La batalla de Midway: cómo el poderío aéreo estadounidense rompió el dominio naval de Japón

Cómo el gran choque naval en la Batalla de Midway de 1942 permitió a los Estados Unidos y los Aliados vencer finalmente a los japoneses en el Teatro Pacífico de la Segunda Guerra Mundial.

Batalla de Midway

WikipediaEl transportista estadounidense Yorktown en la batalla de Midway.

A principios de 1942, el Imperio japonés acumulaba victoria tras victoria. Después del devastador ataque contra la flota estadounidense en Pearl Harbor el 7 de diciembre de 1941, Japón había invadido el sudeste de Asia, Filipinas, Nueva Guinea y las Indias Orientales Holandesas. Las fuerzas japonesas ahora amenazaban tanto a la India británica como a Australia.



Almirante Chester W. Nimitz, Comandante de la Marina y Jefe de las Áreas del Pacífico recordó : “Desde el momento en que los japoneses lanzaron esas bombas el 7 de diciembre, hasta al menos dos meses después, apenas pasó un día en que la situación no se volviera más caótica y confusa y pareciera más desesperada”.



Pero la marea de la guerra estaba a punto de cambiar un atolón aparentemente insignificante de 25,6 millas cuadradas en medio del Pacífico llamado Midway.

Miedo de los cielos

Aviones en llamas de Pearl Harbor

Wikimedia CommonsEl ataque a Pearl Harbor



A pesar de su racha de victorias, el ejército japonés temía que los aliados pudieran contraatacar directamente en las islas de origen japonesas.

Esto tenía una base en la realidad que fue probada por el ataque aéreo audaz de Jimmy Doolittle el 18 de abril de 1942 cuando un escuadrón de bombarderos se lanzó desde el portaaviones USS Avispón unas 640 millas de Japón lanzaron bombas sobre Tokio y otros objetivos.

Almirante Isoroku Yamamoto

WikipediaAlmirante Isoroku Yamamoto (1884-1943)



Aunque los resultados materiales del ataque aéreo fueron insignificantes, tuvo un impacto mayor en la moral y el pensamiento estratégico de Japón.

El almirante japonés Isoroku Yamamoto, jefe de la Armada japonesa, razonó que la fuerza de portaaviones estadounidense debía ser destruida y su base de avanzada en Midway debía tomarse. Esto expandiría el perímetro defensivo japonés y evitaría ataques basados ​​en portaaviones en la patria.

Midway estratégico

Atolón de Midway

Wikimedia CommonsAtolón de Midway con Eastern Island en primer plano. La foto tomada en 2011 todavía muestra la forma del aeródromo.



A mitad de camino, a unas 1.300 millas al noroeste de Honolulu, se encuentra el atolón más lejano al oeste del archipiélago hawaiano.

Estar aproximadamente a medio camino entre América del Norte y Asia era un trampolín ideal para las armadas a través del Pacífico. Dividido en dos pequeñas islas, Eastern Island y Sand Island, sirvió como una importante base avanzada para la Marina de los EE. UU.



En Eastern Island, la Marina de los Estados Unidos tenía tres pistas, mientras que Sand Island tenía cuarteles y otras instalaciones. Si la armada japonesa pudiera controlar Midway, fácilmente podría lanzar más ataques devastadores contra Hawai propiamente dicho y así castrar la fuerza estadounidense en el Pacífico.

Según los cálculos de Yamamoto, si Japón atacaba Midway, la armada estadounidense no tendría más remedio que defenderlo. Era un lugar perfecto para organizar una emboscada y destruir la problemática fuerza de portaaviones estadounidense.

Plan de Yamamoto

Acorazado Yamato

WikipediaEl acorazado japonés Yamato

El plan de Yamamoto requería un ataque fingido en las Islas Aleutianas. La desviación permitiría a una flota de batalla japonesa neutralizar Midway a través de un bombardeo aéreo sorpresa de una fuerza de portaaviones.

Entonces, una fuerza de desembarco anfibia tomaría el control de la isla. Esto atraería a Estados Unidos a luchar.

Yamamoto tomaría la retaguardia con una poderosa fuerza de acorazados, incluido el inmenso Yamato . Barrerían para destruir la flota estadounidense cuando mordieran el anzuelo.

