimo' en el sur, se avecinaba un fuerte castigo.

Harriet Tubman Gertie Davis Nelson Davis y familia

Wikimedia CommonsDe izquierda a derecha: Harriet Tubman, Gertie Davis (la hija adoptiva de Tubman), Nelson Davis (el segundo marido de Tubman), Lee Chaney (el hijo del vecino de Tubman), 'Pop' John Alexander (un anciano huésped en la casa de Tubman), Walter Green (el hijo del vecino), la 'tía' ciega Sarah Parker (una anciana) y Dora Stewart (la sobrina nieta y nieta del hermano de Tubman, Robert Ross, también conocido como John Stewart).

Un Marshall de los Estados Unidos que se negara a devolver a un esclavo fugitivo, por ejemplo, sería multado con $ 1,000. Esto obligó a reforzar la seguridad del ferrocarril subterráneo y llevó a la organización a crear un código secreto. También cambió el destino final del norte de Estados Unidos a Canadá, para garantizar la libertad permanente.

Estos viajes solían programarse para las noches de primavera u otoño, cuando los días eran más cortos pero las noches no eran demasiado frías. Tubman estaba armado con una pequeña pistola durante estas misiones, y niños pequeños drogados habitualmente para evitar que los cazadores de esclavos escuchen sus gritos.

'Fui conductor del Ferrocarril Subterráneo durante ocho años y puedo decir lo que la mayoría de los conductores no pueden decir: nunca hice salir mi tren de la vía y nunca perdí un pasajero'.

Harriet Tubman

Tubman tenía la intención de llevar a su esposo, John, en su tercer viaje en septiembre de 1851, pero descubrió que se había vuelto a casar y quería quedarse en Maryland. Al regresar al norte, encontró más fugitivos de los que esperaba esperando su guía en la casa de Garrett, pero siguió adelante.

Condujo a los pasajeros a Pennsylvania, a la casa segura de Frederick Douglass. Los protegió hasta que se acumularon fondos suficientes para continuar hacia Canadá, donde la esclavitud había sido abolida en 1834. Tubman llevó a los 11 fugitivos a St. Catherine en Ontario, donde vivió ella misma a partir de 1851. En 1857, logró traer a sus ancianos padres para unirse a ella.

Al año siguiente, conoció John Brown , el abolicionista blanco que compartía la pasión de Tubman contra la esclavitud. Según Larson, 'Tubman pensó que Brown era el hombre blanco más grande que jamás haya existido'. Brown compartió un afecto similar por ella, ya que una vez la presentó así: 'Les traigo a una de las mejores y más valientes personas de este continente: el general Tubman, como la llamamos'.

Retrato de John Brown

Wikimedia CommonsUn retrato de John Brown por Augustus Washington de 1846, un año antes de conocer a Frederick Douglass.

Pero su amistad solo duró un año. En 1859, Brown dirigió una redada en un arsenal federal en Harpers Ferry, Virginia, con la intención de provocar una revuelta de esclavos a nivel nacional. Tubman lo ayudó a reclutar hombres para la redada, pero la enfermedad le impidió unirse.

La redada fracasó y Brown fue ahorcado sumariamente por traición. La enfermedad de Tubman fue un momento afortunado, para ella y para el país, ya que su disciplina dura, su ingenio y su ingenio le sirvieron como espía del Ejército de la Unión durante la Guerra Civil.

Una figura oculta de la guerra civil

Para cuando estalló la Guerra Civil en abril de 1861, Tubman se había mudado de nuevo a los Estados Unidos; el entonces senador William Seward, un admirador suyo, le había regalado una casa en siete acres de tierra en Auburn, Nueva York. Se alentó a las mujeres a alistarse en el Ejército de la Unión como cocineras y enfermeras, lo que Tubman vio como una oportunidad para unirse como enfermera de “contrabando” en un hospital de Hilton Head, Carolina del Sur.

“Crecí como una mala hierba olvidada, ignorante de la libertad, sin tener experiencia en ella. Ahora que he sido libre, sé la terrible condición que es la esclavitud ... Creo que la esclavitud es lo próximo al infierno '.

