El hongo anfibio del juicio final Batrachochytrium dendrobatidis es 'el patógeno más mortal conocido por la ciencia'

El patógeno insidioso invade las células de la piel de una rana y rápidamente comienza a multiplicarse. La piel del animal comienza a desprenderse, se cansa y muere, pero no antes de extenderse.

Rana musgosa de ojos rojos

Jonathan E. Kolby / Centro de Conservación y Rescate de Anfibios de HondurasLa rana musgosa de ojos rojos es una de las 500 especies actualmente amenazadas por Batrachochytrium dendrobatidis .

Cuando los científicos descubrieron una plaga que mataba ranas en todo el mundo, estaban preocupados. Desafortunadamente, el problema es mucho peor de lo que pensaban, ya que este hongo anfibio ahora se llama 'el patógeno más mortal conocido por la ciencia'.



De acuerdo a Los New York Times 41 científicos publicaron el jueves el primer análisis global de este brote de hongos. los Batrachochytrium dendrobatidis El patógeno ha estado matando ranas durante décadas y todavía se subestima como una amenaza.



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Publicado en el Ciencias Journal, la investigación concluyó que las poblaciones de más de 500 especies de anfibios han disminuido drásticamente debido a este brote de hongos. Ya se ha supuesto que un mínimo de 90 especies se han extinguido desde entonces, una estimación del doble de lo que se pensaba anteriormente.

'Eso es bastante sísmico', dijo Wendy Palen, bióloga de la Universidad Simon Fraser y coautora del comentario junto con el estudio publicado. 'Ahora se gana el apodo del patógeno más mortal conocido por la ciencia'.



Micrografía electrónica del hongo Batrachochytrium Dendrobatidis

Wikimedia CommonsUna micrografía electrónica de una zoospora intacta congelada y esporangios del hongo quitridio Batrachochytrium dendrobatidis .

Fue en la década de 1970 cuando los científicos tuvieron el primer indicio de que algo estaba en marcha: las poblaciones de ranas estaban disminuyendo rápidamente y nadie sabía por qué. En la década de 1980, algunas especies de anfibios se habían extinguido. Con condiciones de vida fértiles y hábitats en gran parte favorables, esto fue confuso.

En la década de 1990, finalmente surgió una pista. Los investigadores descubrieron que las ranas tanto en Panamá como en Australia estaban infectadas con un hongo mortal que nombraron Batrachochytrium dendrobatidis (Bd) - que empezó a aparecer en otros países. Las pruebas de ADN, sin embargo, apuntaron a la península de Corea como su zona cero.



Luego, los científicos descubrieron que los anfibios en Asia eran completamente inmunes al Bd y que solo una vez que llegó a otras partes del mundo comenzó a infectar peligrosamente a cientos de especies vulnerables. En términos de transporte, estas ranas probablemente fueron víctimas del comercio internacional de animales y el contrabando.

Exposición a Batrachochytrium dendrobatidis es a la vez impresionante e insidioso. Los anfibios infectados propagan el hongo por contacto directo o por esporas que flotan en el agua. Invade las células de la piel de un animal y se multiplica rápidamente. Muy pronto, la piel de una rana recién infectada se pelará. El animal se cansa y muere, pero no sin antes propagar el hongo al llegar a nuevos cursos de agua.

Un segmento de comprensión de la investigación animal sobre el patógeno Bd.

En 2007, los investigadores comenzaron a considerar seriamente la idea de que Bd era responsable de todas las disminuciones conocidas y registradas de las poblaciones de ranas. Si bien esto comprendía 200 especies que no tenían otra causa aparente de disminución de la población, los científicos abordaron el Bd metódicamente a nivel local en especies y lugares específicos.



'Sabíamos que las ranas estaban muriendo en todo el mundo, pero nadie había vuelto al principio y había evaluado realmente cuál fue el impacto', dijo Benjamin Scheele, ecólogo de la Universidad Nacional de Australia y autor principal de este último estudio.

En 2015, el Dr. Scheele y sus colegas recopilaron los datos de más de 1,000 artículos publicados sobre Batrachochytrium dendrobatidis . Viajaron por el mundo para hablar con expertos sobre el patógeno y escuchar sus teorías, muchas de ellas inéditas, para obtener información nueva y potencialmente valiosa.



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El equipo del Dr. Scheele incluso utilizó museos en su investigación, encontrando ADN de Bd en las muestras conservadas almacenadas en gabinetes de almacenamiento aparentemente triviales. Sus hallazgos indicaron que algunas ranas tienen mayor riesgo de contraer Bd que otras y que el hongo se encuentra principalmente en ambientes frescos y húmedos.

Rana dorada panameña

Wikimedia CommonsLa rana dorada panameña es otra especie de rana exótica amenazada por el patógeno mortal.

El Dr. Scheele y su equipo identificaron 501 especies en declive, un gran salto con respecto a la estimación previamente establecida de 200. Quizás lo más notable en términos de disminución de la población de ranas fue el descubrimiento de que el cambio climático o la deforestación no fueron la causa principal, sino el Bd.

“Muchas de esas hipótesis han sido desacreditadas”, dijo el Dr. Scheele. 'Y cuanto más averiguamos sobre el hongo, más encaja con el patrón'.

Esta última investigación sobre Bd ha indicado que el patógeno probablemente acabó con muchas especies de anfibios mucho antes de ser descubierto. La propagación no registrada solo pudo estimarse a través de la idea del Dr. Scheele de estudiar especímenes de museo y analizar su ADN.

'Da miedo que tantas especies puedan extinguirse sin que lo sepamos', dijo.

La década de 1980 marcó el apogeo de la teorización de la aniquilación de las poblaciones de ranas por Batrachochytrium dendrobatidis . Esto fue toda una década antes de que los investigadores incluso observaran o descubrieran el patógeno.

Actualmente, el 39 por ciento de las especies de anfibios que experimentaron disminuciones de población en el pasado todavía lo están pasando. Solo el 12 por ciento muestra signos de recuperación, posiblemente la selección natural optando por animales resistentes sobre sus contrapartes vulnerables.

Microscopio Batrachochytrium Dendrobatidis

Wikimedia CommonsLa zoosporangia de un Batrachochytrium dendrobatidis cepa (los cuerpos esféricos visibles) que crecen en el agua del lago, observada bajo un microscopio.

Si bien todo este proyecto de investigación plantea un futuro bastante alarmante y desconcertante para nuestro ecosistema, el Dr. Scheele es sorprendentemente optimista. En su mente, el principal problema ha sido nuestra falta de conciencia de Bd, todo el tiempo. Ahora finalmente podemos hacer algo al respecto y potencialmente cambiar de rumbo.

'No se esperaba ni se predijo, por lo que la comunidad de investigadores tardó mucho en ponerse al día', dijo el Dr. Scheele. 'Es solo una ruleta rusa, con patógenos en movimiento por todo el mundo'.

Su argumento ya ha sido bien apoyado. En 2013, los investigadores descubrieron que un hongo relacionado con Bd amenazaba a una población de salamandras de fuego en Bélgica. Las consecuencias probablemente se parecerían a las experimentadas por las ranas, pero los científicos conscientes de Bd tomaron medidas.

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Después de realizar experimentos, identificar la amenaza e imponer barreras a cierto comercio que facilitarían la propagación del patógeno, se contuvo el hongo de Bélgica. No ha supuesto una amenaza para ninguna otra especie en ningún lugar del mundo desde entonces.

'Hemos aprendido y lo estamos manejando mejor', dijo el Dr. Scheele. 'Supongo que la pregunta siempre es: '¿Estamos haciendo lo suficiente?' Y eso es discutible'.


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