Era un buen plan, aunque complejo, y los japoneses pensaron que los estadounidenses no podrían reunir la fuerza suficiente para desafiar seriamente a su fuerza, ya que la mayoría de los barcos de batalla estadounidenses quedaron fuera de servicio después del ataque a Pearl Harbor.

Los planificadores de guerra de ambos lados vieron a los portaaviones no como el principal instrumento de ataque en una acción de flota, sino más bien como una fuerza de hostigamiento complementaria, ya que la doctrina naval de la época veía a los acorazados como el poder real de la flota.

Códigos y cifrados

Joseph Rochefort

Wikimedia CommonsJoseph Rochefort (1900-1976), quien identificó el atolón de Midway como el sitio del ataque japonés planeado.

Lo que Yamamoto no sabía era que una unidad de criptointeligencia estadounidense llamada HYPO, bajo el liderazgo del teniente comandante Joseph J. Rochefort , había decodificado el código naval japonés JN-25B.

Desde el ataque a Pearl Harbor, la Marina de los Estados Unidos había invertido recursos en inteligencia para evitar otro ataque sorpresa.

Fue un trabajo difícil. El criptoanalista alférez Donald “Mac” Showers recordó: “Había más de 44.000 entradas en el libro de códigos que componían JN25B. Cuando cifrábamos un mensaje, revisábamos este diccionario de 44.000 grupos de códigos y seleccionábamos los códigos de las palabras o frases '. El equipo de Rochefort había descubierto un ataque inminente en lo que se llamó 'AF'.

Rochefort estaba convencido de que AF significaba Midway, pero muchos dudaban, pensando que AF podía representar muchas ubicaciones diferentes. Para convencer a los altos mandos, organizó un mensaje de engaño a los japoneses alegando daños al suministro de agua en Midway.

Enviaron la señal de socorro y, efectivamente, captaron una transmisión de la inteligencia naval japonesa que una vez descifrada decía: 'escasez de agua en AF'. Con esa confirmación, la Marina de los Estados Unidos conocía los planes japoneses.

Pero el almirante Nimitz enfrentó un dilema estratégico. La flota estadounidense fue superada por la Armada Imperial Japonesa.

Los acorazados de la Marina de los EE. UU. Yacían bajo el agua en Pearl Harbor o en reparación. De los portaaviones disponibles, solo dos estaban en buen estado, mientras que el tercero había sufrido graves daños. Los recursos adicionales fueron limitados debido a la decisión estratégica aliada de concentrarse primero en Alemania.

Nimitz podría haber evitado la batalla y esperar hasta que aumentara la fuerza de su portador. Luego podría tomar Midway más tarde, lo cual era razonable, ya que era un puesto de avanzada en un imperio japonés demasiado extendido. Pero Nimitz calculó que una batalla era suya para ganar o perder, y una victoria sería decisiva.

Reuniéndose para la batalla

Almirante Chester Nimitz

Wikimedia CommonsAlmirante Chester Nimitz (1885-1966)

El 26 y 27 de mayo entró en vigor el plan japonés y la flota zarpó. Mientras tanto, el almirante Nimitz desplegó sus portaaviones: el USS Avispón , el USS Empresa y el USS Yorktown .

De los tres, el Yorktown era el menos preparado, habiendo sufrido daños en la Batalla del Mar de Coral en mayo de 1942. Si bien el portaaviones debía someterse a una revisión de seis meses, el almirante Nimitz solo podía permitirse 72 horas en dique seco.

El 2 de junio, las fuerzas estadounidenses se reunieron aproximadamente a 350 millas al noreste de Midway bajo el mando táctico del contralmirante Frank Fletcher con el contralmirante Raymond A. Spruance como segundo oficial superior.

En total fueron los tres portaaviones que apoyaron una fuerza de 234 aviones. Esto se complementó con 110 aviones en Midway, así como con 25 submarinos de la flota que estaban estacionados en el atolón.

Esperaron a la fuerza de ataque japonesa, que consistía en cuatro grandes portaaviones con 229 aviones y barcos de apoyo para proteger a los portaaviones del contraataque. Los transportistas japoneses Akagi , Kaga , Sōryū y Hiryū eran todos parte de la fuerza que atacó Pearl Harbor.