Harriet Tubman

Los contrabando eran estadounidenses negros a quienes el Ejército de la Unión ayudó anteriormente a escapar del sur. Por lo general, estaban desnutridos o enfermos, debido a las duras condiciones en las que habían estado viviendo. Tubman los cuidó hasta que recuperaron la salud con medicamentos a base de hierbas e incluso trató de encontrarles trabajo después.

En 1863, el coronel James Montgomery puso a Tubman a trabajar como explorador. Reunió a un grupo de espías que mantuvieron a Montgomery al día con respecto a los esclavos que podrían estar interesados ​​en unirse al Ejército de la Unión.

Tubman también ayudó a Montgomery a planificar el Combahee River Raid, único entre las incursiones de la Guerra Civil por su principal objetivo de liberar esclavos.

Harriet Tubman después de la guerra civil

Wikimedia CommonsHarriet Tubman después de la Guerra Civil.

Muchos de estos esclavos liberados se unieron posteriormente al Ejército de la Unión.

Aún así, debido a que gran parte de su trabajo para la Unión era secreto, a Tubman se le negó una pensión del gobierno durante más de 30 años. En 1899, el Congreso finalmente aprobó un proyecto de ley que otorgaba a Tubman una pensión de 20 dólares al mes por su servicio como enfermera.

El sufragio femenino y el legado de Harriet Tubman

Durante la Guerra Civil y en las décadas posteriores, Harriet Tubman prestó su voz al movimiento del sufragio femenino, reconociendo que una sociedad verdaderamente libre requería no solo la abolición de la esclavitud y el racismo, sino también de la discriminación de género.

Anciano Harriet Tubman en casa

Biblioteca del CongresoHarriet Tubman, fotografiada aquí en 1911, pasó sus últimos días en su propio Hogar Tubman para negros ancianos e indigentes en Auburn, Nueva York.

En 1896, cuando Tubman ya tenía más de 70 años, habló en la primera reunión de la Asociación Nacional de Mujeres de Color. El objetivo general de la organización era mejorar la vida de los afroamericanos, y también se fundó en respuesta a las organizaciones de mujeres más prestigiosas y conocidas, que eran en su mayoría blancas y se centraban principalmente en los problemas de las mujeres blancas.

Pero a pesar de que la mayoría de las sufragistas blancas no estaban interesadas en centrarse en temas específicos de las mujeres negras, Tubman tenía un admirador en el ícono sufragista Susan B. Anthony.

'Les traigo a una de las mejores y más valientes personas de este continente: el general Tubman, como la llamamos'.

John Brown

'Esta mujer más maravillosa, Harriet Tubman, todavía está viva', dijo escribió en una inscripción en su copia de la biografía de Tubman. 'La vi, pero el otro día en la hermosa casa de Eliza Wright Osborne ... Todos estábamos de visita en Mrs. Osbornes, una verdadera fiesta de amor de los pocos que quedan, ¡y aquí llegó Harriet Tubman!'

También en 1896, Tubman utilizó los fondos de su biografía para comprar 25 acres más de tierra en Auburn, Nueva York. Con la ayuda de una iglesia negra local, abrió el Hogar Tubman para negros indigentes y ancianos en 1908. Pronto se mudó a la instalación, permaneciendo en un edificio llamado John Brown Hall hasta su muerte por neumonía el 10 de marzo de 1913.

Harriet en Harriet

El tráiler oficial de Harriet .

Es imposible resumir la asombrosa vida de Harriet Tubman en dos horas (o en 2500 palabras, para el caso), pero la película de 2019 Harriet pretende hacer precisamente eso, trazar el viaje del abolicionista intrépido de esclavo a conductor de ferrocarril subterráneo, como lo retrata la actriz británica Cynthia Erivo.

El lema de la película, 'ser libre o morir', proviene de una vieja leyenda sobre los peligrosos viajes de Tubman en el ferrocarril. La historia cuenta que si alguno de sus 'pasajeros' quería darse por vencido y regresar, ella les apuntaba con la pistola y proclamaba: '¡Serás libre o morirás esclava!'


Después de conocer la asombrosa vida de Harriet Tubman más allá del ferrocarril subterráneo, adéntrate en la vida de Mary Bowser, otra ex esclava que ayudó a derrocar a la Confederación . Luego, lea la historia poco conocida de Ona Judge, el esclavo que escapó de George Washington .

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