El mando general de la flota de portaaviones se le dio al vicealmirante Chuichi Nagumo. Mientras tanto, el almirante Yamamoto retuvo su flota principal hasta que su parte del plan entró en vigor.

Primer compromiso

Restos de avión en el atolón de Midway

U.S. Navy / Getty ImagesLos soldados estadounidenses pasan junto a los restos en llamas de un avión japonés en Midway Airfield, Midway Island, junio de 1942.

A las 9:00 a.m. del 3 de junio, los aviones de patrulla de la Marina de los EE. UU. Divisaron una gran fuerza japonesa que se acercaba, organizada en cinco columnas de cruceros, barcos de transporte y de carga. Los estadounidenses en Midway lanzaron inmediatamente nueve Fortalezas Voladoras B-17 para interceptar la flota japonesa.

Estos contrataron un crucero y un transporte antes de ser ahuyentados por cazas japoneses. El primer impacto real de la batalla fue realizado por un hidroavión PBY Catalina consolidado, que golpeó un petrolero japonés con un torpedo a la 1:00 a.m. del 4 de junio.

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Mientras tanto, la Flota de los Estados Unidos estaba en movimiento, enviando aviones de reconocimiento para investigar la ubicación de la flota japonesa. Los japoneses hicieron lo mismo, pero aún no sabían de la presencia de los estadounidenses. Para la Armada de los Estados Unidos, también fue difícil, ya que sabían que los japoneses estaban allí, pero el ataque del B-17 obligó a la flota japonesa a cambiar de rumbo.

A las 12:00 a.m. del 4 de junio, el almirante Nimitz había analizado los informes de los aviones de patrulla y había enviado un mensaje a las fuerzas de tarea de su portaaviones sobre cómo posicionarse.

En la mañana del 4 de junio, el vicealmirante Nagumo estaba a 240 millas al noroeste de Midway con su fuerza de ataque de portaaviones cuando lanzó 108 aviones, una combinación de cazas, bombarderos en picado y torpederos. Mientras tanto, un avión patrullero estadounidense vio a dos de los transportistas con sus escoltas, '¡Muchos aviones se dirigen a Midway desde 320 grados de distancia 150 millas!'

Medio camino bajo ataque

Devastador de Waldron

Wikimedia CommonsTBD Devastor de Waldron justo antes del lanzamiento en la Batalla de Midway.

Los japoneses comenzaron a bombardear aproximadamente a las 6:30 a.m. del 4 de junio. Los aviones de combate de Midway fueron revueltos y 26 aviones Wildcat despegaron para montar una defensa de la base, 17 de los cuales se perdieron en la acción. Los japoneses atacaron el lado norte de Eastern Island y los cuarteles y áreas de hangares de Sand Island.

El daño fue insignificante y los Marines en Midway lograron dañar o destruir una buena parte de los aviones atacantes. En respuesta, la Infantería de Marina envió bombarderos exploradores y bombarderos torpederos para perseguir a los portaaviones. Pero no pudieron vencer el fuego antiaéreo de la flota japonesa.

Aún así, los japoneses cambiaron de rumbo.

Mientras tanto, los portaaviones de la Marina de los EE. UU. Comenzaron a lanzar su propio equipo de ataque y tardaron aproximadamente una hora en lanzar los 117 aviones. Estos procedían en un rumbo equivocado e iban a perder por completo a los portaaviones japoneses.

Devastators On Enterprise

Wikimedia CommonsDevastadores en USS Enterprise.

Sin embargo, el teniente comandante John C. Waldron, un comandante de escuadrón de quince Douglas TBD Devastators del Avispón , disputó el rumbo e intentó que el equipo de ataque se dirigiera en lo que él creía que era la dirección correcta.

Cuando no pudo conseguir que cambiaran de rumbo, interrumpió sus 15 aviones y se dirigió hacia el sur, donde encontró a los portaaviones japoneses.

Aproximadamente a las 9:30 a.m., el escuadrón de Waldron gritó desde las nubes. Era un negocio sombrío ya que Waldron no tenía cazas para proteger sus bombarderos en picado y tenía la atención completa de las medidas antiaéreas japonesas.

Fue un ataque valiente pero suicida. De los quince Devastadores, todos fueron derribados. De los 30 hombres que tripulaban esos aviones, todos menos uno se perdieron. Sin embargo, el ataque no fue una pérdida completa ya que mantuvo a los japoneses fuera de balance.

La suerte de McClusky

Bombarderos intrépidos sobre Mikuma

Wikimedia CommonsBombarderos intrépidos sobre el crucero Mikuma.

Mientras tanto, aviones del Empresa y el Yorktown se acercaban. Ellos también tenían dificultades para localizar el objetivo y se estaban quedando sin combustible. Sin embargo, el teniente comandante Clarence Wade McClusky, Jr., el comandante del grupo aéreo, a las 9:55 a.m. vio la estela de un destructor japonés que se dirigía al norte para unirse a los portaaviones.

Ordenó a todos sus escuadrones que avanzaran hacia el destructor. Nimitz diría que la decisión de McClusky 'decidió el destino de nuestro grupo de trabajo de portaaviones y nuestras fuerzas en Midway'.

McClusky vio a través de sus binoculares a unas 35 millas de distancia la fuerza de ataque del portaaviones japonés. Su escuadrón se dividió en dos, un grupo para atacar al Kaga y el otro el Akagi .

McClusky más tarde recordó , “Comencé el ataque, rodando en medio rollo y llegué a una fuerte caída de 70 grados. Aproximadamente a mitad de camino, el fuego antiaéreo comenzó a retumbar a nuestro alrededor; nuestro enfoque fue una completa sorpresa hasta ese momento. A medida que nos acercábamos al punto de lanzamiento de la bomba, otro golpe de suerte se encontró con nuestros ojos. Ambos portaaviones enemigos tenían sus cubiertas llenas de aviones que acababan de regresar del ataque a Midway ”.

Las Dauntlesses de McClusky se lanzaron en picado a la refriega, dañando fatalmente el Akagi y Kaga . Mientras tanto, un escuadrón del Yorktown había llegado y atacó el Sōryū . Los incendios estallaron en las cubiertas y causaron graves daños.

Yorktown-Burning

El portaaviones Yorktown ardiendo después del primer ataque.

Un informe sobre el ataque al Kaga describió la carnicería:

“Hubo una tremenda explosión de fuego cerca de la superestructura. Piezas de la cubierta de vuelo del Kaga se arremolinaban en el aire; un Zero despegando con el viento fue lanzado al mar; el puente era un caos de metal retorcido, vidrios rotos y cuerpos.

“Luego vinieron tres explosiones más feroces, arrojaron aviones por el costado, abrieron enormes agujeros en la cubierta de vuelo e iniciaron incendios que se extendieron a la cubierta del hangar de abajo. Marineros gritando corrían sin rumbo fijo, arrastrando llamas.

“Los oficiales gritaron órdenes contra las explosiones ensordecedoras. Se derramó gasolina de los tanques de combustible rotos de los aviones, y algunos de los pilotos que no habían tenido la suerte de escapar de la primera explosión de bomba fueron incinerados bajo sus controles '.

Hiryu a la deriva y ardiendo

Wikimedia CommonsEl Hiryu a la deriva y ardiendo el 5 de junio de 1942.

Un aviador japonés que había ayudado a liderar el ataque a Pearl Harbor estaba a bordo del Akagi . S.E recordó el ataque:

“En ese caso, un vigía gritó: '¡Hell-Divers!'. Miré hacia arriba para ver tres aviones enemigos negros cayendo en picado hacia nuestra nave. Algunas de nuestras ametralladoras lograron dispararles algunas ráfagas frenéticas, pero ya era demasiado tarde.

“Las siluetas regordetas de los bombarderos en picado estadounidenses 'Dauntless' rápidamente se hicieron más grandes, y luego una serie de objetos negros de repente flotaron inquietantemente desde sus alas.

¡Bombas! ¡Cayeron directamente hacia mí! ... El grito aterrador de los bombarderos en picado me alcanzó primero, seguido de la explosión de un impacto directo ... Mirando a mi alrededor, me horroricé por la destrucción que se había producido en cuestión de segundos '.

El humo y las llamas eran tan intensos que era imposible contar con precisión el número de veces que los bombarderos alcanzaron sus objetivos. Los tres portaaviones japoneses eventualmente serían abandonados y hundidos. Todo el asunto duró entre seis y ocho minutos y demostró que punto de inflexión decisivo de la batalla.

El último golpe de Japón

Bomberos a bordo del Uss Yorktown

CORBIS / Getty ImagesUn destacamento de extinción de incendios trabaja a través de una nube de humo a bordo del USS Yorktown después de su bombardeo por las fuerzas japonesas en la Batalla de Midway. Junio ​​de 1942. | Ubicación: a bordo del USS Yorktown, Océano Pacífico, frente a las islas Midway.

Esto dejó un portaaviones a disposición de Japón, el Hiryū . Lanzó dos oleadas de ataques en el Yorktown . La primera ola logró hacer un agujero en la cubierta del portaaviones y destruir un soporte antiaéreo. El barco entró en la lista, dejándolo temporalmente fuera de combate.

El almirante Fletcher, que había estado usando Yorktown como su buque insignia, se vio obligado a transferir su mando al crucero pesado. Astoria . los Yorktown Aviones huérfanos utilizados Empresa y Avispón Flattops para operaciones.

La aeronave de exploración localizó Hiryū , y el Empresa lanzó una fuerza de ataque contra el portaaviones japonés restante a última hora de la tarde.

En una lucha intensa, los estadounidenses pudieron concentrar su poder aéreo para superar fuertes defensas para lanzar varias bombas en el Hiryū prendiéndole fuego. También fue eliminado de la pelea.

Yorktown ardiendo

NOS. ArmadaEl Yorktown en llamas.

Al anochecer, la Marina de los EE. UU. Había logrado la supremacía aérea en Midway y todo lo que quedaba eran operaciones de limpieza.

El combate continuó hasta el 7 de junio y los japoneses pudieron dar un último golpe. El submarino japonés I168 torpedeó al dañado Yorktown y un destructor acompañante. El portaaviones rodó y se hundió.

Supervivientes de Hiryu

Wikimedia CommonsSupervivientes capturados del Hiryu.

Impacto

Ante la derrota en Midway, Yamamoto retiró su fuerza principal de acorazados y canceló indefinidamente el ataque. La armada japonesa, además de perder cuatro portaaviones y un crucero pesado, perdió más de 3.000 hombres. Los estadounidenses perdieron el Yorktown, un destructor y poco más de 300 personas.

La Batalla de Midway también demostró por primera vez que el futuro de los enfrentamientos navales residía en los portaaviones y las municiones transportadas por sus aviones y no por los acorazados.

Los japoneses, por su parte, hicieron la propaganda habitual reclamando la victoria, pero sabían que habían perdido. El jefe de gabinete de Nagumo recordó: “Me sentí amargado. Tenía ganas de maldecir '.

Lo más importante para el curso de la guerra, la armada japonesa fue debilitada permanentemente y su ofensiva amortiguada.

Tráiler de la próxima película de la Segunda Guerra Mundial A mitad de camino .

Como escribe el historiador naval Craig L. Symonds en su estudio de la batalla: “La estocada japonesa fue revertida. Aunque la guerra tenía tres años más para correr, la Armada Imperial Japonesa nunca volvería a iniciar una ofensiva estratégica…. La guerra había cambiado '.

Sin embargo, la declaración más concisa y famosa de la batalla es de Walter Lord Victoria increíble cuya evaluación ha sido inscrita en el Monumento Nacional a la Segunda Guerra Mundial: 'No tenían derecho a ganar, pero lo hicieron, y al hacerlo cambiaron el curso de una guerra'.

La batalla de Midway y su intensa acción se han grabado en la memoria popular estadounidense tanto como en Pearl Harbor. De hecho, su yuxtaposición con la derrota en Pearl versus el embriagador giro de la guerra ha sido tema de numerosos libros, documentales, videojuegos y películas, siendo el último de 2019. A mitad de camino , protagonizada por Woody Harrelson, Ed Skrein y Dennis Quaid.


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